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Elecciones inciertas, escenarios imprevisibles

A falta de un mes del 10-N, la incertidumbre marca la convocatoria electoral. Habrá que esperar un par de semanas a que las encuestas ofrezcan datos más fiables, estimando dos elementos importantes: el nivel de abstención y el efecto de la irrupción de “Mas País” (el partido creado por Errejón). A día de hoy, los escenarios postelectorales son, por tanto, imprevisibles, y todas las combinaciones son posibles.

De toda esa variedad de escenarios, cabe mencionar tres de ellos, aunque con diferente grado de probabilidad: i) que se mantengan las cosas como ahora, con una ligera diferencia de escaños en favor del bloque de la izquierda (donde el PSOE continúe como partido hegemónico), pero insuficiente para armar una mayoría parlamentaria; ii) que sea el bloque de la derecha (con hegemonía del PP) el que supere en escaños al de la izquierda, pero que tampoco alcance la mayoría suficiente para formar gobierno; y iii) que uno de esos dos bloques supere de forma clara al otro y tenga el número suficiente de escaños para gobernar con cierta estabilidad.

Dado que el tercer escenario, el menos probable, conduce sin dificultad a la formación de un gobierno (de izquierda o de derecha), analizaré los otros dos, que son más complejos en cuanto a la gobernabilidad.

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¿Son tan perjudiciales los hidrocarburos en el aceite de oliva?

Los hidrocarburos minerales, saturados (MOSH) y aromáticos (MOAH), están en los últimos tiempos siendo un gran quebradero de cabeza para el sector del aceite de oliva. Por parte de ciertos operadores de países europeos se están exigiendo contenidos de estos compuestos en los aceites de oliva que en ningún caso están justificados y que no se corresponden con los conocimientos científicos que se tienen de ellos, vamos a hacer un repaso general de los conocimientos que se tienen de estos compuestos, su análisis y sus implicaciones toxicológicas.

Los hidrocarburos de tipo aceite mineral (MOH) en sus siglas en inglés son hidrocarburos que contienen desde 10 hasta 50 átomos de carbono y que se dividen en dos grupos principales los saturados o MOSH en sus siglas en inglés y los aromáticos o MOAH en sus siglas en inglés. Los MOSH comprenden a su vez las parafinas (hidrocarburos de cadena abierta tanto lineales como ramificados) y los naftenos (hidrocarburos cíclicos) ambos agrupados bajo el término n-alcanos o ceras. Los MOAH contienen al menos un anillo aromático pero son diferentes de lo que se denominan hidrocarburos aromáticos policíclicos (PAH en sus siglas en inglés) porque estos últimos están sólo ligeramente alquilados al contrario que los MOAH que están casi totalmente alquilados.

Los MOH consisten en un gran número de compuestos y las fuentes principales son los envases, aditivos y lubricantes.

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Andalucía cultiva el primer cacao de Europa

El árbol del cacao pertenece al género Theobroma (familia Malváceas) en el que hay más de 20 especies de arbustos o pequeños árboles originarios de los neotrópicos, entre la cuenca del Amazonas y el sur de México. Hay tres especies cultivadas (T. cacao, T. bicolor, and T. grandiflorum) de las que la más importante es Theobroma cacao. Recientemente se ha propuesto que el origen del cacao se encuentra en la cuenca alta del Amazonas ecuatoriano donde ya se consumía hace más de 5.000 años y, posteriormente, fue introducido en América Central donde ya se tienen registros de su consumo por la cultura olmeca y donde probablemente se llevó a cabo su domesticación en tiempos precolombinos. Posteriormente, el consumo del cacao continuó en las culturas maya y azteca hasta la llegada de los conquistadores españoles al continente que introdujeron el chocolate en Europa.

De hecho, las palabras cacao y chocolate derivan del Nahuatl cacahuatl (agua de cacao) and xocolatl (agua amarga). Según la mitología azteca, el dios Quetzalcoatl descendió del paraíso para transmitir sabiduría a los hombres trayéndoles como regalo el cacao, una planta que había robado a los otros dioses quienes a partir de ella obtenían una bebida. De hecho, Linneo quiso recordar este hecho nombrando al género Theobroma (del griego theos, dios, y broma, alimento). El cacao es el producto que resulta de la fermentación y el secado de las semillas de las bayas o mazorcas que producen los árboles de cacao y el chocolate una bebida que se elabora a partir de ese cacao.

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Una noche europea para la palabra y la ciencia

El próximo 27 de septiembre tendrá lugar un evento continental en el que miles –uno querría tener la osadía de poner aquí “millones”– de personas se congregarán con la finalidad de aprender de una forma atractiva y por el simple placer de hacerlo. Se trata de La Noche Europea de l@s Investigador@s, que se celebrará en 371 ciudades de unos 30 países, incluyendo las ocho capitales de provincia andaluzas.

