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Catálisis asimétrica: Una herramienta de la sociedad del bienestar

Una de las características fundamentales de los organismos vivos es que están compuestos por moléculas quirales u ópticamente activas, es decir que producen una rotación en el plano de la luz polarizada. La quiralidad es la propiedad que tienen ciertos compuestos químicos de no ser superponibles con su imagen especular, del mismo modo que ocurre con la mano izquierda y derecha.

En el caso de las moléculas orgánicas, este hecho viene determinado en la mayoría de casos por la geometría tetraédrica del átomo de carbono. La pareja de compuestos en los que uno es imagen especular del otro y no son superponibles se denominan enantiómeros y tienen las mismas propiedades químicas y físicas, a excepción de su respuesta ante la luz polarizada. En los procesos biológicos, ambos enantiómeros son reconocidos de forma diferente. Por ejemplo, el enantiómero (L) del aminoácido asparagina no tiene sabor y sin embargo su enantiómero (D) es dulce.

De hecho, la comunicación molecular en sistemas biológicos procede de esta característica estructural intrínseca y probablemente, la existencia de los organismos vivos solo es posible gracias a un exquisito uso de este fenómeno. En el caso de los fármacos quirales, ambos enantiómeros también suelen presentar efectos diferentes en el organismo, debido al alto grado de reconocimiento quiral de los procesos biológicos. Así, en muchos casos, un enantiómero presenta el efecto deseado y el otro es inactivo como ocurre con el ibuprofeno o incluso perjudicial como ocurrió con el caso de la talidomida.

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¿Qué pueden hacer los radicales libres por los pimientos dulces?

Manuel y Javier esperaban sentados en el embarque del vuelo que les devolvería a su ciudad de origen. Era el último vuelo nocturno y Barajas estaba bastante desangelado. Javier miró con una mueca interrogante a Manuel y le preguntó:

- ¿Nos conocemos no?

- No sé. Lo cierto es que tu cara me suena, pero no caigo.

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La segunda biblioteca americanista más importante de Europa está en Sevilla

La Biblioteca de la EEHA es la segunda más importante en Europa sobre cuestiones americanistas. La historia de esta biblioteca está unida a la del propio centro que se fundó en 1942 en un primer momento como parte de la Universidad de Sevilla. En 1945 se convirtió en centro del CSIC. En esta biblioteca se custodian unos 84.000 títulos que corresponden a más de 100.000 volúmenes, así como unas 2.660 revistas de las cuales siguen estando vivas 334.

Se le suma una importante colección de mapas desde el siglo XIX hasta la actualidad, muchos de ellos de la American Geographical Society. Se trata, pues, de una biblioteca fundamental por lo singular y único de muchos de sus fondos, de hecho, en numerosas ocasiones custodiamos el único ejemplar que aún existe de un libro. La otra característica esencial de la colección de esta biblioteca es la variedad de la misma.

Esta diversidad se debe, en gran medida, a las diferentes vías por las que se ha enriquecido: las donaciones han sido y siguen siendo una constante (durante el año 2017 se han recibido 380 títulos en donaciones), los canjes con instituciones de todo el mundo (49 durante el año 2017) y las compras (más de 540 títulos durante el pasado año). Ambas cuestiones, la unicidad y la variedad han hecho, como hemos indicado, que esta biblioteca sea la segunda en importancia en toda Europa, pero única en muchos de sus fondos.

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La vaca y la gallina: hambre, violencia sexual e indigenismo en la literatura andina

[Habla el criado] los indios quieren que, como la carne ya está medio podridita, les regale su mercé. […]

[Habla el patrón] ¿Que les regale la carne? ¡No estoy loco! Ya mismo hacer cavar un hueco profundo, y entierras al buey. […] ¡Carne de res a los indios! No faltaba otra cosa. Ni el olor. Son como fieras, se acostumbran.

(Jorge Icaza, Huasipungo, 1934)

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So That Men Are Free: ciencias sociales, modernización e indigenismo

Vicos, junio de 2017

Pocos objetivos más loables puede encontrar la ciencia que hacer libre a los hombres y, de paso, a las mujeres. Algo así era el argumento del documental que, con el título So that men are free (Para que los hombres sean libres) se difundía en los cines y televisiones de los Estados Unidos de América en 1963 y que hoy podemos ver en Internet. Incluso podemos leer la  transcripción de lo que se dice en el documental en los archivos de la Universidad de Cornell. En ese mismo archivo digital de esta universidad norteamericana se encuentra una amplia documentación sobre el Proyecto Perú Cornell de antropología aplicada y que se desarrolló en la población de Vicos desde 1952.

