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Materia es una web de noticias de ciencia, medio ambiente, salud y tecnología que está online desde julio de 2012. Cuenta con una redacción experimentada y multipremiada, dedicada en exclusiva a elaborar información de alta calidad, con rigor e independencia. Los contenidos pueden ser publicados de forma gratuita por cualquier medio de España, América Latina y EE UU.

Hallan el primer grabado “geométrico” hecho por neandertales

Un equipo de arqueólogos españoles y de otros países europeos ha encontrado en Gibraltar el primer grabado rupestre atribuido a los neandertales. Se trata de un dibujo abstracto perforado en la roca de la cueva de Gorham hace más de 39.000 años. Este lugar bañado por las aguas del Estrecho ha sido considerado uno de los últimos refugios de aquella especie antes de que se extinguiesen hace unos 40.000 años.

Los grabados de la cueva gibraltareña consisten en unas líneas horizontales y verticales que se cruzan en un sencillo patrón. Su significado es un misterio, pero sus descubridores mantienen que se trata de un acto "deliberado" que no se puede explicar por razones prácticas (afilar una piedra contra la pared o usar esta como soporte para curtir pieles). Fue "concebido para ser visto por su autor neandertal y, por su tamaño y localización, también por otros", resaltan en un estudio publicado hoy en la revista científica de la Academia Nacional de Ciencias de EEUU PNAS.

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"La investigación pura en matemáticas acaba teniendo aplicaciones, por razones misteriosas"

Artur Ávila ha sacado la medalla Fields fuera del triángulo habitual Europa-EEUU-Japón. El pasado 13 de agosto  se convirtió en el primer latinoamericano en obtener el mayor reconocimiento de las matemáticas. Ávila tiene nacionalidad brasileña y francesa y doble afiliación: en el Instituto Nacional de Matemática Pura e Aplicada (IMPA, Brasil) y en el Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS, Francia). Formado en Brasil, terminó su doctorado en el IMPA con 21 años para seguir con su carrera postdoctoral en París. Sus trabajos han revolucionado la teoría de los sistemas dinámicos, la rama de las  matemáticas que estudia sistemas que evolucionan en el tiempo en base a una serie de reglas, como el movimiento de los planetas, las bolas de billar, o el crecimiento de las poblaciones. Hablamos con él antes de su conferencia plenaria en el Congreso Internacional de Matemáticos (ICM) de Seúl.

¿Cómo puede su medalla contribuir al desarrollo de la matemática en Brasil?

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El ébola ya ha matado a más de 60 médicos y trabajadores sanitarios en este brote

"Temo por mi vida", reconoció en una entrevista el virólogo Sheik Umar Khan, responsable de uno de los mejores centros de África Occidental para la lucha contra enfermedades como el ébola. "Los trabajadores sanitarios somos candidatos a enfermar, ya que suponemos la primera escala para alguien que está enfermo. Incluso con el traje protector completo, estás en riesgo". Poco después de decirlo, Khan, considerado un héroe nacional en Sierra Leona, contraía la enfermedad que finalmente acabó con su vida. Por desgracia, el caso de Khan no es el único: desde que el brote se cobró sus primeras víctimas el pasado marzo en Guinea, ya son más de 60 los fallecidos que eran doctores o formaban parte del personal sanitario.

Khan no es el único jefe médico que se ha llevado el ébola, un virus que aterroriza África y que está diezmando a los combatientes enemigos más preparados: los médicos. Antes había muerto Samuel Brisbane, asesor del Ministro de Sanidad de Liberia y uno de los especialistas más destacados de aquel país. También en Liberia había fallecido el experto ugandés Samuel Muhumuza Mutoro y se contagiaron dos voluntarios extranjeros, el doctor Kent Brantly y la misionera Nancy Writebol, repatriados a EEUU.

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Así se logró que Stephen Hawking dé dos charlas en España

El científico más famoso y delicado del mundo va a pasar un mes en España, concretamente en la isla de Tenerife. Como ciudadano británico que es, la estancia de Stephen Hawking no sería muy noticiable de no ser por su frágil estado de salud y porque el objetivo de su viaje es ofrecer dos charlas “originales” sobre cosmología y agujeros negros para el público español.

