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Chotacabras: una especie de leyenda

La ausencia de conocimiento científico generalmente constituye un caldo de cultivo en el que proliferan creencias y mitos que, en ocasiones, terminan por ocupar el lugar del conocimiento. En este juego, las especies animales pueden correr una suerte desigual, resultando tan apreciadas como temidas dependiendo únicamente de un infundado dictamen. La maternal imagen de la cigüeña blanca o el mal agüero que acompaña a la figura de la lechuza son ejemplos de la arbitrariedad del proceso. Llegados a este punto, toca a los científicos asumir la doble tarea de generar conocimiento veraz y difundirlo para desmentir así las falsas creencias que rodean a determinadas especies.

El chotacabras cuellirrojo es una de esas especies de leyenda, pero en su caso, la leyenda empieza por su propio nombre. El término ʻchotacabrasʼ alude a la creencia popular de que pueden mamar de las cabras. Lo mismo sucede con su nombre latino ‘ Caprimulgus’, derivado de los términos capra y mulgere, que en latín significan ‘cabra’ y ‘ordeñar’, respectivamente. En español, ‘chotar’ es un término arcaico que procede del latín suctare y significa ‘mamar’. Esta leyenda carece de una base científica, sin embargo, el conocimiento generado sobre la biología de esta singular especie puede ayudarnos a entender cómo se originó.

Los chotacabras se alimentan de insectos nocturnos que capturan en pleno vuelo. La estrategia de caza más común consiste en aguardar posado sobre el suelo la llegada de una posible presa. Entonces, se lanza tras ella, realizando complicadas maniobras áreas hasta darle caza. Este hábito precisa por tanto de un espacio despejado que facilite la detección de sus presas y permita la ejecución de piruetas sin riesgo de colisión. En la actualidad, existe una fuerte asociación entre los chotacabras y las carreteras, pues su trazado les ofrece un lugar abierto donde alimentarse. En términos evolutivos, apenas han transcurrido unos minutos desde que estas mismas carreteras fueran transitadas por vehículos de tracción animal, cuyo maloliente rastro atraía a los insectos que forman parte de su dieta. Es muy probable que éste sea el origen de tan curiosa asociación, pero ¿y las cabras?

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Perovskita, un material protagonista

A principios de 2016, Thomson Reuters publicó su informe en el que recoge anualmente cuáles son las mentes científicas más influyentes (link a Thomson Reuters ver abajo) El trabajo estadístico detrás de este estudio está basado en una cantidad muy importante de datos y se centra en listar qué investigadores han generado un impacto sobresaliente en la comunidad científica. De entre todos ellos, se hace particular mención a aquellos que poseen más hot papers, esto es, artículos publicados en los dos últimos años que han recibido un número de citas mayor que el 99.9% restante de trabajos. Esto arroja el reducidísimo número de 19 científicos cuyas líneas de investigación contribuyen a cambiar el mundo que hoy conocemos con una mayor inmediatez. No sorprende que, entre ellos, 13 pertenezcan al campo de la biomedicina, el cual está asistiendo a su particular revolución científica de la mano de la genómica y disciplinas adyacentes. Lo que sí es muy novedoso es que las otras 6 mentes más influyentes pertenecen al área de materiales y esto es gracias, en gran medida, a la irrupción en el escenario científico de una nueva familia de compuestos basados en estructura cristalina de perovskita.

Un material único

Perovskita no es más que el nombre que recibe una determinada disposición ordenada de átomos o iones en el espacio y se formulan químicamente como ABX3, donde X ocupa los vértices y B el centro de un octaedro mientras A ocupa el espacio libre entre 8 octaedros (ver Figura 1 abajo). Hay multitud de materiales que poseen dicha estructura cristalina, pero a partir de 2012 el panorama científico ha asistido a una auténtica revolución a causa de unos determinados compuestos de tipo perovskita CH3NH3PbX3, donde X es un haluro (iodo, bromo o cloro). Fue a finales de dicho año cuando se demostró que estos materiales poseen unas propiedades tanto ópticas como eléctricas únicas. Absorben fuertemente la luz visible para crear electrones y huecos de una manera muy eficiente y son capaces de transportar estas cargas a lo largo de distancias del orden de micras. Además, estas perovskitas son muy fáciles de sintetizar en el laboratorio, haciendo uso de elementos muy abundantes en la naturaleza y de bajo coste.

