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No todo es cambio climático: efectos de la urbanización en la biodiversidad

Uno de los retos más importantes a los que nos enfrentamos los seres humanos es sin lugar a dudas el cambio climático. Las evidencias son abrumadoras e irrefutables en diferentes campos científicos y, afortunada aunque lentamente, los políticos han ido tomando conciencia del mismo e intentando implementar soluciones. El reciente acuerdo de París es un claro ejemplo de ello. Sin embargo, y a pesar de la determinante importancia del cambio climático no debemos dejar que éste nos deslumbre tanto como para no prestar atención a otros procesos también muy relevantes que están cambiando nuestro mundo a escala planetaria.

La urbanización, entendida como el proceso por el cual las zonas naturales o rurales pasan a convertirse en áreas urbanas, es uno de esos procesos. La comunidad científica es bien consciente de la importancia de este proceso global, si bien es cierto que la Sociedad en su conjunto y las autoridades políticas le prestan todavía poca atención.

Los seres humanos cada vez somos más urbanitas, concentrándonos más y más en áreas urbanas. Actualmente más de la mitad de la población humana mundial vive en ciudades según datos de Naciones Unidas. Pero esto tiene otra consecuencia clave, la constante expansión de estas áreas, que incrementarán su superficie a nivel global en un 200% para 2030. Este cambio en la superficie terrestre es fácil de percibir en las archiconocidas imágenes de la Tierra iluminada de noche [W1] o a través del uso de nuevas herramientas, como el Timelapse de Google[W2] , que sintetiza los cambios sufridos en los últimos 30 años en diversas zonas del planeta a través de fotos de satélites.

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Recuperando movilidad con BMIs

En la actualidad no es posible la recuperación motora en pacientes con enfermedades neurodegenerativas, como la esclerosis lateral amiotrófica (ELA), la esclerosis múltiple o la enfermedad de Parkinson, ni tampoco en pacientes con traumatismo grave por accidente cerebrovascular, parálisis cerebral o lesión en la médula espinal. Aunque se han propuesto nuevas estrategias de rehabilitación con resultados prometedores en ensayos controlados aleatorios, los métodos disponibles hoy día no logran restaurar la función motora normal en la mayoría de los pacientes. Por lo tanto, es importante desarrollar métodos alternativos más eficaces.

Recientemente se ha prestado atención al desarrollo de la tecnología de interfaz cerebro-máquina (BMI) para restaurar la función motora en personas con graves limitaciones de movimiento con vistas a mejorar su calidad de vida. Hay dos formas en que los sistemas BMI pueden facilitar dicha rehabilitación. La primera estrategia consiste en sustituir la pérdida de salidas neuromusculares normales haciendo que las personas puedan interactuar con su entorno mediante señales cerebrales. Así, por ejemplo, una persona podría usar señales electrofisiológicas como la actividad electroencefalográfica (EEG) o la actividad neuronal cortical para mover un cursor en una pantalla de ordenador, para controlar un brazo neuroprotésico o para restaurar el movimiento en extremidades mediante estimulación eléctrica funcional. El segundo uso de la tecnología BMI es más complejo y pretende restaurar la función motora influyendo en los procesos de plasticidad cerebral de acuerdo con la actividad deseada. En este caso el sistema BMI promovería un proceso de aprendizaje mediante el que las señales neuronales serían progresivamente más funcionales.

De acuerdo con lo anterior, los sistemas BMI permitirían una nueva forma de interacción en tiempo real entre el usuario y el mundo exterior. Las señales que indican la actividad cerebral del usuario se traducen en una salida. El usuario recibe retroalimentación de dicha salida, lo que a su vez afecta a su actividad cerebral e influye en la salida posterior. Por lo tanto, si una persona usa un BMI para controlar un brazo neuroprotésico, la posición del brazo después de cada movimiento influirá en la intención de la persona para el siguiente movimiento y afectará a las señales cerebrales que codifican dicha intención. Un sistema que simplemente registra y analiza las señales cerebrales y no proporciona los resultados del análisis al usuario de una manera interactiva en tiempo real no es un BMI.