¿Cómo se ha conseguido? “Hemos logrado hasta que se implique en la organización del festival, está muy ilusionado”, cuenta Garik Israelian, astrofísico y director del Starmus, el macrofestival de ciencia que ha logrado seducir al icono de la silla de ruedas y la voz robótica.

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“El año que viene estaríamos bien con un pequeño incremento del presupuesto para ciencia”

La máxima responsable de la ciencia en España, Carmen Vela, no está contenta con los medios de comunicación, porque “no se hacen eco” del “cambio de tendencia” que, a su juicio, vive la  investigación española tras cuatro años de recortes.

En 2011, los últimos presupuestos del Gobierno socialista dedicaron 8.590 millones de euros a la ciencia, frente a los 6.146 millones de 2014. Es un tijeretazo de más del 28% ejecutado durante el Gobierno de Mariano Rajoy, que eligió a Vela como secretaria de Estado de I+D+i pese a tratarse de una bioquímica progresista que en 2008  llegó a leer el manifiesto de la Plataforma de Apoyo a Zapatero.

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“Las mentiras tienen las patas cortas pero los charlatanes, las piernas muy largas”

Hubo un tiempo en que la frontera entre la medicina y la charlatanería era muy difusa, hasta el punto de que médicos y charlatanes trabajaban juntos. Un tiempo de curanderos que se hacían pasar por científicos y de científicos que se asombraban por los conocimientos de los charlatanes. En aquellos siglos, entre el XVII y el XIX, se consolidó esta tradición de hombres que iban de pueblo en pueblo engañando a sus habitantes con remedios inútiles y que todavía sigue vigente aunque sea con medios más sofisticados.

Investigadora del CONICET en el Archivo Histórico del Museo de La Plata (Universidad Nacional de La Plata), nacida en Quilmes en 1963, estudiosa de la paleontología y la anatomía comparada en el siglo XIX, Podgorny ha estudiado el comercio de colecciones de historia natural y la creación de museos. Coordina la elaboración del Diccionario de la Historia de la Ciencia de Argentina.

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Rajoy pisa por primera vez un centro científico tras dos años y medio como presidente

El presidente del Gobierno, Mariano Rajoy, ha visitado esta mañana un centro científico por primera vez desde que llegó al cargo, el 21 de diciembre de 2011. En una visita relámpago al Centro Nacional de Investigaciones Cardiovasculares (CNIC), en Madrid, el líder del Ejecutivo ha charlado con un par de investigadores y con el propio director de la institución, Valentín Fuster, cardiólogo de cabecera de personajes conocidos, como el rey Juan Carlos y el banquero Emilio Botín. El acercamiento a la ciencia de Rajoy es inédito, en un contexto de protestas de la comunidad científica por los recortes a la investigación ejecutados bajo su Gobierno.

“Somos la novena potencia científica del mundo”, ha presumido Rajoy, por primera vez con los pies como presidente en un centro científico, según confirmaron fuentes de su gabinete. Como líder del PP, en 2010, visitó el Centro Nacional de Supercomputación en Barcelona. En un discurso teñido de españolismo, el dirigente proclamó esta mañana: “El CNIC es un ejemplo de las enormes capacidades de los españoles” y “no hay meta que los españoles no podamos aspirar a lograr”.

