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¿Qué es la Arqueometría?

La Arqueología, como tal disciplina de estudio de los materiales “antiguos”, comenzó a finales del siglo XVIII, con Winckelmann, con objeto de estudiar, describir e interpretar los restos materiales de las civilizaciones pretéritas a través de sus monumentos, obras de arte, utensilios y documentos. Utiliza métodos científicos diversos, como son las excavaciones, realización de cortes y estratos, análisis en el laboratorio, cálculos estadísticos y otros.

Es una Ciencia que, por medio del estudio de los vestigios de la actividad humana, permite también investigar no solo a las antiguas civilizaciones, sino también entrever el entorno ecológico y la evolución de los procesos culturales de los entornos más remotos. En un sentido más amplio del estudio centrado en los resultados de las excavaciones, se podría englobar a la propia Arqueología pero también a la Conservación y Restauración de las riquezas culturales y materiales que reflejan parcelas del saber humano, así como su espiritualidad desde los remotos inicios de la Humanidad.

Con el aporte de la Ciencia moderna, la Arqueología se ha beneficiado. Este hecho es especialmente de interés con el desarrollo de las denominadas técnicas instrumentales de análisis de materiales. Dichas técnicas permiten estudiar en detalle y conocer más en profundidad aquellos materiales antiguos que posean interés. De este modo, se puede arrojar más luz sobre ciertos aspectos del pasado y se ha creado así una nueva parcela científica de interacción, denominada por el profesor Hawkes en 1958 “Archaeometry”, palabra inglesa con su etimología, siendo en español traducida como “Arqueometría”.

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Un día cualquiera en Doñana

Mientras espera a que la barrera del control de acceso a la Reserva Biológica de Doñana se abra, Kiko descansa los brazos sobre el volante de su todoterreno y finalmente deja caer la cabeza sobre ellos. Ha sido una noche larga pero fructífera: una nueva pareja de búhos encontrada en el entorno de Doñana, que le produce un sentimiento de euforia a pesar del cansancio acumulado y del futuro trabajo que supondrá: seguir a los adultos, controlar los pollos o analizar su dieta a través del análisis de sus egagrópilas, esas bolas de huesos, pelo o plumas que son incapaces de digerir y finalmente acaban regurgitando. Cuando levanta la cabeza, el sol comienza a dibujarse en el horizonte.

Pronto el sol se alzará, y un grupo de técnicos se afanan en revisar las decenas de trampas que dispusieron la pasada tarde para capturar ratones. Si tardan demasiado en marcarlos y liberarlos, sus pequeños cuerpos serán incapaces de sobrevivir al frío, lejos del amparo de su madriguera. La composición de sus poblaciones está cambiando. Un cambio discreto, pero constante, como la mayoría de los que se producen en Doñana.

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Autoinmunidad: una cuestión de educación y tolerancia

Fue la activista norteamericana Helen Keller quien a principios del siglo XX escribió en su libro Optimism que “ el máximo resultado de la educación es la tolerancia”. Para la mayoría de nosotros resulta evidente que aplicar este concepto es imperativo para mantener nuestra actual estructura de sociedad. Aún más imperativo para mantener nuestra salud es aplicarlo desde el punto de vista de nuestro sistema inmunológico.

Millones de años de evolución nos han dotado de un sistema inmunológico que nos defiende de una plétora de agentes patógenos y sustancias extrañas. Puesto que no existe una firma molecular de lo propio, y compartimos muchas moléculas o parte de ellas con estos patógenos, deben existir mecanismos que controlen que nuestro sistema de defensa, aunque reconozca moléculas propias, no las ataque de forma indiscriminada. Estamos empezando identificar y comprender estos mecanismos, que en conjunto se conocen como “tolerancia inmunológica”. La ruptura de esta tolerancia trae como consecuencia la aparición de enfermedades autoinmunes y alergias.

Como su nombre indica, autoinmunidad significa “inmunidad contra lo propio”, y en ya los albores de la inmunología, Paul Erlich bautizó este fenómeno como “horror autoxicus”. Seguro que cada uno de vosotros podríais nombrar una enfermedad autoinmune, probablemente por propio padecimiento o cercanía: artritis reumatoide, esclerosis múltiple, diabetes tipo 1, enfermedad de Crohn,..., y así hasta casi un centenar de desórdenes, que en conjunto afectan a un 8-10% de la población, aunque como comentaremos posteriormente, este porcentaje podría aumentar significativamente.