Por supuesto, uno de los mayores beneficios que aporta a la sociedad este encuentro reside en su capacidad para divulgar de una forma amena los últimos hallazgos científicos. Para ello se hace uso de una rica variedad de formatos: desde exposiciones a visitas guiadas, pasando por talleres, microencuentros o cuentacuentos donde los más pequeños son bienvenidos. Y es precisamente esta otra de las bondades de La Noche Europea de l@s Investigador@s: tener la virtud de reunir en torno a la ciencia a familias al completo, sin importar la edad o los intereses particulares puesto que, tan sólo en Sevilla, dispondremos de cerca de un centenar de actividades de todas las ramas del saber.

Permítanme recordarles, dada mi vinculación con las Humanidades, que estas también están invitadas. Desde este campo, nos preciamos especialmente de contribuir a reforzar el pensamiento crítico como un recurso poderoso con el que hacer frente a la intolerancia, las injusticias o la ignorancia. De hecho, más allá de que nos apetezca conocer más sobre los mosquitos, el jazz o el grafeno –por poner solo unos ejemplos del tipo de temáticas cubiertas–, este evento nos permite reunirnos para pensar juntos. Algo tan simple como este propósito de escuchar, conversar, aprender y disfrutar posee un valor excepcional ante la presión de las tensiones y premuras en las que nos vemos sumidos cotidianamente.

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En busca de nuevas formas de luz

Lámparas de aceite, velas, lámparas de queroseno, bombillas de filamento, tubos fluorescentes, lámparas halógenas, lámparas basadas en diodos emisores de luz (LEDs, de light-emitting diodes en inglés) … desde el Pleistoceno superior, el ser humano ha empleado diferentes materiales y principios físicos para iluminar allá donde la luz solar no llegaba. El 1 de septiembre del pasado año dejaban de comercializarse las bombillas halógenas por ser altamente ineficientes. Esta fecha era el límite reglamentado por la Unión Europea para implantar una tecnología basada en LEDs energéticamente más eficiente y respetuosa con el medio ambiente.

Los LEDs son dispositivos de estado sólido capaces de generar luz a partir de electricidad mediante un fenómeno que se conoce como electroluminiscencia. Si bien la invención de los LEDs se remonta a hace casi un siglo, su irrupción en la tecnología de la iluminación no ha tenido lugar hasta hace unos años. Esto no habría sido posible sin las contribuciones de Isamu Akasaki, Hiroshi Amano y Shuji Nakamura (galardonados con el premio Nobel de Física en 2014) que desarrollaron los primeros LEDs azules eficientes, esenciales para la generación de luz blanca.

Fundamentalmente, las lámparas LED funcionan combinando un LED azul o ultravioleta con materiales fotoluminiscentes, generalmente fósforos (matrices cristalinas inorgánicas dopadas con tierras raras). Los fósforos actúan en estas lámparas como conversores de color, absorbiendo toda o parte de la emisión del LED y posteriormente emitiendo luz en otra zona del espectro visible, siendo la combinación de colores percibida como luz blanca para nuestro ojo.

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Cómo comunicamos ciencia

Como bien sabéis los lectores de este blog, si no contamos los nuevos descubrimientos de la ciencia, el conocimiento generado no sirve para nada. Los científicos tenemos canales para comunicar los nuevos avances a otros investigadores, por ejemplo mediante artículos científicos, pero nos es más difícil llegar a un público más amplio. El problema es que contar conceptos complejos de forma amena y eficaz no es sencillo, y nadie nos ha enseñado a hacerlo. Por eso, científicos y diseñadores gráficos están uniendo fuerzas para fortalecer el poder de la comunicación de la investigación a través de piezas visuales atractivas, informativas e incluso sorprendentes.

Esto es exactamente lo que hemos hecho un grupo de científicos y diseñadores gráficos durante los últimos meses. El resultado final son una colección de infográficos que comunican sus hallazgos tal vez tan bien como los canales comunes de comunicaciones que los científicos usan o incluso mejor. El reto es animar a más científicos a acoger el diseño gráfico como un activo serio en los esfuerzos de comunicación de la ciencia, así como un proceso útil para el avance de la ciencia en sí. Pero para ello, también necesitamos que las agencias que financian proyectos apoyen este tipo de iniciativas.

Las representaciones visuales de los hallazgos científicos no son una novedad. De hecho, las personas las han venido haciendo por cientos de años, pero las nuevas tecnologías, nuevas audiencias y nuevas formas de comunicar están logrando que los gráficos de alta calidad y sofisticados sean cada vez más importantes, y las colaboraciones con profesionales cualificados son la manera más productiva de crearlos.

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¿Por qué nos atraen tanto los alimentos ultraprocesados?

Si preguntamos a cualquier persona por qué le gustan los sabores dulces, nos dirá que es porque están ricos. Pero eso realmente no responde a la pregunta, sino que es una falacia de causalidad inversa: los sabores dulces están ricos porque nos gustan. Como dice Dan Dennett en esta charla TED, lo mismo podría aplicarse a la atracción de los hombres por las formas redondeadas del cuerpo femenino. Es decir, a los hombres nos gustan las mujeres con curvas porque nos resultan más atractivas. Quedamos encerrados en el falso silogismo.