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La importancia de la prevención en la investigación científica

En unos meses, se cumplirá el vigésimo primer aniversario de la entrada en vigor de la Ley 31/1995 de Prevención de Riesgos Laborales. En estos casi veintiún años, esta ley ha provocado grandes cambios en la gestión de los riesgos laborales y culturales, tanto en los agentes implicados como entre la sociedad general.

A partir de la aparición de esta ley, se pasó de un enfoque totalmente reactivo (reparar el daño una vez producido) a otro preventivo, cuyo objetivo es conseguir el bienestar integral del trabajador, acorde con la definición de salud de la OMS.

Para ello, el empresario (Director/a del Centro/Instituto, “los empresarios” en el CSIC, desde el punto de vista preventivo), deberá garantizar la seguridad y la salud de los trabajadores a su servicio en todos los aspectos relacionados con el trabajo. A estos efectos, en el marco de sus responsabilidades, el empresario integrará la actividad preventiva en la empresa y adoptará cuantas medidas sean necesarias para la protección de la seguridad y la salud de los trabajadores.

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¿Cómo afecta el BREXIT a las patentes en Europa?

El pasado 23 de junio de 2016 se celebró en el Reino Unido y en Gibraltar un referéndum sobre la permanencia en la Unión Europea. La ciudadanía decidió mayoritariamente que el Reino Unido optara por salir, proceso conocido como “Brexit”.

Más de dos meses después y tras un cambio de gobierno y la retirada de la vida política de algunos de los líderes que apoyaron el “Brexit”, son muchos los interrogantes que se plantean sobre cómo va ser el proceso de salida, ya que el Art. 50 del Tratado de la Unión Europea solo establece las líneas generales para la retirada voluntaria y unilateral de un país de la Unión Europea.

Uno de los ámbitos en los cuales habrá consecuencias derivadas de la decisión adoptada por los ciudadanos del Reino unido es en el de las patentes.

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Islam: pasado, presente y futuro. ¿Hacia una sociedad intercultural?

Fondo de la Casa del Chapiz, en Granada.

Durante la pasada primavera se celebró en la Escuela de Estudios Árabes (EEA) del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) en Granada un seminario de investigación con el título “Islam: pasado, presente y futuro. ¿Hacia una sociedad intercultural?”. Esta actividad, organizada por la EEA y la Asociación Encuentro Al-Liqá, estuvo compuesta por una serie de ocho conferencias, la mayoría de las cuales han sido publicadas en una obra colectiva. Al mismo tiempo, tuvo lugar una exposición bibliográfica, coordinada por la biblioteca de la EEA, con fondos relacionados con la temática del seminario.

El objetivo principal de este evento fue ofrecer un marco para el debate y el diálogo sobre una serie de temas de suma actualidad, en los que el factor «inmigración» tuvo un especial protagonismo. De este modo, se abordó la interrelación entre las sociedades europeas y las comunidades musulmanas que comparten espacio geográfico. Los problemas derivados de la interacción entre ambas se examinaron desde un planteamiento multidisciplinar, a partir del cual se analizó el tema en cuestión desde la óptica de la Filología, la Historia, el Derecho, las Ciencias Políticas y la Sociología.

Los estudios sobre las poblaciones musulmanas y su problemática en nuestras sociedades —la europea y la española— se hacen más que imprescindibles con el objetivo de desvelar cuáles son los modelos de ajuste entre estas poblaciones y las sociedades de destino.

