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No todo son pastillas

Cosas que hacer antes de tomar medicamentos para el dolor de cabeza

Nuestro entorno nos acostumbra a tomar analgésicos o antiinflamatorios ante el mínimo dolor de cabeza, pero hay otras opciones libres de efectos secundarios

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Los seres humanos somos animales con dolor de cabeza. Según datos de la OMS, al menos la mitad de las personas del mundo sufren dolor de cabeza a lo largo de un año cualquiera. Por supuesto, existe una Sociedad Internacional del Dolor de Cabeza (IHS, International Headache Society) que clasifica esta dolencia en dos tipos:

  • Los dolores de cabeza primarios son aquellos causados directamente en la cabeza o partes de ella que son sensibles al dolor, como los vasos sanguíneos, músculos y nervios. Aquí se incluyen las migrañas, cefalea en racimo, y los dolores de cabeza por tensión.
  • Los dolores de cabeza secundarios son síntomas de otra dolencia. Aquí entran la resaca, las contusiones, la deshidratación, la gripe, la meningitis, los infartos y los tumores cerebrales.

Los dolores de cabeza pueden tener multitud de síntomas diferentes, y presentarse de varias formas, por lo que puede ser difícil identificarlos. Sin embargo, hay síntomas específicos para cada tipo:

  • Dolores de cabeza por tensión: se acompañan de rigidez en el cuello y los hombros, sensibilidad en el cuero cabelludo y tensión en la frente que puede extenderse hacia los lados. Pueden ser tan intensos que se confundan con migrañas, pero no producen efectos visuales.
  • Dolores de cabeza en racimo: se llaman a veces “el dolor de cabeza del suicidio” porque son muy intensos aunque duran relativamente poco. El dolor se localiza en un lado de la cabeza o alrededor de los ojos, una o dos horas después de que la persona se ha ido a a la cama. De nuevo se pueden confundir con las migrañas, pero no producen náuseas como aquéllas.
  • Migrañas: el dolor de cabeza más grave y que puede impedir seguir con las actividades diarias, por lo general consisten en un dolor pulsante y agudo, acompañado de nauseas, sensibilidad a la luz y el ruido, interferencias en el campo visual e incluso vómitos.
  • Dolores de cabeza de rebote: se producen cuando una persona que ha tomado analgésicos para tratar el dolor de cabeza, los deja. Los efectos cambian con el tipo de medicamento. También se puede producir por tomar una dosis demasiado alta de analgésicos.

Además de estos, la IHS proporciona una completa clasificación de otros dolores de cabeza, como la cefalea en trueno (muy corto e intenso y que puede ser indicador de un infarto), el dolor de cabeza asociado al deporte, al frío (por ejemplo al comer helado), asociados al síndrome de abstinencia del café, el alcohol y otras sustancias, infecciones y todo tipo de golpes y heridas.

La mayoría de los dolores de cabeza no son peligrosos, sin embargo hay que prestar atención a los otros síntomas. Cuando haya señales de somnolencia, fiebre, nauseas o vómitos, convulsiones o pérdida de sensibilidad o movilidad, es importante recibir atención médica lo antes posible.

No obstante, la respuesta inmediata al dolor de cabeza suele ser tomar algún tipo de analgésico o antiinflamatorio sin receta, como aspirina, paracetamol o ibuprofeno. Estos medicamentos actúan o bien elevando el umbral del dolor en el cerebro, como la aspirina y el paracetamol, o bien reduciendo la inflamación general como el ibuprofeno, pero hay efectos secundarios.

El abuso del ibuprofeno durante tres meses o más se ha asociado a dolores de cabeza crónicos que desaparecen al eliminar la medicación. Recientes estudios también han encontrado que puede aumentar el riesgo de cardiopatías.

A pesar vivir inmersos en una cultura donde todo se soluciona a golpe de pastillas, y en ausencia de otros síntomas preocupantes, puede ser beneficioso explorar otras alternativas para mitigar el dolor de cabeza antes de echar mano al botiquín. He aquí algunas de ellas:

