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Las gallinas y los patos del Apocalipsis

El árbol genealógico de ciertas aves esconde algunas sorpresas: sus antecesores eran genuinos ejemplares aterradores hace millones de años

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Cráneo de Bullockornis (el 'pato diabólico del apocalipsis') tomada por Gord Webster de Victoria, Canada - Cargada por FunkMonk, CC BY-SA 2.0

Cráneo de Bullockornis (el 'pato diabólico del apocalipsis') tomada por Gord Webster de Victoria, Canada - Cargada por FunkMonk, CC BY-SA 2.0

Las gallinas, los patos y las ocas nos tienden a parecer animales poco terroríficos  por más que algunas ocas y gansos puedan tener bastante mal genio, pero  un análisis recién publicado indica que en su árbol genealógico esconden algunas sorpresas como parientes que eran genuinas aves aterradoras allá por el Paleógeno (hace entre 66 y 23 millones de años); enormes, corredoras y capaces incluso de cazar y devorar mamíferos.

Las familias de los pollos ( Galliformes) y los patos, ocas y gansos ( Anseriformes) están emparentadas y forman  uno de los grupos más primitivos de aves cuyo origen se remonta a la época de los dinosaurios.

Según una reciente revisión de su genealogía resulta que también están emparentadas con varios grupos de aves del paleógeno que se caracterizaban por su enorme tamaño, incluyendo grandes y fuertes picos.

Estas aves no podían volar pero disponían de potentes patas traseras que les permitían correr alcanzando grandes velocidades; su morfología era son embargo diferente de la de aves como el avestruz o el moa, con grandes cabezas y afilados picos.

Algunos de estos grupos dan bastante miedo como los Dromornítidos australianos, uno de los cuales llamado Bullockornis es apodado ‘El Pato Demoníaco del Apocalipsis’ debido a que llegaba a alcanzar los 2,5 m de altura y a pesar 250 kilos; durante mucho tiempo se pensó que era carnívoro por su gigantesco pico, aunque ahora se cree que se alimentaba de vegetales.

Lo mismo pasa con otra familia extendida por Europa y Norteamérica llamada Gastornithidae también formada por enormes pájaros terrestres con fornidos picos que vivieron en Europa hace decenas de millones de años.

El problema de desentrañar los parentescos es que estos grupos tienen muchos rasgos en común, entre ellos y con grupos como las  Aves del Terror sudamericanas (estas sí carnívoras) o las  actuales aves no voladoras como los avestruces, los moa o los emúes, pero muchas de estas características comunes se deben a que comparten un modo de vida terrestre no volador; los análisis genéticos están ayudando a determinar quién es pariente de quién.

De este modo es como sabemos que nuestros casi inofensivos pollos y patos tuvieron antaño parientes como los ‘Patos del Apocalipsis’ tan temibles como cualquier dinosaurio de su tamaño.

Imagen: cráneo de Bullockornis (el 'pato diabólico del apocalipsis') tomada por Gord Webster de Victoria, Canada - Cargada por FunkMonk, CC BY-SA 2.0

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