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Tapputi, la primera persona dedicada a algo similar a la actual química

Tableta cuneiforme en la que se menciona a Tapputi

Tableta cuneiforme en la que se menciona a Tapputi Anónimo - Dominio Público.

Su nombre completo era Tapputi-Belatekallim; la segunda palabra designa a una supervisora de palacio, y es la primera persona que conocemos dedicada a algo similar a la actual química como creadora de perfumes en el Palacio Real de la Babilonia mesopotámica hacia el año 1.200 adC.

Sus funciones iban más allá de lo formal e incluían el uso de técnicas de separación se sustancias muy avanzadas para la época.

Trabajando en conjunción con otra mujer (parte de cuyo nombre se perdió) preparaban los perfumes para las ceremonias políticas  religiosas con agua y aceites de flores como el Cyperus (un género al que pertenecen el papiro y la chufa pero que también tiene especies con características medicinales), mirra y cálamo aromático usando el primer alambique documentado en textos históricos.

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Confirmado el Principio de Peter, con datos

Imagen de nist6dh en Flickr.

Hace unos años se puso muy de moda este principio que pretendía, entre bromas y  veras, explicar el caos de las grandes organizaciones: aquello de que las personas competentes en burocracias grandes van subiendo en el escalafón según ven recompensada su eficiencia con ascensos y sólo dejan de ascender cuando dejan de ser competentes: su carrera se detiene cuando alcanzan su nivel de incompetencia, porque ya no suben más arriba.

Lo cual a la larga garantiza que toda organización grande acabará teniendo todos sus puestos de mando ocupados por personas incompetentes, lo cual explicaría tantas cosas...

La idea quedaba bien como libro de autoayuda empresarial y chiste para compartir entre empleados, pero un grupo de científicos sociales acaba de ponerlo a prueba con datos reales. Y han confirmado que en efecto, el Principio de Peter existe, y se puede medir.

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La justicia y los bebés

Imagen de Danielvaz99 - trabajo de photopaint, CC BY-SA 3.0.

Muchos animales tienen un sentido innato de la justicia; por ejemplo hay monos que cuando se les entrena para hacer un trabajo a cambio de una golosina protestan si se paga diferente a distintos individuos por hacer lo mismo.

Esto también pasa con los niños humanos, incluso cuando son tan pequeños como para no haber aprendido aún a hablar: bebés de entre 18 y 30 meses esperan por ejemplo que el reparto de un plato de galletas entre varias personas sea justo (para saberlo se mide el tiempo que los niños contemplan una pequeña obra de teatro escenificada con marionetas; la intensidad de su mirada está relacionada con su sorpresa ante la situación). Incluso de muy pequeños esperamos justicia y nos rebelamos cuando no la hay.

Lo curioso es que también esperamos prejuicios: los bebés quieren justicia en el reparto cuando hay galletas para todos, pero si no hay suficientes esperan que el reparto sea injusto a favor de quien reparte.

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Jane C. Wright, la doctora afroamericana que fue pionera en el uso de la quimioterapia contra el cáncer

Imagen de la National Library of Medicine - NIH website

Jane C. Wright nació en los EE UU en 1919 en una familia extremadamente anómala, ya que siendo mujer y afroamericana ella era la tercera generación de médicos en su familia.

Su abuelo se graduó en el primer colegio de medicina para negros y su padre fue uno de los primeros afroamericanos en graduarse en medicina en Harvard, de modo que Jane tenía la historia familiar para ser médica.

Y sin embargo primero obtuvo un título en historia del arte antes de estudiar medicina, tras lo cual se incorporó al instituto del cáncer que había fundado su padre en el hospital de Harlem.

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El monopolio de las piedras de curling

Imagen de Rosser1954

Acaban de terminar los Juegos Olímpicos de Invierno, esta vez celebrados en Corea del Sur, y gracias a ello hemos vuelto como cada cuatro años a hablar del curling; ese curioso deporte tradicional en países fríos que parece (pero no lo es) una versión frígida de la petanca.

Como deporte a los habitantes de países templados nos resulta peculiar, pero hay un factor curioso que tiene que ver con algo en lo que tampoco solemos pensar como es la minería.

Porque resulta que el curling tiene un pequeño secreto: no importa si sus practicantes son canadienses, noruegos o coreanos las piedras que utilizan en su práctica en competición tienen todas un único origen: el monopolio minero más extraño del mundo.

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No eran los dioses, era la ciencia: la muerte en la Puerta del Infierno de Hierápolis tiene una explicación

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Imagen de Ömerulusoy - CC BY 3.0.

En el corazón de Anatolia, en la actual Turquía, hay un lugar mágico que se llama en turco  Pamukkale o 'montaña de algodón'. Se trata de una enorme ladera sobre la que caen aguas termales calientes cargadas de carbonatos de tal modo que al enfriarse toda la ladera queda cubierta de un blanco cegador.

Se trata de una maravilla geológica que los romanos también supieron aprovechar: en la parte superior de la ladera hay una ciudad romana llamada  Hierápolis que en tiempos del Imperio era conocida por sus termas. Pero también por otra atracción religioso-turística bastante tenebrosa; Hierápolis tenía una Puerta al Infierno, un lugar descrito por Estrabón donde los sacerdotes sacrificaban animales a los dioses de un modo muy particular que para la época debía resultar aterrador.

El templo era conocido como el Plutonio al estar dedicado a Plutón, dios del inframundo; allí  los sacerdotes se limitaban a entrar con las víctimas, como ovejas, cabras o vacas, en una pequeña cueva natural cuya boca estaba rodeada de gradas para que se pudiese contemplar lo que ocurría. Y lo que sucedía era ciertamente llamativo: al poco de entrar, los animales se desplomaban y morían sin que nadie les tocase mientras los sacerdotes, a su lado, permanecían ilesos. Para los testigos parecía que los dioses seleccionaban a sus víctimas, matando a los sacrificios ceremoniales y perdonando a los encargados del ritual. Sin intervención humana.