  • Beber agua: la deshidratación, incluso la más ligera, puede producir dolor de cabeza. El remedio puede ser tan simple como beber dos vasos de agua.
  • Dormir: la falta de sueño está detrás de muchos dolores de cabeza, y corregir esta carencia puede bastar para eliminar los síntomas, aunque hay que tener cuidado con las siestas prolongadas que pueden perturbar el sueño nocturno.
  • Meditación: el estrés crónico está relacionado con la inflamación y puede producir dolores de cabeza. La meditación consciente (mindfulness) ha tenido efectos positivos en el tratamiento de los dolores de cabeza crónicos.
  • Relajación muscular: si se trata de un dolor de cabeza por tensión, sencillos ejercicios de relajación muscular pueden proporcionar alivio.
  • Ejercicio moderado: el ejercicio físico y, más aún, el ejercicio regular ha probado su eficacia para reducir los síntomas de las migrañas.
  • Dieta y suplementos: las pruebas aún no son concluyentes, pero diversos estudios indican que las dietas cetogénicas (muy bajas en carbohidratos) y la suplementación con magnesio, coenzima Q10 y vitamina B12 pueden ser eficaces contra la migraña y otros dolores de cabeza.
  • Presión, calor y frío: la presión (por ejemplo por medio de un masaje o bandas de compresión) ya era usada por los egipcios contra el dolor de cabeza. La aplicación de calor o frío en la cabeza son remedios efectivos en ciertos casos, al igual que las duchas frías o los baños calientes.

Ninguna de estas opciones parece es la panacea, pero la experimentación con cualquiera de ellas puede ayudarnos a evitar el exceso de medicación y sus efectos secundarios.

¿En qué se basa todo esto?

The International Classification of Headache Disorders
La clasificación internacional de los trastornos del dolor de cabeza
De esta manera, pronto conocerá los criterios de diagnóstico para la migraña sin aura, la migraña con aura, los principales subtipos de cefalea tensional, cefalea en racimos y algunos otros.

Medication Overuse Induced Headache (MOH)
Dolor de cabeza inducido por uso excesivo de medicamentos (MOH)
De acuerdo con los criterios más recientes de ICHD-3b, MOH se describe como un dolor de cabeza que ocurre 15 o más días al mes como resultado del uso excesivo de medicamentos para el dolor de cabeza agudo durante más de 3 meses. MOH tiende a resolverse cuando la medicación ofensiva es limitada.

Non-steroidal anti-inflammatory drugs and risk of heart failure in four European countries: nested case-control study
Antiinflamatorios no esteroideos y riesgo de insuficiencia cardíaca en cuatro países europeos: estudio anidado de casos y controles
El riesgo de ingreso hospitalario por insuficiencia cardíaca asociado con el uso actual de AINE parece variar entre los AINE individuales, y este efecto depende de la dosis. Este riesgo está asociado con el uso de una gran cantidad de AINE individuales informados por este estudio, lo que podría ayudar a informar tanto a los médicos como a los reguladores de la salud.

Meditation for Migraines: A Pilot Randomized Controlled Trial
Meditación para las migrañas: un ensayo piloto controlado aleatorio
La reducción del estrés basada en la atención plena es segura y factible para adultos con migrañas. Aunque el pequeño tamaño de la muestra de este ensayo piloto no proporcionó poder para detectar cambios estadísticamente significativos en la frecuencia o gravedad de la migraña, los resultados secundarios demostraron que esta intervención tuvo un efecto beneficioso sobre la duración del dolor de cabeza, la discapacidad, la autoeficacia y la atención plena.

Muscle relaxation treatment for tension headaches
Tratamiento de relajación muscular para dolores de cabeza por tensión.
A los 2,5 meses después del tratamiento, se pidió a cada sujeto que controlara la frecuencia y la duración del dolor de cabeza durante una semana. Para esa semana, cuatro sujetos no informaron dolores de cabeza y dos sujetos informaron uno cada uno con duraciones de I y 1.5 h.

Diet and nutraceutical interventions for headache management: A review of the evidence
Dieta e intervenciones nutracéuticas para el tratamiento del dolor de cabeza: una revisión de la evidencia
Según los informes de casos y los estudios de intervención descritos anteriormente, existe evidencia preliminar para respaldar el uso de la dieta cetogénica como una intervención en el paciente adulto con migraña motivado.

The effects of exercise and exercise-related changes in blood nitric oxide level on migraine headache
Los efectos del ejercicio y los cambios relacionados con el ejercicio en el nivel de óxido nítrico en la sangre sobre la migraña
El estudio mostró que el ejercicio aeróbico regular a largo plazo redujo la severidad, frecuencia y duración del dolor de la migraña, posiblemente debido al aumento de la producción de óxido nítrico.

Headache and sleep: examination of sleep patterns and complaints in a large clinical sample of migraineurs.
Dolor de cabeza y sueño: examen de los patrones de sueño y quejas en una gran muestra clínica de migraña.
El grupo de sueño corto, que habitualmente dormía 6 horas por noche, exhibía los patrones de dolor de cabeza más severos y más dolor de cabeza relacionado con el sueño.

Cold Therapy in Migraine Patients: Open-label, Non-controlled, Pilot Study
Terapia de frío en pacientes con migraña: estudio piloto abierto, no controlado
La aplicación de frío solo puede ser efectiva en algunos pacientes que sufren ataques de migraña.

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