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Agua fósil, una bebida conflictiva

Singing in the rain with ammonites. Por Marcos Méndez

Gran parte del agua dulce proveniente de la precipitación se infiltra en el suelo y puede o bien acabar aflorando en forma de manantiales o nacimiento de ríos, o bien permanecer bajo el suelo, alojada en acuíferos, durante miles y hasta en ocasiones millones de años, aislándose por un largo tiempo de su ciclo normal quedando inutilizable para la mayoría de los seres vivos. Hablamos del agua fósil.

Estudios empleando radiocarbono muestran que algunos acuíferos contienen agua sellada y “fosilizada” desde la última glaciación, es decir hace más de 40.000 años. Posiblemente el record de antigüedad lo tiene un bolsón de agua descubierto en mayo de 2013 en una mina canadiense cerca de la localidad de Timmins, a 2400 metros de profundidad. Éste agua procede del Precámbrico, con una antigüedad de entre 1500 y 2640 millones de años, es decir, casi la mitad de la vida de nuestro planeta. Uno de los reservorios de agua fósil más grandes está ubicado en Ogallala, Estados Unidos, pero destacan los del continente africano. Sólo en el norte de África, existe medio millón de kilómetros cúbicos de agua fósil. La UNESCO reveló hace tan solo medio año, en septiembre de 2013, la existencia de cinco grandes acuíferos subterráneos en Kenia.

El agua fósil desempeña un papel esencial en ambientes áridos y semiáridos, donde las precipitaciones son escasas e irregulares. En estos ambientes encontramos dos tipos principales de plantas: especies con ciclos de vida corto, cuyas semillas germinan en respuesta a las lluvias y que sobreviven mientras la capa superficial se mantiene suficientemente húmeda, y especies leñosas con raíces muy profundas que sobreviven gracias a las aguas subterráneas. El que estas plantas que aprovechan el agua profunda sobrevivan es clave para el funcionamiento de los ecosistemas, su productividad, la corrección de la erosión y las avenidas torrenciales y la provisión de numerosos servicios que dependen de la accesibilidad a la capa freática. Sin embargo, el ser humano no se contenta con este servicio global de las aguas profundas y prefiere bebérselas o comercializarlas. Pero ¿qué precio real podríamos ponerle a un coctel que llevara un agua de tan increíble antigüedad como la de Timmins?

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Canibalismo, capitalismo y moral legal

Caníbal - Ilustración de Werens

“María era una mujer radical y solitaria que tenía muy claro aquello que quería en la vida, y estaba convencida de que nada ni nadie iba a impedírselo, pues poseía una enorme fuerza física con la que era capaz de matar a casi cualquier hombre.

También poseía una casa en propiedad ubicada en una tierra aislada en medio del desierto, pero relativamente fértil, la cual en un futuro no muy lejano le podría permitir ver crecer a unas cuantas criaturas, ¡Sus propias hijas! Pero para conseguir este propósito María tenía una necesidad imperiosa: ¡Conseguir una pareja que la dejase embarazada! Sin embargo, con el paso de los años, y mientras esperaba el paso de algún hombre con el único objetivo de acostarse con él, tuvo la mala suerte de que aparecieran las piratas depredadoras, quienes no conformes con robar y apropiarse de las casas, mataban y devoraban a sus inquilinas.

Afortunadamente, María logró huir a tiempo al verles llegar por el horizonte. Pero aquel clima casi desértico del pleno verano almeriense –sin casi comida, ni una sombra en la que resguardarse, ni tampoco agua con la que calmar su sed– acabarían pronto con María de no ser que buscase una solución.