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Vid silvestre contra el cambio climático

Cada día asistimos en los medios de comunicación al debate del recorrido futuro que puede tener el cambio climático y de la mayor o menor responsabilidad del hombre en este proceso. Recuerdo el comentario de un querido colega que en cierta ocasión me manifestó que la huella del hombre en la naturaleza quedaría como parte de un estrato más en la serie temporal de facies geológicas, ya que el hombre, cuando fuera “demasiado molesto”, sería eliminado como lo fueron en su momento los dinosaurios.

No obstante, y mientras esa profecía se hace o no realidad, lo cierto es que desde la invención de la máquina de vapor por Watt en 1769 la intervención del hombre en los procesos naturales viene siendo relevante, hasta el punto de que ya se propone denominar a la presente era geológica como “Antroposceno”. Se puede debatir sobre si el cambio climático es un proceso cíclico en las “edades de la tierra” o si es provocado por el hombre y, en consecuencia, posible de revertir, pero mientras tanto existen ya claros indicadores de que el cambio, inducido a no por los humanos, está ocurriendo y, en consecuencia, se hace necesario tomar medidas preventivas para paliar las probables adversidades venideras.

La viticultura es una de las principales industrias mundiales. El clima ejerce, probablemente, el efecto más decisivo en la capacidad de una zona para producir uva y vino de calidad. Desde inicios del siglo XX la temperatura media del planeta ha aumentado 0.9oC y alrededor de dos tercios de este ascenso ocurre desde 1960. Para el ciclo vegetativo de la vid el aumento ha sido de aproximadamente 1.7 oC. La vid se desarrolla en un rango muy estrecho de temperatura, alrededor de 10oC, aunque hay variedades, como Pinot Noir, donde variaciones de ±2 oC pueden afectar su cultivo.

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La escasez y salinidad del agua del Mediterráneo amenazan una agricultura sostenible

En la cuenca mediterránea andaluza, la escasez de lluvias amenaza el abastecimiento de agua necesaria para cubrir todas las necesidades de una población en continuo crecimiento. La falta de lluvias está intensificando y acelerando el impacto medioambiental de la actividad agrícola, induciendo a la sobreexplotación de pozos y acuíferos y provocando graves daños ambientales por salinización de suelos y reservas naturales de agua. Estas agresiones ponen en riesgo el futuro de una agricultura sostenible, y además las políticas de reparación de daños, suponen una carga económica considerable para la sociedad.

La salinidad en el suelo y en el agua de riego reduce la entrada de agua en la planta hasta el punto de llegar a producir deshidratación en las hojas y reducir el tamaño de los frutos. Otros efectos de la salinidad son desequilibrios nutricionales en la planta que provocan podredumbre en los frutos reduciendo la productividad económica de las cosechas. El consumo actual de agua dulce que presenta el sector agrícola es superior al 70% de los recursos hídricos disponibles, por esto desde diversos sectores de la sociedad se demanda cada vez una mayor eficiencia en el uso y gestión del agua.

Nuevos escenarios de cultivo en la producción agrícola: importancia de la biodiversidad contenida en los bancos de germoplasma

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La huella de la conquista cristiana en las ciudades de pasado andalusí

Vista actual del Albaicín-Sacromonte de Granada

Las ciudades actuales son el resultado de la acción sucesiva de las diferentes sociedades sobre el medio físico y sobre el paisaje urbano preexistente a lo largo del tiempo; por tanto, para entenderlas y gestionarlas adecuadamente es preciso conocer cómo y por qué se configuraron morfológicamente en el transcurso de la historia.

