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Hallan una de las galaxias más luminosas que se conocen con datos del GTC de El Roque

Gracias a la imagen amplificada producida por una lente gravitacional y al Gran Telescopio Canarias, un equipo científico de la Universidad Politécnica de Cartagena y del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) descubre una de las galaxias más brillantes hasta la fecha de cuando el Universo tenía el 20% de su edad actual.

La galaxia se encuentra a unos 10 mil millones de años luz y es, aproximadamente, 1.000 veces más luminosa que la Vía Láctea.

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Imagen en el visible obtenida por el telescopio espacial Hubble. Las múltiples imágenes de la galaxia descubierta están señaladas por flechas blancas (abajo a la derecha aparece la escala de la imagen en segundos de arco).

Imagen en el visible obtenida por el telescopio espacial Hubble. Las múltiples imágenes de la galaxia descubierta están señaladas por flechas blancas (abajo a la derecha aparece la escala de la imagen en segundos de arco).

Un equipo científico de la Universidad Politécnica de Cartagena y del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), gracias a la imagen amplificada producida por una lente gravitacional y al Gran Telescopio Canarias (GTC), ubicado en el Observartorio de Astrofísica de El Roque de Los Muchachos, en las cumbres de Garafía, ha descubierto una de las galaxias más brillantes hasta la fecha de cuando el Universo tenía el 20% de su edad actual, informa el IAC en un comunicado.

El Gran Telescopio Canarias (GTC), con la cúpula abierta al atardecer. Autor: Pablo Bonet.

El Gran Telescopio Canarias (GTC), con la cúpula abierta al atardecer. Autor: Pablo Bonet.

Según la teoría de la Relatividad General de Einstein, se apunta en la nota del IAC, "cuando un rayo de luz pasa cerca de un objeto muy masivo, la gravedad de ese objeto atrae los fotones y los desvía de su trayectoria inicial. Este fenómeno, denominado lente gravitacional, es el mismo que producen las lentes sobre los rayos de luz y actúa como una lupa, aumentando el tamaño del objeto."

Utilizando este efecto, un equipo científico del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), dirigido por el investigador Anastasio Díaz-Sánchez, de la Universidad Politécnica de Cartagena (UPCT), ha descubierto "una galaxia muy lejana, a unos 10 mil millones de años luz y aproximadamente 1.000 veces más luminosa que la Vía Láctea". "Es la más brillante conocida de las denominadas galaxias submilimétricas por la fuerte emisión que presentan en el infrarrojo lejano", subraya. En su caracterización ha participado el Gran Telescopio Canarias (GTC), ubicado en el Observatorio del Roque de los Muchachos (Garafía, La Palma).

“Gracias a la lente gravitacional –apunta  Anastasio Díaz Sánchez, investigador de la UPCT y primer autor del estudio- formada por un cúmulo de galaxias, que actúa como si fuera un telescopio, la galaxia se ve 11 veces más grande y más brillante de lo que es en realidad y produce distintas imágenes de la misma sobre un arco centrado en la parte más masiva del cúmulo, conocido como anillo de Einstein. La ventaja de este tipo de amplificación es que "no distorsiona las propiedades espectrales de la luz y pueden estudiarse objetos muy lejanos como si estuvieran más próximos”.

Para hallar esta galaxia, cuyo descubrimiento se ha publicado recientemente en un artículo en   Astrophysical Journal Letters,  se realizaró una búsqueda en todo el cielo combinando las bases de datos de los satélites WISE (NASA) y Planck (ESA) con el fin de identificar las galaxias submilimétricas más brillantes. Su luz, amplificada por un cúmulo de galaxias cercano que actúa como una lente, le confiere un brillo aparente aun mayor del que en realidad tiene y, gracias a este efecto, pudieron caracterizar su naturaleza y propiedades mediante espectroscopía utilizando el GTC, se indica en la nota del IAC.

Formando estrellas a gran velocidad

La galaxia destaca por tener "una elevada tasa de formación estelar, es decir, está generando estrellas cuya masa total es de unas 1.000 veces la masa del Sol. A modo de comparación, la Vía Láctea forma cada año estrellas con una masa total de dos veces la del Sol". En este sentido,   Susana Iglesias-Groth, astrofísica del IAC y coautora del artículo, añade: "Este tipo de objetos albergan las regiones de formación estelar más potentes que se conocen en el Universo y el siguiente paso será estudiar su riqueza molecular".

El hecho de que la galaxia sea tan luminosa, esté amplificada y tenga múltiples imágenes permitirá "adentrarse en sus entrañas, algo imposible de llevar a cabo de otra manera en galaxias tan remotas".

“En el futuro, podremos hacer estudios más detallados de su formación estelar usando interferómetros como el   Northern Extended Millimeter Array  (NOEMA/IRAM), en Francia, y el   Atacama Large Millimeter Array (ALMA), en Chile”, concluye  Helmut Dannerbahuer ,  investigador del IAC que también ha contribuido a este descubrimiento.

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