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No está bonito

Todos hemos visto esas imágenes de tortugas atrapadas entre los aros de plástico que mantienen unidas las latas de cerveza en nuestro frigorífico. Y también esas otras en las que grandes bloques de hielo se deshacen como azucarillos en las aguas de los polos, cada vez más cálidas. Por eso, si una periodista o un encuestador nos pregunta con qué frecuencia reciclamos, es muy probable que respondamos que lo hacemos siempre y con todos los tipos de residuos aunque no sea del todo cierto. Porque a estas alturas pasar del medio ambiente no está bonito.

Tener muchas parejas es algo que está más o menos bonito según seas hombre o mujer. Por eso en las encuestas de hábitos sexuales las mujeres tienden a declarar un número menor de parejas de las que realmente tuvieron. Todo lo contrario de lo que hacen los hombres, que parece ser que en esto hacen como en el parchís: que se comen una y cuentan veinte.

A esta tendencia de los seres humanos a tratar de presentarnos ante los demás bajo una luz favorable se le denomina deseabilidad social y es la razón por la que conductas o actitudes que tienen una connotación mayoritariamente negativa como consumir drogas, no llevar puesto el cinturón de seguridad o mostrar actitudes racistas son subestimadas sistemáticamente en las encuestas. Y es la razón también por la que comportamientos que son percibidos positivamente como votar en las elecciones o donar a organizaciones sin ánimo de lucro obtienen muchos mejores resultados en las encuestas de lo que muestran las cifras reales.

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El fraude en el aceite de oliva

En 2013 la Dieta Mediterránea fue admitida por la UNESCO como Patrimonio Inmaterial de la Humanidad. El aceite de oliva es uno de los pilares de dicha Dieta y su principal fuente de grasa monoinsaturada. En la actualidad existen 56 países productores de aceite de oliva en el mundo, con España a la cabeza gracias a sus 300 millones de olivos, que posibilitan una producción de casi el 50 % del aceite originado a nivel mundial. Más del 80 % del aceite de oliva español viene de Andalucía, en cuya capital, Sevilla, tiene su sede el Instituto de la Grasa del CSIC.

Dentro de dicha Institución, el Departamento de Caracterización y Calidad de Lípidos está dedicando una serie de líneas de investigación a la lucha contra el fraude que afecta al sector desde un punto de vista general, dado que hoy en día tanto el consumo como la producción de aceite de oliva han dejado de estar restringidos al área mediterránea, pasando a ser una cuestión global.

Europa es el mayor productor de aceite de oliva a nivel mundial y, junto a los otros 15 miembros del Consejo Oleícola Internacional (COI), genera el 98 % de la producción mundial. Por otro lado, empiezan a despuntar tanto la demanda como el consumo de esta grasa por parte de países ajenos al COI tales como Estados Unidos, Brasil, Japón o China. La competencia atroz, los mercados en expansión, la ausencia de bases de datos centralizadas y homogeneización en lo que se refiere a métodos de análisis, y la falta de  coordinación entre estados han desembocado en una debilitación paulatina en la cadena productiva y de distribución del aceite de oliva que está siendo explotada con fines ilícitos.

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Bibliometría para evaluar la ciencia sí, pero algo más

La necesidad de la transparencia en todo lo relacionado con el uso del dinero público siempre fue una necesidad pero a raíz de la crisis económica de los últimos años, se ha convertido en una exigencia en el funcionamiento de la Administración Pública en España. Esta búsqueda de la claridad en las cuentas también se ha visto apoyada desde  la Unión Europea, institución que financia buena parte de la Ciencia que se hace en los países miembros.

La evaluación y la transparencia, pues, se han convertido en una exigencia total que va llegando a todos los países de la Unión Europea. España no se ha quedado al margen de esta situación y, en concreto en la Ciencia, se aprecia claramente esto que comentamos (la importancia de mostrar datos cuantitativos) al solicitar financiación para los proyectos y en su posterior evaluación.

