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347 kilómetros: hallada la cueva submarina más larga del mundo

Imagen de Ggerdel - Buceador y camarógrafo: Gustavo Gerdel - BAB Buceo, CC BY-SA 4.0

Científicos mexicanos han conseguido conectar dos cenotes cerca de Tulum, en la Península del Yucatán, y de esta forma han encontrado la cueva sumergida más larga del mundo con un total de 347 kilómetros de túneles completamente llenos de agua.

La península del Yucatán tiene una geología particular que hace que esté perforada por miles de cuevas inundadas que a menudo salen a la superficie del terreno en los llamados cenotes, pozos verticales que conectan el exterior con este reino sumergido y que fueron un componente vital en la cultura de los mayas, que los usaban para obtener agua y también como lugares sagrados en los que a veces se llevaban a cabo sacrificios.

Muchas ciudades mayas, como Chichen Itza, están construidas alrededor de cenotes ceremoniales en los que a menudo aparecen tesoros y hasta sacrificios humanos.

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La variada dieta de los pterosaurios

Imagen de ДиБгд de Wikipedia en ruso

Los pterosaurios fueron unos animales formidables; reptiles voladores contemporáneos de los dinosaurios (pero NO dinosaurios) que desarrollaron un modelo único de ala en vertebrados diferente de la de las aves y los murciélagos, algunos de ellos alcanzaron tamaños enormes y otros eran pequeños como pájaros actuales.

Una vieja polémica está relacionada con su dieta, ya que los fósiles escasean y casi no hay testimonios directos en forma de restos de sus comidas que se hayan conservado dentro de un fósil de pterosaurio; en general se consideraba que su dieta estaba en función de la forma de los dientes o del ambiente en el que fosilizaron.

Así, como muchos se conservaron en ambientes costeros se suponía que eran piscívoros, como muchas aves marinas actuales.

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El Nobel que se retractó de uno de sus artículos

Daniel Kahneman

La ciencia es un empeño humano, por lo que a veces se cometen errores; algo consustancial con nuestra humanidad. El objetivo final de la ciencia es que los errores se detecten y corrijan lo antes posible, pero las personas nos aferramos por muchas razones a nuestros fallos: arrogancia, temor a ser considerados incompetentes, vinculación de nuestras ideas con nuestras posiciones sociales...

Por eso demasiadas veces los errores se alarguen demasiado en el tiempo, dado que hay gente que está interesada en no corregirlos. Y por eso interesa el caso del co-receptor del Premio Nobel de Economía 2002 Daniel Kahneman, un psicólogo que estudia de qué manera los humanos tomamos decisiones, que acaba de retractar uno de sus estudios publicado en un libro porque contenía errores.

El estudio afirmaba que sutiles pistas ambientales son suficientes para manipular el proceso de toma de decisiones de las personas haciendo que cambie su forma de razonar y de decidir.

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Ada Blackjack, la ‘robinson crusoe’ iñupiat

Ada Blackjack fue contratada por un explorador británico para servir como costurera de ropa indígena en la expedición.

Conocemos las grandes historias épicas de supervivencia de exploradores europeos, pero a menudo se olvidan las hazañas de gentes de otros pueblos que muchas veces son incluso más épicas. Como la de Ada Blackjack, una mujer de la tribu Iñupiat (esquimales, aunque ellos rechazan el término) nacida en Alaska que en 1921 fue contratada por un explorador británico para servir como costurera de ropa indígena para una expedición a la Isla Wrangler, cerca de la costa norte de Siberia, al otro lado del Estrecho de Bering. Y que acabó protagonizando una épica gesta de supervivencia polar extrema.

Ada tenía un hijo enfermo cuyo tratamiento no podía pagar y aceptó acompañar a cuatro expedicionarios casi sin experiencia polar durante el año que tenían previsto pasar en la isla Wrangler. Pero la expedición estaba muy mal planificada, con recursos insuficientes, y el barco que debía recogerles al final del periodo previsto no consiguió llegar, por lo que se quedaron varados sin provisiones para pasar un segundo invierno ártico. Uno de los expedicionarios enfermó (de escorbuto) y los otros tres decidieron intentar llegar a tierra: nunca se volvió a saber de ellos.

Mientras Ada cuidó del enfermo durante seis meses haciendo de enfermera, cazando para alimentar a ambos, buscando leña y ocupándose de todo entre las continuas quejas del afectado. Cuando finalmente murió, la mujer siguió manteniéndose por sí misma hasta que, más de dos años después de lo previsto, apareció un barco de rescate que la encontró en buen estado físico y anímico a pesar de la absoluta soledad y de su terror a los osos polares, continua amenaza en aquella isla. Rescatada, regresó a Alaska donde se la recibió como la ‘robinson crusoe mujer’ y recibió parte (que no toda) su paga, con la que se llevó a su hijo a ser tratado en un hospital de Seattle. Murió con 85 años, aunque nunca recibió la fama y el dinero de los que que en cambio sí gozaron los organizadores de la catastrófica expedición.

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Nueva Zelanda planea un arma genética incontrolable para erradicar animales depredadores

Walter Lawry Buller (1838-1906): A History of the Birds of New Zealand 1st edition. 1873, pgs 358, 359. Dominio Público

Hasta el siglo XIII con la llegada de los maoríes en las islas de Nueva Zelanda no había más mamíferos que algunos murciélagos, lo cual explica por qué aquel archipiélago era un verdadero paraíso para las aves. Incluyendo algunas como el Kakapo o el Kiwi que habían perdido la capacidad de volar para librarse de los depredadores terrestres porque no los había.

