Opinión y blogs

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¿Cómo impacta el clima en la biodiversidad marina?

2016 ha sido el año más caluroso desde que hay registros, lo que refleja una tendencia general al alza en la temperatura de la Tierra. Pero, ¿es esta tendencia la misma en todas las áreas del mundo? Comprender la distribución mundial de estos cambios es extremadamente importante para poder evaluar las amenazas que los ecosistemas locales deben afrontar.

El desafío es cómo abordar la distribución espacial de los cambios ambientales en un medio tan remoto, vasto e inaccesible como el océano. Este desafío es al que se ha enfrentado un equipo de investigación formado por científicos de España, Australia y Nueva Zelanda en un trabajo publicado recientemente en la revista ‘Science Advances’.

Curiosamente, imágenes tan distantes como las tomadas desde satélites permiten abordar este problema desde la perspectiva más adecuada, informando sobre las tendencias y patrones más recientes y sorprendentes en las principales variables ambientales y biológicas de todos océanos del mundo. En este trabajo se han utilizado precisamente los datos recolectados durante más de 30 años de toda una constelación de satélites orbitando nuestro planeta y fotografiando su superficie para determinar, cada pocos kilómetros y para todo el planeta, cómo la temperatura, la productividad y las corrientes de nuestros océanos han cambiado en las últimas tres décadas.

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El agua en la historia de la Química

El filósofo Tales de Mileto afirmaba ya en el año 640 a.C. que el agua era el principio de todo: el elemento básico del Universo. El agua producía todas las cosas; las plantas y animales no eran más que agua condensada bajo diversas formas y se convertían en agua una vez morían.

Desde la Escuela Filosófica de Aristóteles (384-322 a.C.) hasta el último tercio del siglo XVIII, el agua se consideraba un cuerpo simple o "elemento" (del latín elementum). En unión del aire, la tierra y el fuego, el agua constituía el conjunto de los cuatro elementos de los que se creía formado el mundo conocido.

A lo largo de los siglos se comenzaron a desarrollar los trabajos de una incipiente Medicina, Filosofía Natural, Farmacia y Alquimia, esta última origen posterior de la propia Química como ciencia. Todas estas disciplinas estaban antes muy unidas, tanto en el mundo helenístico con la influencia egipcia, como greco-romano y, más tarde, en el árabe. Los árabes contribuyeron con nuevas técnicas y métodos, como es la destilación (del latín de-stillare, gotear). Esta operación consiste en calentar un líquido hasta convertirlo en vapor y enfriarlo para condensarlo. Así se obtenían las "esencias" o "elixires" (su "quintaesencia"), por ejemplo de plantas previamente maceradas en alcohol o agua para extraer sus principios activos, obtener sustancias útiles como medicamentos y otras aplicaciones, como la separación de componentes.

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Divulgación inclusiva de la astronomía, ¿es posible?

A finales de 2016 se celebraron en Granada las II Jornadas de Divulgación Inclusiva de la Ciencia, organizadas por el Instituto de Astrofísica de Andalucía en el marco de la asociación Ciencia sin Barreras y con la colaboración de la Estación Experimental del Zaidín (EEZ-CSIC). El objetivo de las jornadas era reunir a investigadores, divulgadores y docentes para compartir estrategias y metodologías a la hora de llegar a todos los colectivos, incluidos aquellos más desfavorecidos y que, por sus limitaciones, no pueden acceder de manera satisfactoria a todos los contenidos. La universalización es aún difícil de alcanzar ya que la divulgación plena y la enseñanza de ciertas materias ha sido y aún sigue siendo algo marginal entre diversos tipos de discapacitados, los cuales suelen ser orientados a carreras dentro del ámbito de las humanidades o especialidades muy concretas, como es el caso de la fisioterapia, entre los discapacitados visuales.