Siguiendo el mismo tipo de razonamiento, a los humanos nos gustan los bebés porque son adorables. Según Dennett, en realidad nos gustan los bebés porque nos tienen que gustar. Dicho de otro modo, si no nos parecieran adorables, los descuidaríamos y podrían morir, y eso la especie humana no se lo puede permitir. De la misma forma, nos gustan los alimentos dulces o con grasa porque tienen un elevado contenido energético, necesario para nutrirnos. Para nuestros ancestros, estos nutrientes eran difíciles de conseguir en la naturaleza, así que desarrollaron una gran atracción hacia ellos.

Esa atracción está basada en sistemas de recompensas a través de neurotransmisores y hormonas, que responden a gratificaciones naturales de supervivencia para mantenerse vivo. La finalidad es que queramos repetir la experiencia porque probablemente sea indispensable para nuestra supervivencia o la de la especie. De forma muy simplificada, cuando se produce un estímulo atractivo, el cerebro libera sustancias que nos causan placer (endorfinas), deseo (dopamina) o mejora nuestras relaciones sociales, incluido el sexo (oxitocina).

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Un viaje en ferry para el cernícalo más pequeño del mundo

Normalmente pensamos en el turismo como un problema potencial para la conservación de la biodiversidad, especialmente si hablamos de aves en islas remotas y prístinas. Podría ser el caso del Cernícalo de las Seychelles (Falco araea) un pequeño halcón amenazado cuyas poblaciones sufrieron un marcado declive en las décadas de los 60 y 70, desapareciendo de muchas islas del archipiélago, quedando finalmente sólo en dos de ellas; Mahe y Silhouette.

Este ave, que es cernícalo más pequeño del mundo, era conocido localmente como “Manzeur des Poules” , que significa Gran Comedor de Pollos, lo que refleja una actitud negativa contra ella, que en realidad come salamanquesas y eslizones.

En 1977, Jeff Watson y la Peregrine Fund hicieron una translocación de ejemplares a la isla de Praslin, en un intento de apoyar la recuperación de una especie que parece reticente a cruzar lo que les debe parecer una extensa masa de agua. Hasta hoy, la especie por si sola parecía incapaz de colonizar otras islas, que habían sido lugares de cría en el pasado.

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La salpa: ni pez ni medusa

Las playas de la Costa Tropical de Granada y una parte de la zona oriental de la Axarquía malagueña se vio plagada hace algunas semanas por unas criaturas invertebradas cuyo aspecto se asemeja al de las medusas. Sin embargo, no hay nada de qué temer. Son absolutamente inofensivas y hacen una función fantástica en los mares y océanos.

La salpa no es ni pez ni medusa. Su nombre científico es Salpa fusiformis y forma parte, filogenéticamente, a un grupo de animales que se llaman tunicados. Son hermafroditas y su forma de reproducción es la alternancia generacional. Es decir, combinan una fase asexuada con otra sexual. En la primera, se reproducen clonándose y en la segunda, a través de gametos femeninos y masculinos Se multiplican muy rápido.

Realmente, tenemos que concluir que es una suerte que tengamos salpas. Tienen un papel y función muy buena para el ecosistema. Os contaré algo más específico al respecto.

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¿Por qué consumimos más dulces cuando estamos estresados? Nuestro cerebro es egoísta

Con cierta frecuencia, el Washington Post publica una encuesta sobre las fobias psicológicas de los estadounidenses. Invariablemente, hablar en público está en los primeros puestos, por encima del miedo a volar, las agujas, ahogarse en el agua o… los zombies. Por tanto, parece evidente, que hablar en público es una de las actividades más estresantes que podemos realizar. De hecho, algunos sienten verdadero pánico a someterse al escrutinio de otras personas en una presentación oral, lo que les llega a afectar físicamente.

Por eso Achim Peters, un neurocientífico y diabetólogo de la Universidad de Lübeck (Alemania) emplea el estrés que supone realizar una presentación en público como método de estudio. Peters estudia el anhelo por el consumo de azúcar y los alimentos dulces en personas con estrés psicosocial y, para provocar ese grado de estrés, en sus experimentos fuerza a voluntarios a realizar discursos ante otras personas.

En uno de esos experimentos, pidió a 40 personas que ofrecieran un discurso de 10 minutos frente a extraños, a fin de producirles cierto grado de estrés psicosocial. Al final de la sesión, se midieron las concentraciones plasmáticas de cortisol y adrenalina como marcadores del estrés. Posteriormente, se ofreció a los participantes un buffet libre de comida. En otra sesión realizada en las mismas condiciones, y a modo de control, los sujetos no estaban obligados a dar un discurso, sino que podían acceder directamente al buffet. Cuando los individuos habían hablado en público antes, consumieron en promedio 34 gramos más de carbohidratos del buffet.

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