La llegada de los humanos llevó hasta allí ratas, perros, una gran comadreja y otras plagas que comenzaron a devorar y eliminar a muchas de esas aves hasta el punto de que hoy muchas especies corren peligro de desaparecer.

Para evitarlo los neozelandeses han creado una idea ambiciosa llamada Predator-Free 250, una iniciativa para despejar por completo sus islas de todo tipo de depredadores terrestres con el fin de recuperar la fauna aviar antigua.

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Téano, la mujer que sustituyó a Pitágoras

Grabado de Pitágoras y sus discípulos

Pitágoras, que vivió en el siglo VI adC, es uno de los primeros matemáticos conocidos por su nombre; ampliamente recordado, entre muchas otras cosas, por su famoso Teorema.

Pero buena parte de su trabajo no era en realidad suyo: se firmaba con su nombre todo lo que publicaban los miembros de su secta, entre los que estaba la primera matemática que conocemos por su nombre: Téano.

Tan brillante era esta mujer que Pitágoras la aceptó en su grupo e incluso le permitió enseñar; aunque el sabio griego tenía sus defectos el machismo no estaba entre ellos.

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Un estudio sugiere que los hijos heredan los traumas de los padres

33 Comentarios

Imagen de charlygutmann bajo licencia CC0.

Los humanos a veces sufrimos horrores sin cuento que dejan profundas marcas en nosotros: guerras, catástrofes, persecuciones y otros eventos traumáticos pueden cambiar para siempre y determinar el futuro de las personas que sobreviven a ellos.

Y por si este horror fuera poco hay evidencias de que las consecuencias del trauma sobre las personas pueden pasar no sólo a su futuro, sino incluso también al de sus descendientes.

Un reciente estudio realizado sobre niños que fueron evacuados de Finlandia durante la Segunda Guerra Mundial indica que las hijas de las niñas evacuadas fueron hasta cuatro veces más hospitalizadas por enfermedades mentales a lo largo de sus vidas que sus parientes que no fueron afectados.

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Esta es la mujer que demostró que la Tierra no es hueca

Inge Lehmann

En tiempos se pensaba en serio que la Tierra era hueca por dentro, como se describía en el Viaje al Centro de la Tierra de Julio Verne, pero para principios del siglo XX estaba claro no sólo que era maciza, sino que tiene estructura interna.

Para estudiar esta estructura se analizan las ondas causadas por los terremotos que recorren el interior del planeta y cuyos patrones de reflexión y refracción permiten comprender las diferentes capas que hay bajo nuestros pies y sus diferencias.

Así fue como la sismóloga danesa Inge Lehmann desentrañó la estructura más interna de nuestro planeta demostrando la existencia de un núcleo sólido rodeado de una capa líquida, separadas ambas capas por la discontinuidad que hoy lleva su nombre.

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La larga agonía del rinoceronte de Sumatra

Un ejemplar de rinoceronte de Sumatra.

Se llamaba Ipuh, vivió 22 de sus 33 años de vida en el zoo de Cincinatti y murió en 2013; era uno de los apenas 100 ejemplares supervivientes estimados del rinoceronte de Sumatra, un pequeño representante de este grupo (600 a 800 kg frente a los 3000 de otras especies) peludo, primitivo y con dos cuernos, como los africanos y a diferencia del cuerno único de otros rinocerontes asiáticos.

Su morfología lo emparenta con especies ya extinguidas como el rinoceronte lanudo del pleistoceno europeo más que con las otras cuatro especies actuales.

Según un análisis genético realizado sobre muestras extraídas de Ipuh tras su muerte, su declive empezó mucho antes de que se encontraran con la Humanidad: hace más de un millón de años que el rinoceronte de Sumatra viene reduciendo su población.

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La era de los dinosaurios falsos

Imagen de Ghedoghedo - CC BY-SA 3.0

Hace poco se publicó un nuevo dinosaurio bautizado Halszkaraptor con una combinación extraña de características: patas traseras fuertes y con grandes garras como las del afamado Velociraptor (conocido por su aterrador papel en Parque Jurásico), cabeza similar a la de un cisne y patas delanteras mitad aletas, mitad brazos; algo así como un cisne diabólico. La combinación generó sorpresa entre los especialistas por ser novedosa, aunque también cierta sospecha y algunas comprobaciones extra, porque el fósil de Halszkaraptor tiene una historia complicada que hace temer que pudiera ser falso. En efecto: vivimos en una época en la que hasta los dinosaurios pueden ser de pega.

En ciertas zonas de China y Mongolia abundan los fósiles del final del Cretácico, una época fascinante por los dinosaurios que vivían entonces y, en especial, clave en la evolución temprana de las aves. Desde que en las últimas décadas coleccionistas y museos pagan importantes sumas por ejemplares espectaculares han abundado las ventas, los expolios de yacimientos sin permiso de las autoridades ni control geológico y lo peor de todo: las falsificaciones, algunas de sobresaliente calidad. Porque cuando hay dinero por medio, no hay respeto científico que valga.

Se han detectado ejemplares fósiles de aves primitivas que resultaron estar formadas por restos de dos animales diferentes montados para que parecieran uno. Los falsificadores han aprendido a desmenuzar el sedimento que rodea a los fósiles reales para crear una especie de cemento que luego usan para disimular los detalles que podrían delatarles. En ocasiones, llegan a pulverizar hueso real para reconstruir piezas faltantes de un modo casi imposible de diferenciar de un fósil auténtico. Algunas de estas piezas truchas acaban llegando a manos de museos que las exponen pensando que son reales, o incluso confundiendo a científicos, que crean a partir de ellas nuevas especies y variedades de paleofauna. Y los expoliadores y artesanos que las fabrican cada vez son más hábiles en su actividad fraudulenta.

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