Un síntoma de esta carencia se aprecia en el reducido número de alumnos, profesores e investigadores discapacitados en muchas áreas de conocimiento científico, muy por debajo del 5% que, por ley, debería ser asignado a este colectivo. De ahí la importancia de las jornadas celebradas en el IAA, ya que han ayudado a dar un paso adelante en la sensibilización de los docentes e investigadores sobre la necesidad de ampliar el abanico de metodologías para llegar a ser más inclusivas.

Uno de los principales inconvenientes que puede presentar un diseño de un plan docente o de una estrategia de divulgación es la especificidad en las necesidades de los distintos tipos de discapacitados que, tanto motores, sensoriales o intelectuales, pueden requerir de soluciones adaptadas a su manera de relacionarse con el entorno. No obstante, esa especificidad no se traduce necesariamente en programas de enseñanza o divulgación diferenciados de los demás, lo cual encarecería y haría más inaccesible lo que se quiere divulgar.

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Museos de ciencia: construir experiencias

La divulgación de la ciencia se ha incorporado de forma irreversible a la difusión de la cultura. Y, en ella, los museos de ciencia son absolutos protagonistas. Un informe de asistencia y penetración en públicos de estos centros dirigido por el antropólogo Pablo Francescutti arroja una cifra anual de visitantes a museos de ciencia, tecnología y planetarios en España cercana a los cinco millones de personas, situándolos como agentes relevantes en el encuentro entre las personas y la investigación. Según datos del Ministerio de Educación, Cultura y Deporte, en la actualidad hay en España 121 museos de ciencia.

Además del interés creciente del público por estas temáticas, y lo valioso de la colaboración privada, mucho tiene que ver el impulso desde la esfera pública. La potenciación y creación de redes estables de divulgación y difusión científico-tecnológicas fue, en 2007, una de las líneas de actuación de la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología (FECYT), que se materializó con la creación de la Red Nacional de Museos y Centros de Ciencia, Tecnología e Innovación. En esta red de museos existen desde pequeños centros de carácter local hasta gigantescos contenedores con vocación internacional; existe iniciativa privada, fundaciones mixtas, sector público, administraciones estatales, autonómicas o locales; y más aún, a veces los centros disponen de una importante autonomía de funcionamiento y en otros casos son únicamente servicios dentro de instituciones mayores en las que no solo se realizan actividades relacionadas con la cultura científica y tecnológica.

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Éste último es el caso del Museo Casa de la Ciencia de Sevilla, que pertenece al Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), cumple hoy cuatro años de andadura y tengo el placer de dirigir. Y como cada vez que cumplimos años nos asalta la nostalgia, esta efeméride me ha llevado a reflexionar sobre el papel de los museos en la sociedad.

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Gestionar es hacer las cosas posibles

Eso de ser gestor de I+D+I no lo decide uno, más bien es esa clase de profesión a la que se llega por casualidad, casi sin quererlo, animado por las ganas de solucionar problemas, de hacer bien las cosas. Luego, la realidad te sobrepasa como un tsunami: a veces se puede, a veces no. Y vamos guardando en el cajón de lo imposible cosas que creímos poder hacer posibles. ¿O no?

Después de trece años de experiencia como gestora de I+D, desde hace algo más de un año soy gerente del Instituto de Microelectrónica de Sevilla – Centro Nacional de Microelectrónica (IMSE-CNM), un centro de investigación dedicado al diseño de circuitos y sistemas integrados. El IMSE-CNM es un instituto mixto del CSIC y la Universidad de Sevilla, y tiene como peculiaridad que todos sus grupos de investigación están integrados por personal investigador de una y otra Institución. Por tanto, la sinergia institucional es una realidad que permite el desarrollo de actividades de investigación, docencia y transferencia de alto impacto, con aplicaciones en áreas estratégicas como Espacio, Seguridad, Salud y Transporte.