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Grasas saludables: realidad, no utopía

La entrada en vigor de la nueva normativa de etiquetado de alimentos nos ha permitido descubrir que la mayoría de las grasas presentes en los alimentos procesados no son muy saludables. La práctica totalidad de estos alimentos contienen aceite o grasa de palma, o incluso aceites vegetales parcialmente hidrogenados. En el primer caso, con cantidades altas de los ácidos grasos saturados palmítico y mirístico, y en el segundo con ácidos grasos trans artificiales.

Según los informes de la Organización Mundial de la Salud (2003, 2010) estos ácidos grasos aumentan la probabilidad de padecer enfermedades cardiovasculares. Estos hechos nos hacen plantearnos dos preguntas inmediatas: ¿Cómo hemos llegado a esto? y ¿sería posible elaborar estos productos con una grasa que no afectara a los niveles de colesterol?

La respuesta a la primera es una historia interesante. Inicialmente, la industria alimentaria utilizaba grasa animal como la manteca de cerdo o la mantequilla para estos productos, que por su contenido en palmítico y mirístico y su aporte de colesterol se consideraban poco saludables.

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Observar desde la distancia: teledetección

Encendemos el televisor y en la sección de “el tiempo” del telediario nos muestran imágenes del satélite Meteosat en las que se observan perfectamente las borrascas sobre Europa occidental.

Fuente: NASA (https://www.nasa.gov/topics/earth/features/arctic-seaice-2012.html)

Fuente: NASA (https://www.nasa.gov/topics/earth/features/arctic-seaice-2012.html)

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La ciencia invisible

Hay una ciencia oculta más allá de los grandes titulares y publicaciones científicas; difícilmente podremos atisbar su presencia en revistas científicas de renombre, o en la apertura de grandes foros internacionales o congresos all over the world. Es una ciencia callada, sutil y discreta, que lejos de alimentar fines propios, circunscribe su función al sostenimiento de infraestructuras tecnológicas, gestión, formación y desarrollo de nuevas capacidades, es la base de una pirámide que soporta en gran medida el peso de la ciencia, y pilar de la capacidad tecnológica que supone elevarla al más alto nivel.

Si lo miramos desde un punto de vista ecológico, cualquier ecosistema maduro y complejo, está compuesto por una amplia variedad de organismos transformadores de la energía contenida en él, la mayoría de ellos son imperceptibles para el ojo humano, pero su función es tan importante, que sin su existencia el ecosistema simplemente no sería el mismo. Seres pululantes, cargados de papeles, tubos o prismáticos, circulan de aquí para allá buscando soluciones prácticas a problemas cotidianos, a veces nuevos, a veces viejos conocidos, creando un flujo dinámico de materia y energía que “asciende” hasta los grandes herbívoros y depredadores.

Técnicos, de todas las formas y colores, son parte de los engranajes humanos que permiten que la ciencia avance. Son personal con una elevada formación y un único objetivo común: hacer avanzar el  sistema científico español. Nuestro destino es desigual, como lo es nuestra especialización, y luchamos a menudo contra la más absoluta indiferencia, pero nuestro poder reside en la capacidad de transformación y en la creación de sinergias en aquellas “cadenas tróficas” en las que estemos involucrados.

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Una nueva ley de patentes

Este sábado, 1 de abril de 2017, entrará en vigor la nueva ley española de patentes. Consta de 186 artículos, estructurados en 16 Títulos, con 10 disposiciones adicionales, 6 disposiciones transitorias, una disposición derogatoria, 9 disposiciones finales y un Anexo. Viene a sustituir, derogándola, a la Ley 11/1986, que ha venido constituyendo el marco legal de referencia en cuanto a patentes y modelos de utilidad.

¿Era necesaria una nueva ley de patentes?

En el preámbulo de la norma se explican las motivaciones para la elaboración de esta nueva Ley, que se justifica principalmente por la necesidad de una actualización general de la normativa para unificar en un solo texto todas las reformas parciales que han venido afectando a la Ley 11/1986 debido a la evolución del contexto normativo a nivel nacional e internacional.

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¿Cómo impacta el clima en la biodiversidad marina?

2016 ha sido el año más caluroso desde que hay registros, lo que refleja una tendencia general al alza en la temperatura de la Tierra. Pero, ¿es esta tendencia la misma en todas las áreas del mundo? Comprender la distribución mundial de estos cambios es extremadamente importante para poder evaluar las amenazas que los ecosistemas locales deben afrontar.