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Sin experimentación animal no habría medicina moderna

A lo largo de la mayor parte de la historia, cuando enfermaban, los humanos no contaban con herramientas mucho más eficaces que pedirle clemencia a un ser supremo. La aparición de las vacunas, los antibióticos y muchos otros tipos de fármacos cambiaron radicalmente esa situación. En la actualidad, no solo es posible prevenir con vacunas la viruela o la polio, que hasta hace muy poco destrozaban la vida de miles de personas. Fármacos como el tamoxifeno o el imanitib han logrado reducir la mortalidad por cáncer y combinaciones de medicamentos han salvado la vida a cientos de miles de personas infectadas con VIH. Gran parte de estos avances habrían sido imposibles sin el uso de modelos animales. La semana pasada, en una entrevista en Materia con el nuevo eurodiputado de Podemos Pablo Echenique, reaparecía la polémica en torno al uso de animales en los laboratorios. Algunos círculos de este partido reclaman su prohibición y también lo hacen varias agrupaciones que concurrieron a las recientes elecciones al Parlamento Europeo. Los investigadores suelen coincidir en dos aspectos sobre esta posibilidad. Por un lado, consideran que la investigación biomédica sería casi imposible de llevar a cabo sin poner en peligro a gran cantidad de personas. Por otro, recuerdan que existe un código ético pensado para limitar al máximo el sufrimiento de los animales y la cantidad empleada en los estudios. Jesús del Mazo, investigador del CSIC y responsable del animalario del Centro de Investigaciones Biológicas (CIB), trabaja para tratar de determinar cómo pueden afectar a la salud miles de productos con los que podemos tener contacto en nuestra vida diaria y sobre los que se desconoce su efecto. Para ese trabajo, son fundamentales los modelos animales. “Cuando hay alternativa, no utilizamos animales, entre otras cosas porque trabajar con animales suele ser más lento, más caro y más complicado”, explica. “Pero hay algunas investigaciones, como las que tienen que ver con la manera en que un producto puede afectar al comportamiento o a la reproducción, en las que no hay alternativa”, añade. En experimentación animal se trata de cumplir el principio de las tres erres: reemplazo, reducción y refinamiento. El reemplazo consiste en sustituir, siempre que sea posible, a los animales por modelos informáticos o cultivos celulares para probar el efecto de fármacos o posibles tóxicos. La reducción trata de reducir el número de animales empleados. Y el refinamiento consiste en buscar métodos para minimizar el sufrimiento de los animales. “Debe calar en la sensibilidad del público que la gente que utiliza animales de experimentación no es gente cruel”, afirma Del Mazo. “Se trata de minimizar el sufrimiento al máximo, y para eso se utilizan analgésicos o se les ponen incluso juguetes para que estén mejor”, apunta. “Todas estas medidas ni siquiera se plantean en casos como el de las granjas avícolas, en las que los animales están en situaciones mucho peores”, concluye. Thomas Graf, investigador en el Centro de Regulación Genómica (CRG) de Barcelona, lidera uno de los mejores grupos del mundo en reprogramación de células madre. Su trabajo puede tener aplicaciones, a largo plazo, en el desarrollo de la medicina regenerativa y, según explica Graf, “sería casi imposible sin animales”. Esto se debe a que están interesados en la función de genes determinados que solo se pueden estudiar en el entorno de un animal. Además, los ratones permiten apagar genes de manera específica para poder comprender mejor su función. “En los últimos años se han realizado progresos muy importantes a la hora de modelar enfermedades humanas en cultivos celulares”, afirma el investigador del CRG. “Se han desarrollado modelos que pueden reproducir el desarrollo del intestino o del cerebro o partes del riñón, y nos acercamos cada vez más al estudio de órganos en cultivo”, añade. “Pero al final, la única manera de ver si lo que hemos hecho en el cultivo puede ser significativo para humanos es hacer los test en los animales” continúa. Graf ve poco factible que los ensayos con animales se puedan eliminar si se quiere conseguir resultados en biomedicina como hasta ahora, pero considera que los avances en los ensayos simulados por ordenador o en cultivos celulares están permitiendo reducir mucho la cantidad de animales que se emplean. Ángel R. Nebreda, científico del Instituto de Investigación Biomédica (IRB) de Barcelona, coincide con sus colegas en que los ensayos con animales son, al menos de momento, insustituibles, y que solo se emplean “cuando no hay alternativa”. En su laboratorio, estudian cómo se forman las células tumorales, cómo proliferan y cómo reaccionan ante diferentes fármacos, un trabajo fundamental en la búsqueda de nuevos tratamientos contra el cáncer. “Hay mucha gente que estudia estas cosas en células en cultivos”, cuenta Nebreda. “Esto te da una aproximación sobre cómo se comportan, pero luego es inevitable preguntar cómo va a funcionar en el organismo de un mamífero, si va a ser tóxico, por ejemplo”, añade. “Desde luego, con todas las consideraciones éticas que se tengan, creo que es mejor que tenga el problema un mono que un humano”, asevera. Por último, Nebreda opina que el público debe considerar los grandes beneficios que se han obtenido gracias a la investigación biomédica. “Antes, la gente enfermaba y moría. Ahora, muchas de esas enfermedades tienen cura, y esos tratamientos no habrían sido posibles sin las experimentación con animales”, concluye.