Este nuevo marco de trabajo he dado como resultado que cada vez más los investigadores españoles están sujetos a cuestiones cuantitativas para evaluar sus trabajos: citas de sus diferentes artículos, el factor de impacto de las revistas en las que publican, el número de trabajos en cuartil uno, en el top 10, el índice h del investigador, etc.

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¿Cómo producir más alimentos con menos agua?

Hija: Papá, ¿Te puedo preguntar una cosa?

Padre: Claro hija pregúntame lo que quieras…

Hija: Papá en el cole me ha dicho mi profesor que la las ¾ partes de la Tierra es agua, pero me está surgiendo una duda ¿cómo se distribuye el agua en el mundo?

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Legumbres, ¿solución a problemas ambientales?

El año 2016 ha sido declarado por la FAO Año Mundial de las Legumbres. Esta designación viene motivada por una serie de causas. La primera se debe a las características nutricionales de los individuos de esta familia: elevados aportes de proteínas, carbohidratos, fibra, minerales y vitaminas que, además, previenen enfermedades como anemias, intolerancias alimentarias, hipercolesterolemia, diabetes, obesidad, hipertensión y malformaciones en determinadas fases del desarrollo embrionario. Por ello, las legumbres son la segunda familia en importancia, tras los cereales, en la agricultura mundial y esenciales en la alimentación humana desde milenios, así las lentejas ( Lens culinaris) originarias de territorios próximos a la actual Irak, se cultivan desde hace 9000 años a.C..

Recuérdese el pasaje bíblico relativo a la venta de la primogenitura de Esaú a Jacob por un plato de lentejas (Génesis, 25:27-34). Actualmente las legumbres son componentes básicos de la Seguridad Alimentaria, término definido por la FAO como “la posibilidad en todo momento de acceso físico, social y económico a suficientes alimentos inocuos y nutritivos para satisfacer las necesidades alimenticias y las preferencias alimentarias para llevar una vida activa y saludable”. Estos objetivos no se alcanzan debido al hambre crónica que padecen 800 millones de personas en el mundo. Además, para el año 2050, se prevén nueve mil millones de habitantes en el planeta, lo que obligará a incrementar en un 70% la producción agrícola.

No obstante, no sólo las propiedades citadas justifican la dedicación de este año a esta familia por la FAO. Las legumbres ofrecen soluciones a grandes retos de nuestro planeta desde el punto de vista medioambiental.

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El CSIC navega con las tortugas bobas por todo el Mediterráneo

En el mes de junio del año pasado, una familia que pasaba la noche en la almeriense playa de San Juan de los Terreros observó como una tortuga boba ( Caretta caretta) salía del agua y presentaba un comportamiento extraño, por lo que decidieron avisar al 112. La tortuga construyó un nido y desovó un total de 80 huevos. La Consejería de Medio Ambiente y Ordenación del Territorio de la Junta de Andalucía (CMAOT) tomó la decisión de extraer los huevos de su nido para poder incubarlos en un entorno más seguro. En todo este proceso se contó con la participación y asesoría científica de la Estación Biológica de Doñana (EBD), centro del Consejo superior de Investigaciones Científicas (CSIC). Nuestro trabajo comenzó la misma noche en que el nido fue descubierto, y continuó con su posterior traslado a la EBD para la incubación de los huevos y todo el proceso de desarrollo de las crías en el Acuario de Sevilla.

Ya en el mes de junio el personal de la CMAOT logró liberar en el mismo lugar, la playa de San Juan de los Terreros, unas 12 tortugas procedentes de este nido, que habían alcanzado más rápidamente las condiciones óptimas para su suelta; y más recientemente, el pasado 28 de septiembre, se liberaron otros 13 ejemplares. Desde el equipo de investigadores del CSIC hemos coordinado científicamente, tanto en la suelta de junio como en la de septiembre, que algunas de las tortugas liberadas contaran con un emisor satelital que nos permitirá estudiar su supervivencia, navegación y rutas de dispersión y zonas de alimentación en el mar.