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Al margen de la ley

Ilustración de Thierry Torres

Que una importante política española se haya dado a la fuga para intentar evitar una multa de tráfico confirma, por si cabía alguna duda o aún guardábamos alguna esperanza, que vivimos en un país relajado ante la ley. O como algunos lo denominan en clave de humor o de denuncia, una república bananera.  España es un país donde el comportamiento de la clase política, en lugar de dar ejemplo de civismo, nos incita al fraude y al engaño, dando a entender que éstos son hechos cotidianos, comportamientos sin importancia ni consecuencias. Desgraciadamente, no sólo nos incita la clase política a quebrantar las normas con su ejemplo. Las instituciones van mucho más lejos y nos empujan sin pudor a la trampa. Y el ámbito de la financiación y gestión de la investigación científica no escapa a esta cruel y bochornosa realidad.

La financiación de proyectos de investigación es un tema sensible que se vuelve escabroso, especialmente en esta época de recortes que vivimos. La financiación es ahora más que nunca incierta, escasa y tardía. Como consecuencia, los científicos (como tantos otros colectivos) buscamos dinero debajo de las piedras para financiar la investigación, para prorrogar contratos de estudiantes que terminan el doctorado y no tienen forma de seguir investigando, de investigadores postdoctorales con más experiencia que no encuentran alternativa para cuando se termina su contrato.

En este contexto, el 20 de enero de 2014, el BOJA publicó (páginas 19-21) un extracto del contenido de la Resolución de 16 de diciembre de 2013 por la que se conceden incentivos por valor de 835.921,91 euros a los Agentes del Sistema Andaluz del Conocimiento.  ¿Por fin buenas noticias? Sólo a medias: la resolución se refiere a la convocatoria de 2011 y, por tanto, tal y como especifica la orden de 11 de diciembre de 2007, publicada en el BOJA de 5 de enero de 2008, que regula las solicitudes y la concesión de dichos incentivos, los fondos concedidos deben gastarse durante el año en que se solicitaron y el siguiente: es decir, los fondos concedidos en la resolución de 16 de diciembre de 2013 tenían que haberse gastado antes del 31 de diciembre de 2012. (La resolución provisional había aparecido en BOJA en octubre de 2013.)

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Llegó la primavera: ¿puede explicar la ciencia lo que nos pasa?

primavera

Si eres de esos que se han enterado de que la primavera está aquí sólo por los anuncios del Corte Inglés es posible que este artículo no te resulte de gran utilidad. Hoy escribimos para aquellos que se preguntan, como los científicos, si la ciencia nos puede ayudar a entender lo que nos ocurre con la llegada de la primavera.  Si la ciencia progresa es por hacerse preguntas sin prejuicios y sin temor a las respuestas y, lo que es habitual y más desafiante, sin temor a que no siempre las haya.  ¿Tiene la ciencia respuestas para lo que nos ocurre cuando los días se hacen más largos, cálidos y soleados? Pues parece que sí tiene algo que decir aunque lo útil que resulten depende de lo que el lector quiera saber en realidad.


Hoy en día todo el mundo está familiarizado con la revolución bioquímica (sobre todo la de las famosas hormonas) que la primavera causa en todos los seres vivos incluyendo a la especie humana. La primavera ha generado multitud de reacciones  colectivas a lo largo de la historia de la humanidad y es responsable de muchos enamoramientos. En primavera mucha gente quiere estar guapa y respirar hondo el perfume de las flores. Las aves, los caballos, las plantas, los abejorros, todos parecen “volverse locos” durante unos días, semanas o meses. La primavera es en sí misma una de las manifestaciones más intensas de la vida, y para muchos de nosotros, científicos o no, algunas primaveras no han sido una excepción. Bajo ese incontestable cúmulo de eventos que se precipitan en primavera se encuentran tanto la más sublime expresión artística como el instinto de reproducción, y posiblemente estas cosas tan dispares tienen una base biológica común y compartida con muchos otros organismos.  Y la base parece apoyarse una vez más en las hormonas.

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¿Quién teme al transgénico feroz?

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Transgénico feroz

Algunos transgénicos o GMOs (acrónimo inglés de “organismos modificados genéticamente”), como los de soja y maíz, se cultivan extensivamente desde hace ya bastantes años. Y, sin embargo, tanto su cultivo como su uso alimentario siguen generando  polémica.