También existen voces, no obstante, que desde la comunidad científica consideran que se deben incrementar los esfuerzos para tratar de sacar a los animales de los laboratorios. En una revisión publicada en la revista PLOS ONE, Hope Ferdowsian, del departamento de Medicina de la Universidad George Washington de Washington (EEUU), planteaba esa necesidad por varias razones. Por un lado, consideraba que los avances en el conocimiento sobre el comportamiento y la capacidad de sentir de los animales nos obligaría a replantearnos su uso en los ensayos. “Distintas formas de depresión se han observado repetidamente en animales, incluyendo primates no humanos, perros, cerdos, gatos, pájaros y roedores”, escribía en su artículo.

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Tres vicepresidentes del CSIC dimiten en bloque por desavenencias con la presidencia

Tres vicepresidentes del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) han dimitido en bloque por su desacuerdo con la presidencia, que ostenta Emilio Lora Tamayo. Los tres altos cargos que se marchan son el vicepresidente de Investigación Científica y Técnica, Antonio Figueras Huerta, la vicepresidenta adjunta de Áreas Científico-Técnicas, María Gasset Vega,  y el vicepresidente adjunto de Programación Científica, José Ramón Naranjo Orovio.

El pasado 30 de mayo los tres cargos que hasta ahora eran la mano derecha de Lora-Tamayo en cuestiones científicas y de funcionamiento interno entraron uno a uno en su despacho para presentar su dimisión irrevocable. Figueras, Gasset y Naranjo conformaban la vicepresidencia de Investigación Científica y Técnica, una de las tres que tiene el CSIC y que dependen directamente del presidente. Según fuentes del organismo, Lora-Tamayo aceptó las renuncias sin poner trabas ni intentar hacer cambiar de opinión a los dimisionarios. Los ceses serán efectivos el próximo lunes y Lora-Tamayo ya ha nombrado a tres sustitutos, según un correo electrónico enviado ayer por el Gabinete de Presidencia y al que ha tenido acceso Materia.

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Las notas antiguas de Jane Goodall revelan las claves de la primera guerra entre chimpancés

Se acaban de cumplir 40 años desde el inicio de aquella guerra y, sin embargo, aún estamos entendiendo lo que pasó entre los árboles del Parque Nacional de Gombe, en Tanzania. Dos clanes rivales de chimpancés, surgidos tras dividirse un grupo mayor,  se enfrentaron violentamente en la primera guerra conocida entre primates no humanos y que terminaría con el cruel y sangriento exterminio de uno de los bandos. Siete machos y dos hembras aniquilados en horripilantes palizas que llenaron de pesadillas las noches de la primatóloga  Jane Goodall, como ella misma recordaría después, abrumada por el descubrimiento del terror que eran capaces de desatar.

Sin embargo, no se entendía por completo lo que ocurrió en aquella selva en la década de 1970. Goodall llevaba ya unos años observando a estos chimpancés con los que había establecido una relación empática. A comienzos de esa década, el grupo comenzó a dividirse hasta que finalmente se crearon dos clanes independientes, uno al norte y otro al sur. Y en 1974 llegó el cruel asesinato de Godi, que se convertiría en el primero de muchos, hasta que todos los machos de su grupo fueron aniquilados.

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