Me encanta ser gerente de este Instituto. Mi trabajo implica apoyar a personas prácticas, orientadas a la búsqueda de soluciones, ambiciosas y creativas, cuyo objetivo es crear, difundir y transferir conocimiento para nuestra sociedad. Tener la oportunidad de aportar un granito de arena en esta tarea imprescindible es un desafío y un privilegio.

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¿Qué/quién hay detrás de un nombre? Indigenismo e indigenistas

Primer congreso Indigenista interamericano en abril de 1940

Se habla mucho de indigenismo en América Latina. Pero, ¿significa lo mismo en todo momento y lugar? ¿Qué es el indigenismo? ¿Quiénes son los indígenas? ¿Quiénes son los indigenistas? No hay una respuesta fija a estas preguntas y la forma en que estos "nombres" se han usado y siguen usándose puede cambiar según el momento, el lugar, la ocasión y, sobre todo, los usuarios.

Empezamos con "indigenismo". Pocos dudarían de la importancia actual de la reaparición del indigenismo como tema de debate político y de interés académico. Sin embargo, la forma en que se presentan y se discuten tanto el término como el tema está plagada de confusiones y de usos e interpretaciones anacrónicas que merecen más de una reflexión.

Como término, "indigenismo" aparece en los años 1930, con el significado de política, programa o acción "especial" dirigida a los "indígenas" (según la ocasión y el momento también se usaría,  para referirse a estos grupos e individuos, "naturales", "aborígenes", "indios", "originarios" y muchos otros nombres).

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Ciencia ciudadana: la sabiduría de las multitudes

James Surowiecki, el conocido columnista de la revista New Yorker, exploró hace años una idea aparentemente sencilla pero que tiene profundas implicaciones: dadas las circunstancias adecuadas, los grandes grupos son más inteligentes que las minorías selectas, por brillantes que estas sean, cuando se trata de resolver problemas, promover la innovación, alcanzar decisiones prudentes e incluso prever el futuro.

La sabiduría de los grupos: por qué los muchos son más inteligentes que los pocos y cómo la sabiduría colectiva da forma a los negocios, economía, sociedades y naciones, publicado por primera vez en 2004 por Surowiecki, presenta numerosos casos estudiados y anécdotas para ilustrar su argumento, y recorre varios campos del saber, principalmente economía y psicología. La anécdota inicial cuenta la sorpresa del antropólogo inglés Francis Galton (a todo esto, primo de Charles Darwin) cuando en una feria del condado en 1906 una muchedumbre dedujo con precisión el peso de un buey cuando sus estimaciones individuales eran aproximadas (y el promedio estuvo más cerca del verdadero peso del buey que las estimaciones por separado de la mayoría de los miembros de la muchedumbre, y también más cercana que cualquiera de las estimaciones de los expertos en ganado). Un total de 787 personas estimaron un promedio de 542,5 kilos del animal. El peso real era de 543 kilos.

La ciencia ciudadana o citizen science tiene sus bases sobre estas teorías: cómo los ciudadanos de a pie pueden contribuir en la fase de recolección de datos del método científico. Los datos demuestran que sólo en el Reino Unido, por ejemplo, hay hasta 100.000 naturalistas aficionados que recolectan y contribuyen activamente a proyectos de ciencia ciudadana, cuyo valor estimado en dinero sería de unos 40 millones de euros.

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Sobre ciencia y fotografía

Rafael Castro Ordóñez, fotógrafo de la expedición al Pacífico.

Se puede decir que la fotografía es el resultado o producto de una investigación científica: en sus comienzos con procesos más químicos y en la actualidad donde se cambia la química por electrónica.

Sobra decir que la fotografía ha sido y es un potente instrumento para la ciencia, ayuda a mostrar los resultados sobre una investigación que en ocasiones no pueden permanecer en el tiempo, por lo que podemos declarar que hay una relación directa entre ciencia y fotografía, se necesitan y se ayudan mutuamente.