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Margaret Cavendish: autora de la primera novela firmada por una británica publicada en Europa

Margaret Cavendish retratada por Peter Lely

La aristócrata británica Margaret Cavendish, Duquesa de Newcastle, fue dama de la reina Enriqueta de Francia y vivió algún tiempo en Francia con ella en su exilio. Casada con sir William Cavendish, político y escritor mucho mayor que ella, Margaret participó contra fuerte oposición y no pocas críticas en numerosos debates de filosofía natural de su época sobre temas como la materia y el movimiento, la existencia y naturaleza del vacío, la percepción y el conocimiento, así como en la formulación de las primeras teorías moleculares.

Margaret Cavendish escribió diez libros de filosofía natural (lo que hoy llamamos física) y una de las primeras novelas de ciencia ficción ( El Mundo Resplandeciente), que fue en su época la primera novela firmada por una mujer británica publicada en Europa, ante lo cual las críticas arreciaron; no se consideraba que una dama inglesa de su alcurnia debiera dedicarse a estos menesteres.

La novela narra las aventuras de una mujer que visita una lejana y avanzada civilización que subvierte todo tipo de convenciones de la época, desde las literarias a las políticas, religiosas o sociales.

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Los Taínos viven

Estatua de Agüeybaná II, El Bravo, Ponce, Puerto Rico; foto de Tito Caraballo. CC BY-SA 2.0.

Cuando los españoles llegaron a las américas, el primer pueblo con el que se encontraron fueron los taínos, que ocupaban las islas de Cuba, la Española (donde hoy están Haití y la República Dominicana) y otras islas del caribe; su parientes los belicosos indios Caribes (que dieron nombre al mar) ocupaban las más cercanas a la actual Venezuela. A la llegada de Colón a la zona había cinco cacicazgos taínos tan solo en la isla de la Española, y en algunos asentamientos vivían hasta 3.000 personas; en guerra con sus vecinos caribes los taínos estaban siendo empujados hacia el norte. Pero la llegada de los conquistadores cambió la dinámica, de modo radical.

Las enfermedades europeas produjeron plagas, la mezcla racial con españoles y otros grupos nativos produjo aculturación y la economía de haciendas y plantaciones acabó devastando las estructuras sociales de los taínos, por lo que se consideraba que se habían extinguido. Pero recientes estudios de ADN han confirmado que no es así: los Taínos sobrevivieron. El análisis genético de un esqueleto de más de 1.000 años de antigüedad hallado en una isla de las Bahamas ha permitido confirmar que los genes de los taínos permanecen aún hoy en las poblaciones de la región.

Poblaciones modernas de Puerto Rico, Cuba y otras islas caribeñas tienen en su acervo genético pruebas de que descienden de los taínos, aunque la composición genética de estos grupos es muy compleja puesto que incluyen también aportaciones africanas (procedentes de los esclavos negros importados) y europeas (de los españoles). Los datos encajan con análisis culturales que indican la persistencia de patrones de las antiguas culturas en las poblaciones actuales y representan un verdadero triunfo de las modernas técnicas de recuperación de ADN antiguo en áreas tropicales. Y una buena noticia: los taínos no se perdieron por completo.

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Adiós al querido Thomas, el ganso cuyo ardor sexual no hizo distinción de género, color o especie

Imagen (no de Thomas) de Noodle snacks

Estaba el alcalde de la localidad de Waikanae, en la costa neozelandesa, para dirigir unas sentidas palabras a la multitud; había un gaitero que acompañó al féretro, a la cabeza de la procesión.

Y hubo llantos y pesares en el funeral de Thomas, un ganso amado por sus convecinos y los visitantes que murió a unos estimados 38 años de edad tras una vida intensa y llena de acontecimientos.

Thomas era famoso por su intensa vida de pareja, en la que no hizo distinciones de sexo, color o especie: durante casi 20 años formó una unión indisoluble con Henry, un cisne negro macho con el que compartió la mayor parte de su vida.

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Guion Bluford, el primer astronauta negro

Imagen de la NASA. Dominio Público.

En todas las cosas hay alguien que las hace por primera vez, pero quién es, cuáles son las circunstancias y cuándo se produce esta primera vez nos dice mucho sobre quiénes somos y dónde vivimos. En el caso del  primer astronauta negro su llegada no se produjo hasta la clase de astronautas de 1978, después de que la Humanidad llegase a la Luna de mano de hombres blancos; se llama  Guion Bluford y llegó a trabajar en el espacio en 4 ocasiones antes de retirarse y dedicarse a la industria aeroespacial.

Bluford voló por primera vez en la misión STS-8 a bordo del transbordador Challenger en agosto de 1983 convirtiéndose en el primer afroamericano en visitar el espacio. Antes se había formado como piloto de combate en las fuerzas aéreas estadounidenses, en las que alcanzó el grado de Coronel y realizó 144 misiones sobre Vietnam; además es doctor en ingeniería aeronáutica y tiene un MBA en administración de empresas.

Tras la STS-8 regresó al espacio en 1985 con la STS-61A, una misión alemana al Spacelab; con la STS-39 en 1991 y la STS-53 en 1992, misión en la que casi quedó descalificado por razones médicas. En sus varias salias al espacio Buford puso en órbita satélites (incluyendo algunos militares), realizó experimentos científicos y completó 688 horas de vuelo espacial.

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