tortuga csic

En el grupo de junio fueron cuatro las tortugas que llevaron el emisor satelital, y en el grupo de septiembre fue el turno de otras cinco. Las primeras liberaciones han sido un éxito. Las cuatro tortugas han sobrevivido hasta el momento y han viajado miles de kilómetros en diferentes direcciones. Esto contradice las teorías que sugerían que la dispersión de juveniles de tortuga de pequeño tamaño era pasiva siguiendo las corrientes. Hemos observado como cada tortuga tomaba sus propias decisiones y rumbo. Una se ha ido hacia el norte, pasando por las Islas Baleares y el Levante hasta llegar a aguas de Cataluña, donde se encuentra ahora. Otra ha viajado hasta el Estrecho de Gibraltar y retornado a Almería en dos ocasiones. Las otras dos han navegado por el Mar de Alborán tanto en aguas españolas como marroquíes y argelinas.

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¿Son los humanos violentos por naturaleza?

¿Son los humanos violentos por naturaleza, como decía Hobbes, o seres pacíficos a los que la civilización corrompe, como sugería Rousseau? Esta cuestión ha cautivado a pensadores y científicos desde tiempos inmemoriales, pero a día de hoy aún no contamos con una respuesta definitiva. Un estudio reciente publicado en Nature, realizado por cuatro investigadores del CSIC, la Universidad de Granada y la Universidad Rey Juan Carlos de Madrid, ha abordado esta cuestión fundamental mediante una aproximación novedosa, y han descubierto que probablemente ambos pensadores tenían parte de razón.

Trabajando sobre la idea de que el componente violento de la naturaleza humana podría deducirse de nuestra historia evolutiva en común con los mamíferos, recopilaron la información existente sobre mortalidad en más de 1000 especies de mamíferos con el propósito de obtener una panorámica de la violencia en los mamíferos y situar a los humanos en dicho contexto. La violencia la midieron como la proporción de muertos totales debido a violencia de otros conespecíficos, sin distinguir entre posibles diferentes tipos de violencia (guerra, infanticidio, canibalismo, etc.).

Es decir, lo que se midió no fue la presencia o ausencia de violencia, o cuán violento en términos generales es una especie, sino el nivel de expresión de esa violencia en términos de muertes. Es una variable cuantitativa, que expresa el porcentaje de muertes debido a la acción de individuos conespecíficos, y que de alguna forma mide el nivel de expresión de la violencia. El hecho de tener un valor de cero no indica que la especie de mamífero en cuestión o la sociedad humana concreta sean no violentas. Sólo indica que no se producen muertes por esa violencia.

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Una noche para sacar la ciencia a la calle

Hoy viernes 30 de septiembre se celebra en trescientas ciudades europeas, de forma simultánea, La Noche de l@s investigador@s. Entre ese importante elenco se encuentran todas las provincias andaluzas. Se trata de una iniciativa promovida por la Comisión Europea y que en Andalucía coordina la Fundación Descubre desde hace ya seis años. Participan y colaboran prácticamente todas las instituciones públicas que hacen ciencia y la divulgan en la región: universidades, organismos públicos de investigación, fundaciones y otros centros.

Hacemos énfasis en el adjetivo “público” porque para quienes trabajamos en divulgación y comunicación científica en instituciones adscritas a la administración local, autonómica o estatal, resulta fundamental demostrar a la ciudadanía que el dinero, precisamente público, que se invierte en investigación, no sólo está gestionado correctamente y de forma transparente, sino que ayuda a mejorar su calidad de vida. En otras palabras, rendirles cuentas a las mujeres y hombres que con sus impuestos hacen posible la ciencia.

En nuestra vida cotidiana de ciudadanos europeos el hecho de “salir de noche” está asociado con la distracción y el divertimento necesario y esperado luego de una dura semana de trabajo o estudio; y precisamente por eso la iniciativa de La Noche Europea de l@s investigador@s nos ha parecido desde sus inicios doblemente interesante, porque permite no sólo sacar la ciencia a la calle, sino también asociarla a lo divertido, lo lúdico, y a la idea de que lo entretenido también puede ser inteligente.

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