La expedición al Pacífico (1862-1866) fue la primera expedición científica en España en la que se incorpora a un fotógrafo como parte del equipo. Rafael Castro Ordóñez realizó numerosas fotografías que aún se conservan y hay gran muestra de ellas en el Museo Nacional de Ciencias Naturales de Madrid. No obstante, cuando regresa a Madrid piensa que no tiene el reconocimiento que se merece como expedicionario y se suicida con un tiro en el corazón. Aunque este comienzo fuera un poco dramático, inauguró lo que iba a ser un largo recorrido de la relación entre la fotografía y la ciencia.

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Acidificación de los océanos

Todo el mundo ha oído hablar del calentamiento global como consecuencia del cambio climático en relación al incremento de las emisiones de gases de efecto invernadero a la atmósfera, pero poco se habla del efecto paralelo del aumento de dichas emisiones sobre nuestros mares y océanos, que causa el fenómeno de acidificación oceánica.

Acidificación quiere decir que existe un descenso del pH. De manera general, las aguas oceánicas tienen un pH medio que oscila en torno a 8 y, como ha determinado el Panel Internacional sobre el Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés), se sabe que desde hace unos 250 años (la época preindustrial), este pH ha descendido un promedio de 0.1 unidades de pH. Entonces, ¿por qué se produce este descenso? Actualmente, se puede afirmar que la acidificación oceánica es una consecuencia directa del aumento de las emisiones de dióxido de carbono (CO2) a la atmósfera. Así, el CO2 emitido derivado de las actividades humanas no permanece en la troposfera en su totalidad, sino que únicamente se almacena en ella alrededor de la mitad. El resto es absorbido a través de procesos físicos, químicos y biológicos por sumideros naturales. Estos sumideros son: la biosfera terrestre y los océanos.

Los océanos son capaces de captar más de una cuarta parte del CO2 total. Una vez este CO2 se disuelve en al agua se suceden un número de reacciones químicas para re-establecer el equilibrio químico que dan lugar a diversas especies químicas, entre las que se encuentran los iones hidrogeno (H+). Esta especie, es la responsable de la disminución de pH, ya que a mayores concentraciones de iones hidrogeno presentes, menor pH.

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¿Qué hace un diseñador como yo en un sitio como éste?

A priori, una entidad cómo el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) puede parecer el sitio menos indicado para que un publicista o diseñador gráfico desarrolle su profesión. Frases tan clásicas en publicidad como “lo quiero para antes de ayer” no parecen tener cabida en un organismo puntero en investigación y sin embargo, se escuchan habitualmente.

Bromas aparte, y ya que el mundo de la imagen se cuela en todas partes, el CSIC no podía ser menos y mi labor como diseñador gráfico es tan diversa y gratificante como podría serlo en una agencia de publicidad. Tareas tan cotidianas para nosotros, como la creación del logotipo de un proyecto, pueden llegar a suponer un auténtico quebradero de  cabeza para un investigador. Muchos de ellos se han liberado de un peso enorme (palabras textuales) al dejar en mis manos ese problema que les quitaba el sueño. No deja de ser curioso que algo así te lo diga alguien que es capaz de secuenciar el ADN de una rana.

Durante los diez años que llevo trabajando en el CSIC me he encontrado con todo tipo de trabajos en los que la ayuda de un diseñador ha sido más que bien recibida: portadas de tesis doctorales, maquetación de memorias y proyectos, señalética y cartelería para distintos centros de investigación, logotipos, ilustraciones para artículos en revistas científicas o para modelos de solicitud de patentes de invención, diseño de posters para congresos, libros divulgativos…  ¡Hasta packaging! Como las etiquetas y caja de aceites que realicé para el Instituto de la Grasa y que sirvieron como regalo institucional las pasadas navidades. También actividades multitudinarias que ponen a prueba tus nervios de acero, como la Feria de la Ciencia, en donde tienes que superar imprevistos de última hora, coordinar montadores, material y dar lo mejor de ti para que el stand quede atractivo y llamativo en una nave tan grande como una campo de fútbol.

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