Al principio, la industria y algunos medios achacaron la preocupación social que rodea a estos cultivos a la neofobia que despierta entre el público cualquier tecnología innovadora. Pero no ha quedado en eso. Lo cierto es que, cuando una industria tiene que hacer lobby para evitar que su producto  aparezca en las etiquetas en lugar de defender su presencia como fuente de valor añadido (como ha ocurrido durante la iniciativa 522 en EE.UU.), es innegable que existe algún problema de fondo. La pregunta, claro está, es si el problema está en la realidad o en el ojo de quien la observa.

El argumento con el que mucha gente racionaliza su aversión a los transgénicos es el siguiente: la manipulación de la base genética del organismo modificado, sobre todo cuando involucra la inserción de genes  de organismos muy distintos (como las bacterias), podría producir desequilibrios metabólicos, químicos o genéticos que acaben afectando a su calidad como alimento – e incluso a la salud de quienes lo ingieran.

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Evolución y tecnología: ¿sueño o pesadilla?

Fotograma de Paradoja Temporal: Santi regresa de un futuro más allá de la Singularidad con implantes cerebrales

En el reciente libro La singularidad está cerca. Cuando los humanos transcendamos la biología, Ray Kurzweil explica cómo, a su juicio, los avances tecnológicos cambiarán de forma radical el mundo en que vivimos a lo largo de las próximas décadas. Según el autor, cambios en tres áreas – genética, nanotecnología y robótica – permitirán a la humanidad resolver, en treinta años más, todos sus problemas.

Los avances en genética nos permitirán manipular a nuestro antojo los sistemas vivos, evitando enfermedades y prolongando la vida indefinidamente; los avances en nanotecnología nos darán control casi absoluto sobre el ambiente con el que interactuamos, tanto fuera como dentro de nosotros mismos – utilizando, por ejemplo, “nanobots” (suerte de robots nanoscópicos) para reparar el ADN nuclear y evitar los procesos de envejecimiento – y los avances en robótica e inteligencia artificial concluirán con el perfecto entendimiento del funcionamiento del cerebro y llevarán al desarrollo de máquinas que piensen por sí mismas y produzcan nuevas generaciones de máquinas, cada vez más potentes y sofisticadas.

En la visión de Kurzweil, la coalescencia de estos desarrollos conducirá a “la singularidad”: la fusión de biología y tecnología, haciendo  de las supercomputadoras una armoniosa extensión del cerebro y convirtiendo en realidad lo que hoy tenemos por la ficción más disparatada (Kurzweil juega incluso con la idea de viajar a velocidades superiores a la de la luz).

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¿Para qué sirve la diversidad?

El edificio de la diversidad, segun Vilar Vega.

Un economista, perfectamente desorientado por las fluctuaciones del mercado, algo común entre los economistas pero que no le servía de ningún consuelo, decidió diversificar sus inversiones y recomendar a sus clientes que hicieran lo mismo para disminuir el riesgo de perderlo todo o de perder mucho.

Una madre de familia, completamente confundida por la información de las etiquetas de los productos de un supermercado y preocupada por la ingesta de demasiado colesterol y compuestos cancerígenos o malsanos, optó por diversificar su carrito y combinar el jamón y los huevos con un poco de humus, pan integral, leche de almendras, tortillas mejicanas y fideos chinos.

Un entrenador de futbol, profundamente implicado en el progreso de un equipo que tan pronto gana contra buenos contrarios como pierde partidos fáciles, propuso al club diversificar los fichajes de la nueva temporada incorporando un veloz jugador de origen turco, dos fuertes deportistas nacionales, un sudamericano muy táctico y un alemán incombustible.

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La navaja del lector frente a las argumentaciones seudocientíficas

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Vivimos en un mundo en el que la realidad es cada vez más compleja, y nos vemos apremiados a diario con la necesidad de formar nuestra opinión sobre temas que exceden ampliamente nuestra formación o conocimientos. En muchos casos, además, la opinión sobre hechos relativamente especializados es utilizada para influir sobre nuestros criterios morales, políticos o religiosos.

