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El IAC descubre una súpertierra candidata para estudiar su atmósfera

Investigadores del centro astrofísico canario la han hallado a algo menos de 33 años luz de la Tierra y en orbita junto a una estrella

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Rafael Rebolo, codirector de la tesis del autor del hallazgo, Alejandro Suárez Mascareño

Rafael Rebolo, codirector de la tesis del autor del hallazgo, Alejandro Suárez Mascareño

Investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) han descubierto a algo menos de 33 años luz de la Tierra un planeta del tipo súpertierra que orbita en torno a una estrella y que es candidato para estudiar su atmósfera, informado este martes el IAC.

El descubrimiento lo han llevado a cabo el estudiante de doctorado del IAC y de la Universidad de La Laguna Alejandro Suárez Mascareño y sus directores de tesis, los investigadores del IAC Rafael Rebolo y Jonay Isaí González Hernández. El estudio que han llevado a cabo ya ha sido aceptado por la revista especializada Astronomy & Astrophysics.

Esta súpertierra tiene alrededor de 5,4 masas terrestres y orbita en torno a una estrella cercana muy brillante, la GJ 536.  El corto periodo orbital del planeta extrasolar, 8,7 días, y el brillo de su estrella (una enana roja relativamente fría y cercana a nuestro Sol) lo convierten en un candidato atractivo para investigar la composición de su atmósfera, se explica en el comunicado.

Durante esta investigación también se ha descubierto la presencia en la estrella de un ciclo de actividad magnética similar a la del Sol, pero con un periodo inferior a tres años.

Alejandro Suárez explica que hasta ahora solo se ha detectado a GJ 536 b pero ya se planea continuar con la monitorización de la estrella para buscar otros posibles compañeros, y añade que los planetas rocosos suelen aparecer en grupos, especialmente en estrellas de este tipo.

Los investigadores del IAC confían en encontrar otros planetas de baja masa (otras súpertierras) a órbitas más lejanas, con periodos desde unos cien días hasta algunos años, y Alejandro Suárez añade que están preparando un programa de búsqueda de tránsitos de este nuevo exoplaneta para poder determinar su radio y densidad media.

Jonay Isaí González señala que este exoplaneta rocoso orbita sobre una estrella mucho más pequeña y fría que el Sol, pero suficientemente cercana y brillante.  Además, es observable desde ambos hemisferios, por lo que se presenta como un candidato muy interesante para los presentes y futuros espectrógrafos de alta estabilidad, en particular para la posible detección de otro planeta rocoso en la zona de habitabilidad de la estrella, añade.

Para detectar el planeta, afirma el investigador Rafael Rebolo, director del IAC, se ha medido la velocidad de la estrella con precisión del orden del metro por segundo.

Con la construcción del nuevo instrumento Espresso, coliderado por el IAC, se mejorará en un factor diez la precisión y se extenderá la búsqueda a planetas con condiciones muy similares a la Tierra en esta y muchas otras estrellas cercanas, destaca Rafael Rebolo.

Este planeta ha sido detectado en un esfuerzo conjunto entre el IAC y el Observatorio de Ginebra, usando los espectrógrafos HARPS (Buscador de Planetas por Velocidad Radial de Alta Precisión Norte) del Telescopio ESO de 3,6 metros de diámetro, en el Observatorio de La Silla (Chile) y HARPS Norte, ubicado en el Telescopio Nacional Galileo (TNG), del Observatorio del Roque de los Muchachos, en Garafía (La Palma).

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