El desafío es cómo abordar la distribución espacial de los cambios ambientales en un medio tan remoto, vasto e inaccesible como el océano. Este desafío es al que se ha enfrentado un equipo de investigación formado por científicos de España, Australia y Nueva Zelanda en un trabajo publicado recientemente en la revista ‘Science Advances’.

Curiosamente, imágenes tan distantes como las tomadas desde satélites permiten abordar este problema desde la perspectiva más adecuada, informando sobre las tendencias y patrones más recientes y sorprendentes en las principales variables ambientales y biológicas de todos océanos del mundo. En este trabajo se han utilizado precisamente los datos recolectados durante más de 30 años de toda una constelación de satélites orbitando nuestro planeta y fotografiando su superficie para determinar, cada pocos kilómetros y para todo el planeta, cómo la temperatura, la productividad y las corrientes de nuestros océanos han cambiado en las últimas tres décadas.

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El agua en la historia de la Química

El filósofo Tales de Mileto afirmaba ya en el año 640 a.C. que el agua era el principio de todo: el elemento básico del Universo. El agua producía todas las cosas; las plantas y animales no eran más que agua condensada bajo diversas formas y se convertían en agua una vez morían.

Desde la Escuela Filosófica de Aristóteles (384-322 a.C.) hasta el último tercio del siglo XVIII, el agua se consideraba un cuerpo simple o "elemento" (del latín elementum). En unión del aire, la tierra y el fuego, el agua constituía el conjunto de los cuatro elementos de los que se creía formado el mundo conocido.

A lo largo de los siglos se comenzaron a desarrollar los trabajos de una incipiente Medicina, Filosofía Natural, Farmacia y Alquimia, esta última origen posterior de la propia Química como ciencia. Todas estas disciplinas estaban antes muy unidas, tanto en el mundo helenístico con la influencia egipcia, como greco-romano y, más tarde, en el árabe. Los árabes contribuyeron con nuevas técnicas y métodos, como es la destilación (del latín de-stillare, gotear). Esta operación consiste en calentar un líquido hasta convertirlo en vapor y enfriarlo para condensarlo. Así se obtenían las "esencias" o "elixires" (su "quintaesencia"), por ejemplo de plantas previamente maceradas en alcohol o agua para extraer sus principios activos, obtener sustancias útiles como medicamentos y otras aplicaciones, como la separación de componentes.

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Divulgación inclusiva de la astronomía, ¿es posible?

A finales de 2016 se celebraron en Granada las II Jornadas de Divulgación Inclusiva de la Ciencia, organizadas por el Instituto de Astrofísica de Andalucía en el marco de la asociación Ciencia sin Barreras y con la colaboración de la Estación Experimental del Zaidín (EEZ-CSIC). El objetivo de las jornadas era reunir a investigadores, divulgadores y docentes para compartir estrategias y metodologías a la hora de llegar a todos los colectivos, incluidos aquellos más desfavorecidos y que, por sus limitaciones, no pueden acceder de manera satisfactoria a todos los contenidos. La universalización es aún difícil de alcanzar ya que la divulgación plena y la enseñanza de ciertas materias ha sido y aún sigue siendo algo marginal entre diversos tipos de discapacitados, los cuales suelen ser orientados a carreras dentro del ámbito de las humanidades o especialidades muy concretas, como es el caso de la fisioterapia, entre los discapacitados visuales.

Un síntoma de esta carencia se aprecia en el reducido número de alumnos, profesores e investigadores discapacitados en muchas áreas de conocimiento científico, muy por debajo del 5% que, por ley, debería ser asignado a este colectivo. De ahí la importancia de las jornadas celebradas en el IAA, ya que han ayudado a dar un paso adelante en la sensibilización de los docentes e investigadores sobre la necesidad de ampliar el abanico de metodologías para llegar a ser más inclusivas.

Uno de los principales inconvenientes que puede presentar un diseño de un plan docente o de una estrategia de divulgación es la especificidad en las necesidades de los distintos tipos de discapacitados que, tanto motores, sensoriales o intelectuales, pueden requerir de soluciones adaptadas a su manera de relacionarse con el entorno. No obstante, esa especificidad no se traduce necesariamente en programas de enseñanza o divulgación diferenciados de los demás, lo cual encarecería y haría más inaccesible lo que se quiere divulgar.

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