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La leyenda de w00w00, la liga de los 'hackers' multimillonarios

El cofundador de Napster, el creador de WhatsApp... Lo abultado de sus cuentas bancarias y su amor por la tecnología no es lo único que tienen en común estos visionarios. Ambos fueron, junto con otras importantes figuras del sector, miembros de w00w00, un grupo de jóvenes ‘hackers’ nacido a mediados de los 90.

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Jan Koum, cofundador de WhatsApp (Foto: Hubert Burda Media)

Jan Koum, cofundador de WhatsApp (Foto: Hubert Burda Media)

Esta historia se remonta a 1996. Un chaval de 17 años llamado Jonathan Bowie ha estado investigando sobre Xerox PARC, se apasiona por la historia del centro y decide crear un canal en EFNet que bautiza como “#!dweebs”. Invita a formar parte del grupo a otros jóvenes, también apasionados de la informática y con ideas afines a las suyas. Entre sus invitados se encuentran Jan Koum, Shawn Fanning o Sean Parker ¿Te suenan?

Sean Parker, uno de los primeros inversores de Facebook (Foto: LeWeb13 en Flickr)

Sean Parker, uno de los primeros inversores de Facebook (Foto: LeWeb13 en Flickr)

Efectivamente, uno es el padre de WhatsApp y los otros los fundadores de Napster. El último, además, fue el primer presidente de Facebook. Todos ellos tienen hoy auténticas fortunas en el banco, y no son los únicos de aquel selecto grupo con muchos ceros en su cuenta corriente. Pero vayamos por partes.

Tras la constitución de “#!dweebs”, fueron pasando los días y sucediéndose los debates hasta que, a los ocho meses, decidieron que había llegado el momento de cambiar de nombre. Y aquí aparece otro miembro ilustre: Matt Conover - al que apodaron “shok” -, actual fundador y director de tecnología de CloudVolumes, que sugiere en tono de broma llamar al canal “w00w00”. La chanza cayó en gracia y fue así como, finalmente, bautizaron al grupo.

"Nos gustaba jugar con las cosas", asegura Bowie en una entrevista a Techcrunch.com. "Nos gustaba crear, manipular y, sobre todo, descubrir la tecnología. Investigábamos todo, desde las vulnerabilidades del 'software' a las herramientas de seguridad”.

"Quiero cambiar el mundo"

Pese a que el grupo se mantuvo en activo hasta comienzos del 2000 y llegó a contar con hasta treinta participantes de doce países de los cinco continentes, apenas hay documentación sobre el mismo. Entre el escaso material que se puede investigar aún se encuentra su página web, donde se definen a sí mismos como “el equipo de seguridad sin ánimo de lucro más grande del mundo”.

“w00w00 era un grupo muy amable y abierto", afirma uno de los que fueron miembros, Anthony Zboralski ("gaius"), en declaraciones para TechCrunch. Señala que, a diferencia de otros grupos de ‘hackers’, este colectivo era más accesible porque los únicos requisitos para participar eran la invitación de alguno de sus integrantes y demostrar cierto nivel de conocimiento técnico. La misma afirmación hacía en el 2000 otro miembro del grupo a BME: [pullquote position="right"]“La aceptación en el grupo se basaba en el conocimiento técnico y no en la reputación”.[/pullquote]

Sin embargo, eso no impidió que algunas personas trataran de entrar sin ser llamadas. Por ejemplo, un 'hacker' de Dinamarca trató de vulnerar el protocolo IRC para colarse en su chat. En represalia , un miembro de 'w00w00' atacó al intruso y se hizo con el número de teléfono de su casa. Le llamaron y le pidieron que les explicara en 20 palabras o menos por qué quería unirse Su respuesta fue rotunda: "Quiero cambiar el mundo".

W00W00

W00W00

Informática y no sólo...

Según Bowie, el grupo llegó a tener entre sus miembros a gente de las principales firmas de seguridad informática y a responsables de esta área en los gigantes de Wall Street.

“Pasábamos horas intercambiando ideas y pensamientos descabellados sobre todo tipo de temas, principalmente sobre piratería informática y asuntos de seguridad, pero también acerca de los negocios o la vida”, explica Zboralski.

Los participantes se encontraban sobre todo online; sin embargo, eso no quitaba para que en ocasiones también se reunieran en persona. "La base del grupo no era sólo alentar la investigación colaborativa para beneficiar a la comunidad, sino actuar también como plataforma de lanzamiento para el éxito individual de sus miembros”, relata Bowie.

Esa dicotomía de 'colaboración - individualismo' causó algunas tensiones dentro de la comunidad, por ejemplo cuando se generaba un debate sobre la cantidad de información que debían revelar tras haber descubierto la vulnerabilidad de algún proyecto. Pese a ello, también creó un ambiente que fijaría las semillas para que sus miembros emprendiesen sus propios proyectos empresariales, individualmente o en equipo.

Y nació Napster...

Un primer ejemplo fue la creación de Napster a finales de los años 90, cuando Shawn Fanning contrató a otros componentes de 'w00w00' para que le ayudasen a desarrollar el servicio de intercambio de archivos musicales. Entre ellos se encontraba el arquitecto de sistemas Jordan Ritter ( “nocarrier”), que jugó un papel clave en la compañía o el administrador de servidores Evan Brewer (“dmess0r”). Ritter ha sido desde entonces cofundador de varias empresas, entre las que se encuentra Cloudmark y Servio. "Se puede decir con seguridad que, sin 'w00w00', Napster nunca hubiese nacido", subraya Bowie.

Jan Koum. Fotografía: Flickr, tech_eu

Jan Koum. Fotografía: Flickr, tech_eu

Según TechCrunch, cuando se habla con varios exmiembros de 'w00w00' llama la atención que ninguno se muestra sorprendido por el éxito que han cosechado los participantes del grupo. "La única sorpresa es que no terminaran todos en la cárcel", bromea uno de ellos.

"Sentíamos que el mundo era nuestro", dice Zboralski , que actualmente es fundador y CEO de Belua. "Éramos jóvenes, inteligentes, ambiciosos y locos, podíamos hacer cosas que pocos pensaban que eran posibles". A lo que Bowie añade: "Todos creíamos que sucederían grandes cosas”.

Y, a juzgar por los hechos, acertaron. Sin ir más lejos, Koum acaba de vender su empresa a Facebook (de la que Parker es uno de los primeros inversores) por casi 14.000 millones de euros. Vaya si acertaron...


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*Otros componentes notables de w00w00 fueron: Dug Song (cofundador de Duo Security y cofundador de Arbor Networks), Michael A. Davis director de tecnología de CounterTack ), David McKay (de los primeros empleados de Google y AdMob), Josha Bronson (Director de Seguridad en Yammer), Joshua J. Drake (Accuvant Labs), Andrew Reiter (Investigador Veracode), Simon Roses Femerling (ex Microsoft Research), Gordon Fyodor Lyon (creador de Nmap Security Scanner), Adam O'Donnell (cofundador de Immunet) y Mark Dowd (cofundador Azimuth Security).

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