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TECNOLOGÍA

Más allá del piloto automático: así ayudará la inteligencia artificial al aterrizaje en los aeropuertos

El aeropuerto de Heathrow, en Londres, ensaya con un sistema de Inteligencia Artificial pensado especialmente para los días de mal tiempo

Ayudará a reducir los retrasos que se producen cuando la visibilidad es mala, ya que los controladores usarán un sistema mixto entre realidad virtual y aumentada

En nuestro país, ENAIRE prepara algo similar, aunque "no a corto plazo"

Una controladora en la torre de control de Heathrow utiliza el nuevo sistema de IA

Una controladora en la torre de control de Heathrow utiliza el nuevo sistema de IA NATs

Si alguna vez han jugado a Air Control o Airport Control, dos de los juegos más populares de Android sobre control aéreo, se podrán hacer una idea de lo difícil que es gestionar el aterrizaje y el despegue de los aviones. La eficiencia es la clave, por eso el aeropuerto de Heathrow, en Londres, anunció la semana pasada que implantará un sistema de Inteligencia Artificial (IA) que recupere el 20% de la capacidad que pierde en los días de mal tiempo a la hora de aterrizar aviones.

Heathrow ocupa el séptimo lugar en la lista de los mayores aeropuertos del mundo en cuanto a número de pasajeros. Cada año, más de 80 millones de personas pasan por allí y los controladores, aparte del tráfico aéreo al que se enfrentan cada día tienen que lidiar con unas condiciones climatológicas adversas en muchos casos, lo que produce retrasos en los vuelos. Heathrow tiene 12 días al año en los que la torre de control, que mide 87 metros, desaparece entre la niebla.

La mala meteo es uno de los factores primordiales por los que el sistema ya está funcionando, aunque de pruebas, en Londres. Está compuesto por 20 cámaras de alta resolución en 4K colocadas alrededor del aeropuerto conectadas a una IA llamada Aimee. Esa máquina se encarga de procesar las imágenes, analizar los datos de vuelo y de vigilancia y de estudiar el tiempo atmosférico. El controlador solo tiene que interpretar la información que le brinda el programa, aterrizando aviones y despejando la pista para el siguiente.

Aimee estará de prueba hasta marzo. Hasta entonces, analizará el comportamiento de 50.000 aviones que aterrizarán en el aeropuerto londinense durante este periodo. "Ahora mismo, nos centramos en los casos en los que la torre de control está en nube baja, donde estoy seguro de que podemos marcar una diferencia muy positiva; pero estoy convencido de que esta tecnología puede revolucionar totalmente la forma en que se gestiona el tráfico aéreo en los aeropuertos de todo el mundo", explica el jefe del NATS (National Air Traffic Services - Servicios de tráfico aéreo nacional) a Computer Weekly.

La nueva torre de control de Heathrow

La "nueva" torre de control de Heathrow NATS

España prepara "algo similar"

"Por lo que sé, se trata de un sistema con unas pantallas muy grandes con IA y realidad aumentada, de manera que en casos de mala meteo, cuando la visiblidad del controlador y los pilotos es muy reducida, no se vean tan perjudicadas las llegadas", explica a eldiario.es Xavier Benavent, director de operaciones de ENAIRE. 

La compañía, dependiente del ministerio de Fomento, es la encargada de gestionar la navegación aérea en España. Benavent continúa diciendo que el sistema británico también usará la realidad aumentada para "superar la mala visibilidad". En nuestro país, ENAIRE ya cuenta con un proyecto para implantar una tecnología similar en los próximos años, también a través de la IA.

"No tenemos un sistema exactamente igual que este, pero sí estamos empezando a trabajar en el despliegue de torres remotas", continúa Benavent. El directivo habla "de algo similar a una torre virtual, también con cámaras en el aeropuerto y que utiliza técnicas de realidad aumentada".

De esta forma, el servicio de control aéreo en vez de ser prestado de forma exclusiva desde la torre de control, se puede dar desde cualquier parte del mundo: "Así, tú virtualizas toda la imagen y la visión del aeropuerto", continúa Benavent. No obstante, advierte que el sistema "no tiene ninguna implementación a corto plazo". "Al final es una decisión de AENA, que son los dueños", dice.

Torre de control del aeropuerto de Heathrow

Torre de control del aeropuerto de Heathrow Jason Peper / Flickr

La IA, mucho más que analizar datos

Las mejoras en la predicción y el tratamiento del impacto en situaciones de meteorología adversa es una de las principales medidas que incluye ENAIRE en su Plan de Verano 2019-2020. Pero la IA también viene para ayudar en otro tipo de situaciones: "Por ejemplo, los pájaros son un peligro para la aviación. Ya hay sistemas que detectan la presencia de aves, avisando al controlador para que desvíe el tráfico", continúa Benavent.

ENAIRE también menciona las Flow Tools (Herramientas de flujo) de uso interno de los controladores. "Permiten tomar decisiones operativas con mucha más precisión y aceptar más tráfico", explica el directivo. Las han desarrollado gracias al B2B (Business to Business - De negocio a negocio), una colaboración entre proveedores de aviación para gestionar el control aéreo. 

Benavent niega que se trate de aplicar el Big Data al sector del control aéreo, aunque el proceso es similar: "EUROCONTROL pone a disposición de los proveedores todos los datos en bruto de dónde están todos los aviones, cuales son los planes de vuelo, donde van a estar... para que nosotros desarrollemos herramientas y aprovechar esa información. En esto somos pioneros", dice. La entidad de la que habla el directivo se dedica a mejorar la calidad y la seguridad del sector aéreo en Europa.

Desde ENAIRE recopilan todos esos datos, como la hora a la que despegarán, desde dónde, por qué puntos de control pasarán, los planes de vuelo, los pasajeros, el peso del avión, etcétera, y crean una software diferente para cada torre de control o aproximación en España. "Elaboramos la herramienta exacta que necesita el controlador de allí para tomar decisiones", concluye Benavent.

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