En España, donde el nivel de educación de la población ha aumentado vertiginosamente en las últimas cinco décadas, la exigencia de argumentos adecuados para convencer a la sociedad es cada vez mayor. Sin embargo, precisamente la complejidad creciente de la realidad social y el conocimiento científico crea nuevos espacios para la manipulación. La receta para evitarlo pasa por una apuesta decidida por la diversidad, la independencia y el rigor de los medios de comunicación, y por la exigencia de argumentaciones honestas, suficientemente detalladas y apoyadas por datos contrastables.

Nuestra lectura de la prensa y de los medios sociales nos hace ver abundantes artículos sustentados en criterios falsamente racionales y/o científicos. En nuestra opinión, estos incluyen desde los que presentan como verdades absolutas cuestiones controvertidas o infundadas hasta aquellos que hacen una utilización ideológica, política o religiosa de supuestos hechos científicos. A menudo, el tono general de estos artículos permite adivinar una fuerte dosis de sesgo ideológico. Pero, incluso en esos casos, ¿cómo detectar cuándo debemos desconfiar de sus argumentaciones? Como guía, proponemos estos tres sencillos criterios:

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Estrellas o cantera: ¿cómo repartir la inversión en ciencia?

Fútbol de laboratorio

La cuesta de Enero nos ha traído la noticia de la marcha de Juan Carlos Izpisúa de España. Lo que primero parecía un nuevo episodio de fuga de cerebros ha ido seguido de una serie de revelaciones acerca de la gestión del Centro de Medicina Regenerativa de Barcelona como simple satélite de su laboratorio en el Salk Institute for Biological Studies de La Jolla, en California (discutidos, por ejemplo, en eldiario.es, Materia [1 y 2] o El País [1 y 2]). Lo que está claro es que el caso de Izpisúa es un ejemplo paradigmático de algunas de las flaquezas de la política científica española. Parece innegable que tanto la talla de los hallazgos liderados por Izpisúa (un potencial Premio Nobel) como el impacto que tendrán sobre la medicina del futuro cercano convierten esta marcha en una pérdida significativa para el sistema de I+D+i español. Pero también cabe reflexionar hasta qué punto vale la pena centralizar la inversión en este tipo de “estrellas científicas”. Usamos el término “estrella” en lugar de “líder científico” porque el primero es el más utilizado en la literatura científica que hemos consultado y porque líderes son también muchos otros científicos que dirigen o coordinan equipos pequeños, medianos o grandes: un detalle que, como veremos, no debe desdeñarse.

Como miembros de un sistema de I+D+i que debe ser capaz de contribuir al desarrollo y la mejora de las condiciones de vida de la sociedad española, debemos preguntarnos si este tipo de acuerdos con estrellas internacionales son la mejor forma de invertir los limitados recursos de que disponemos. Sin conocer el caso de primera mano es difícil opinar acerca de si la gestión del Centro de Medicina Regenerativa de Barcelona ha estado a la altura de lo esperable de un científico de la talla de Izpisúa o no. Pero el hecho de que su marcha implique la pérdida de 18 de 21 proyectos en curso parece indicar que su impacto sobre el centro es más coyuntural que estructural, y su efecto sobre nuestro sistema de I+D probablemente muy inferior al de la sangría de jóvenes investigadores a los que la política científica actual niega la posibilidad de establecer sus equipos y proyectos en España, abocándolos al exilio forzoso. Estos Quijotes, de los que nos ocupábamos hace unos meses, están (o estaban) atrayendo proyectos seguramente de menor cuantía que los del Centro de Medicina Regenerativa y probablemente aportando avances más modestos al conocimiento científico. Pero, al hacerlo, estaban contribuyendo a generar una estructura sólida de crecimiento futuro que (a tenor de lo leído sobre este centro) la centralización del laboratorio de Izpisúa alrededor del Salk Institute no ha permitido generar.