Fue un proyecto en el que la antropología, como ciencia aplicada, diseñó y desarrolló un experimento de cambio social como si se tratara de un laboratorio de ingeniería. Este experimento debía de servir como campo de pruebas de las principales tesis de la teoría de la modernización (innovación tecnológica, mejora del capital humano, democratización política, acceso a los mercados) y como escuela de formación de nuevos antropólogos que ejercieran de expertos del cambio social en sociedades atrasadas. Ver el documental antes señalado o revisar parte de la muy copiosa documentación que el proyecto produjo y las polémicas que generó nos informan de unas décadas en las que las ciencias sociales se institucionalizaron como saberes para guiar la historia de las sociedades, evitando las abruptas convulsiones que se habían vivido en la primera mitad del siglo XX.

En junio de 2017 hemos visitado el centro poblado de Vicos, perteneciente al distrito de Marcará, en la provincia de Carhuaz, departamento de Ancash, Perú. Hoy es fácil echar un vistazo aéreo a la zona desde la pantalla del ordenador. Incluso es relativamente fácil llegar al lugar y alojarse en alguno de las casas de turismo “experiencial” que, con la ayuda de algunas ONG, se han instalado en la localidad. En los años cincuenta este acceso también era posible, pero en muy distintas condiciones.

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Huevos durmientes: un viaje a través del tiempo

Eclosión de la Artemia

Frisch, D., Morton, P. K., Chowdhury, P. R., Culver, B. W., Colbourne, J. K., Weider, L. J., & Jeyasingh, P. D. (2014). A millennial‐scale chronicle of evolutionary responses to cultural eutrophication in Daphnia. Ecology letters, 17(3), 360-368.

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Comprender la metástasis de células tumorales

El cáncer es la principal causa de muerte en todo el mundo. La OMS estima que, en 2015, 8,8 millones de personas murieron debido a esta enfermedad. Hoy viven en el mundo más de 32 millones de pacientes con cáncer y la cifra de nuevos casos, que cada año suman más de 14 millones, se incrementará en un 70% en los próximos 20 años. Sin embargo, en la actualidad, y gracias a los logros terapéuticos se pueden eliminar casi todos los tumores sólidos. El cáncer se vuelve mortal principalmente cuando metastatiza. Por ello, entender como las células tumorales se diseminan desde el tumor primario a diferentes órganos ha adquirido una gran relevancia en los últimos años, siendo una prioridad en la investigación oncológica.

La metástasis es un proceso relativamente complejo que se produce a través de una serie de pasos, “la cascada metastática”. En un primer paso, invasión tumoral, las células tumorales rompen los límites naturales del tejido, se adhieren a componentes de la matriz extracelular que lo rodea y degradan dicha matriz. La modificación de esta matriz permite el movimiento de las células tumorales bien hacia cavidades vecinas u órganos adyacentes donde pueden implantarse, o hacia vasos sanguíneos y linfáticos, lo que finalmente favorecerá el paso hacia otros tejidos.

Las matrices extracelulares que rodean y separan los distintos tejidos están compuestas por proteínas como colágeno tipo IV, laminina, entactina, y fibronectina, entre otras. Hasta hace poco se pensaba que las células tumorales utilizaban estas proteínas presentes en el tejido conectivo intersticial y en tejidos colindantes al tumor para migrar. Sin embargo, experimentos recientes en cultivos celulares han demostrado que si bien las lamininas se expresan en los tejidos diana de células metastáticas, en algunos casos también se lo expresan las propias células tumorales, como por ejemplo gliomas, células de cáncer de mama y melanomas malignos. Esto ha llevado a proponer la hipótesis de que una producción endógena y local de lamininas podría contribuir a la diseminación de las células tumorales ya que les permitiría trazar caminos de forma independiente y dirigida.