En este sentido, la conquista cristiana de al-Andalus fue un suceso traumático que conllevó importantísimas alteraciones en el urbanismo andalusí, puesto que en un espacio muy corto de tiempo mudaron radicalmente dos condiciones fundamentales: la primera de carácter cuantitativo, pues la conquista supuso que, en la mayoría de los casos, se pasara en pocos años de una madīna muy poblada y espacialmente saturada, a una villa cristiana con un vecindario mucho más reducido; la segunda, de carácter cualitativo, se refiere al cambio de modelo social ocasionado por la sustitución, parcial o total, de la población musulmana por la cristiana y al completo relevo de sus élites dirigentes. Ésta última no tiene que ver con factores coyunturales sino antropológicos y, por consiguiente, nos informa acerca de las diferentes características de ambas sociedades y como éstas se reflejaron en el paisaje urbano.

La sociedad islámica generó en la Edad Media una ciudad diferente de la cristiana, que, en parte, hay que explicar analizando su patrón de familia, condicionado por una fuerte necesidad de proteger el honor familiar depositado en los miembros femeninos del grupo. Este tipo de familia “extensa” y patrilineal, caracterizada por las tradicionales prácticas endogámicas que exigían el aislamiento de sus mujeres, conformó un modelo de vivienda impermeable a la calle, abierta al patio central del que se obtenía la luz y la ventilación, y dotada de un filtro de comunicación entre el exterior y el interior como es el zaguán acodado.

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Cuando la abstención entra en la cocina

Una de las principales razones por las que las encuestas tienen dificultades a la hora de  pronosticar resultados electorales pasa por saber quién va a ir a votar. Por supuesto, las encuestas suelen preguntar también por ello, pero nuestras respuestas a esa pregunta son tan ciertas como las que daríamos a la pregunta de si el domingo iremos a comer a casa de mamá, si el jueves iremos a clase de yoga o si vamos a ver el partido de cuartos de final de España en la Eurocopa.

Es decir, algunos no se van a perder seguro esas actividades porque son su prioridad absoluta y no faltan nunca a la cita; otras no tienen ninguna duda de que no les interesan y que por tanto no irán, pero hay mucha gente que tiene cierto interés por ellas pero terminará decidiendo si va o no va un rato antes, en función de planes alternativos, menús, cuñados asistentes y cansancios o resacas.

La segunda dificultad parte de que estas personas normalmente no van a contarle su vida a la entrevistadora, poniéndole por delante todas esas dudas y consideraciones. Sus opciones pueden ir por dos caminos: o tiran mentalmente la moneda al aire y responden sí o no a la pregunta de si van a ir a votar, mitad al azar, mitad en función de lo que han hecho otras veces; o bien, miran a la entrevistadora, piensan "¿qué espera esta chica que yo le diga?" y optan por la respuesta socialmente más aceptable, el sí.

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¿Cómo se mantiene la diversidad biológica?

Quizás una de las características que más sorprende de la naturaleza es su diversidad. La Tierra alberga miles de especies de bacterias, algas, hongos, plantas y animales que poseen un importante valor para el ser humano. Por ejemplo, muchas de las plantas que se cultivan y los animales que se crían como ganado fueron en el pasado especies salvajes. De la misma manera, muchos de los medicamentos que utilizamos como la penicilina o al aspirina provienen de bacterias y plantas, y gracias a la actividad de las abejas obtenemos mejores cosechas.

Al mismo tiempo que nos beneficiamos directamente de la diversidad de la naturaleza también sabemos que los recursos por los que compiten las especies son limitados, y esa limitación nos hace preguntarnos cómo es posible que se mantenga tanta diversidad de especies.

Investigadores del Instituto de Recursos Naturales y Agrobiología de Sevilla (IRNAS) y la Estación Biológica de Doñana (EBD) están llevando a cabo desde hace dos años un estudio en la Finca Caracoles perteneciente al Espacio Natural Doñana para tratar de entender cuáles son las causas que promueven el mantenimiento de la diversidad de especies. Este terreno antes utilizado como finca agrícola fue integrado dentro Parque Nacional Doñana a mediados de los años 90, albergando actualmente una elevada diversidad de plantas anuales, insectos y caracoles.

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