Un buen ejemplo de por qué a veces invertir en determinadas estrellas puede no ser la mejor opción viene de examinar el campo en el que, quizás, la innovación española ha obtenido sus mejores resultados en los últimos años: el fútbol. Puede parecer una trivialidad, pero el desarrollo del fútbol de élite en España puede darnos algunas ideas de en qué condiciones es bueno invertir en estrellas de la ciencia, y en qué otras esta estrategia representa una mala inversión a medio o largo plazo. La inversión realizada desde los años 80, tanto en fichajes millonarios de estrellas como en el fútbol de base, convirtió a la Liga Española en la más importante del mundo durante los años 90. Sin embargo, hasta 2008, este liderazgo (reconocido a nivel mundial, aunque tal vez no tan superlativo como nuestros medios publicitaban) no se tradujo en éxitos a nivel de selección nacional (posiblemente, el mejor indicador de la eficacia y excelencia del sistema). Durante años los fichajes estrella de la liga más cara del mundo se estrellaron repetidamente contra el muro de los cuartos de final en las competiciones a nivel de selección. Si la relación entre fichar estrellas y tener éxitos fuera directa, algo nos habríamos llevado para hinchar el pecho ante nuestros vecinos entre el gol en blanco y negro de Marcelino a Rusia en la Eurocopa de 1964 y el de Torres a Alemania en la de 2008. Fueron 44 años, 30 de ellos con inversiones millonarias: ahí es nada. Y, de repente, una selección de tíos igual de bajitos y con la misma tendencia a la alopecia que los de antes, que corren igual que antes y sufren arbitrajes tan polémicos como los de antes, lo gana todo y se convierte en la mejor del mundo. ¿Por qué?

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Brujos y aprendices de la energía nuclear

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Aprendiz de brujo nuclear - Ilustracion de Yoana Novoa

La historia del Aprendiz de Brujo pertenece a un poema de Goethe, que la música de Dukas y los dibujos de Disney han hecho muy popular. En esta historia un aprendiz de magia y brujería da vida a una escoba durante la ausencia de su maestro para que realice todas las trabajosas tareas que tenía encomendadas. El aprendiz, incapaz de recordar las palabras mágicas para detener a la escoba que estaba vertiendo demasiada agua para limpiar el cuarto, la quiere detener rompiéndola. Esto empeora las cosas, ya que la escoba se multiplica y comienza a generar una inundación, que es al final evitada con la llegada del maestro.


La humanidad, con su creciente demanda de energía, ha estado siempre buscando formas de controlarla y ponerla a su servicio. Posiblemente nunca hayamos encarnado mejor el papel de aprendices de brujo que con la energía nuclear. Con el objetivo de generar grandes cantidades de energía se realizaron en la década de los 40 del pasado siglo diversos experimentos explorando la reacción nuclear de fisión. Los primeros ensayos fueron principalmente de índole militar, y culminaron con las bombas arrojadas sobre Hiroshima y Nagasaki en el verano de 1945 y que precipitaron la rendición de Japón y el final de la Segunda Guerra Mundial. Aunque irónicamente la fuerza demoledora de las bombas nucleares asentó la paz entre los países occidentales hasta nuestros días, algunos ya vemos en esto un mal comienzo para el programa de desarrollo nuclear. Una característica clave de la energía nuclear es la alta calidad de la energía por unidad de masa de material utilizado, muy superior a cualquier otro tipo de energía conocida por el ser humano. Destaca también la poca eficiencia de un proceso en el que se pierde entre un 86% y un 92% de la energía liberada. Pero por encima de todo destaca el manifiesto descontrol que tenemos de los dos problemas principales, el de los residuos radioactivos y el de los riesgos de accidentes nucleares. Los residuos tienen un largo periodo de peligrosidad y deben almacenarse durante miles de años, pero ¿quién asegura la estabilidad geológica de los almacenes en esa escala temporal? Eso por no hablar de la estabilidad sociopolítica y de los riesgos de sabotaje y terrorismo en relación a los almacenes nucleares, algo que cambia en marcos temporales de pocas décadas. 

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