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Bichos endémicos y viajeros: ciegos, científicos y carretera panamericana

“Los ciegos de Tiltepec”. Así se titulaba un artículo del doctor Ramón Pardo publicado en 1927 en el periódico Mercurio de Oaxaca, México. Hablaba de los habitantes de un pueblo, Tiltepec, formado por 44 casas y ubicado en la Sierra de Ixtlán de Juárez del Estado de Oaxaca.

La primera noticia sobre este “pueblo de ciegos” se había difundido dos años antes por otro periódico, El Universal, desatando la curiosidad general y la de los científicos. Varios médicos, primero el Dr. José E. Larumbe, y después el Dr. Max Weihman y el Dr. Pardo, visitaron el pueblo y realizaron estudios sobre sus habitantes. El Dr. Larumbe los describió como “fantasmas” y las palabras del Dr. Pardo fueron aún más duras: además de ciegos, eran “sucios y andrajosos” y estaban “fuera de toda consideración geográfica y lejos de toda participación histórica”.

Se trataba, según Pardo, de un “rincón dantesco”, de donde huía no solo la civilización, sino “la vida”. De hecho, para este médico, la ceguera era tan solo un indicio de una degeneración orgánica general que estaba conduciendo a la degeneración social. Sucios, tristes, indiferentes a la vida y sin conciencia de nada, moviéndose en las tinieblas, aislados en una geografía extrema y accidentada, los vecinos de Tiltepec eran la representación más despiadada de una miseria material que en la época iba junto con la miseria moral. Pero… ¿cuál era la misteriosa enfermedad que azotaba a esa región?

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¿Nos engañan los dispositivos de seguimiento de aves?

Los sistemas de seguimiento con tecnología GPS están integrados en el día a día  de los ciudadanos de cualquier país industrializado. Estos sistemas han supuesto una revolución en campos como la aviación, la agricultura o la seguridad pública. Nos permiten usos tan diversos como orientarnos hacia un destino, aplicar herbicidas en agricultura de precisión o planificar estrategias de salvamento en casos de catástrofes.

En el campo de la biología, la miniaturización de estos dispositivos durante las últimas décadas ha permitido la adquisición de sorprendentes nuevos conocimientos en el campo de la ecología animal. Hoy en día, la aplicación de los sistemas de seguimiento mediante GPS o satélite al estudio de la ecología del movimiento animal permite recopilar datos sobre comportamiento, reproducción o alimentación de especies tan diferentes como insectos o ballenas, en prácticamente cualquier rincón del planeta.

Hoy en día es posible conocer la ubicación, con una precisión de metros, de cualquier animal marcado, y seguir su movimiento continuo de forma remota desde los despachos de los gestores e investigadores. Todo ello permite profundizar cada vez más en la biología y ecología de estos animales, además de ofrecer una herramienta insustituible al gestor, que puede  conocer en todo momento dónde se encuentran, o a qué peligros se enfrentan los animales de su zona.

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Arts & Data

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La ciencia y el arte hace tiempo que se plantearon que su misión no se agotaba en los laboratorios ni en las galerías y museos. Bien por buscar legitimación, por recabar apoyos sociales, o porque la utilidad social ha ganado importancia en los objetivos de ambas, lo cierto es que una y otra ocupan los espacios públicos, los medios, ensayan nuevos formatos, salen de los límites institucionalizados para dirigirse a la ciudadanía en sus territorios. Pero a veces están yendo más allá, probablemente del arte ha tomado la ciencia la vocación de “realidad”, el intento no solo de divulgar sino también el de suceder, ocurrir aunque sea limitadamente en estos encuentros con la ciudadanía, particularmente en el caso de las ciencias sociales y humanas.

Como decíamos, estas experiencias no se conforman con alterar formatos, espacios, públicos, sino que que asumen las acciones como un compendio de creación, divulgación y participación, con pesos desiguales de las tres dimensiones, pero con un carácter único que las emparenta con el arte in situ, los live action, el site specificity, o la performance.

Reinterpretaciones de datos científicos por creadores, iniciativas en las que la generación de resultados, su reinterpretación y divulgación ocurren en tiempo real (reforzando su carácter de acción en el tiempo y el lugar), transferencias de lenguajes con el arte, y vocación de incidencia en lo social mediante modos de participación ciudadana de mayor exigencia, son las características de esta nueva forma de hacer divulgación científica (quizás algo más que eso) que desborda los espacios más consolidados.

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