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Autores, amigos y clientes: el orden importa en la firma de artículos científicos

Clientelismo por Marcos Méndez

La competitividad es clave en el desempeño de los científicos. El sistema de evaluación por pares, basado en la participación altruista de toda la comunidad académica, permite filtrar trabajos incompletos o erróneos y mejorar aquellos que ofrecen “buena ciencia.” Mediante este sistema de evaluación y la eventual publicación de los mejores artículos científicos en revistas especializadas que se distribuyen a lo largo de todo un rango de niveles de impacto y visibilidad en la comunidad internacional se establece (en un plano más mundano) una jerarquía  competitiva entre lo que hacen los diferentes investigadores. Aunque es evidente que el sistema puede y deber mejorarse, hay un consenso razonable sobre el valor de este procedimiento y su eficacia para separar el grano de la paja.

 

Sin embargo, cuando hacemos zoom y enfocamos, vemos que la relevancia de cada publicación en el currículo de cada uno de nosotros tiene que ver, entre otras cosas, con la posición que ostentamos en la lista de autores de cada una de nuestras publicaciones. Salvo en los contados casos donde la participación de todos los coautores ha sido simétrica, no solemos contribuir todos de igual forma a cada trabajo. Parece lógico, por tanto, marcar diferencias que permitan definir el grado de esfuerzo y la magnitud de la contribución de cada uno de los firmantes.  En general, todos aceptamos que la posición en el listado de autores importa.

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¿Es el ecologismo insensible al sufrimiento animal?

Canibalismo sexual captado en plena naturaleza - foto de Eva De Mas

La discusión abierta y la discrepancia constructiva son sanas y necesarias  tanto en ciencia como en la comunicación entre disciplinas. Es por eso que en este grupo de ecólogos nos hemos animado a escribir una respuesta a un post de nuestro blog vecino "El caballo de Nietzsche".

El cuidado y defensa del bienestar animal, incluyendo aquel de los invertebrados, es algo que aparte de ahondar en la mejora de la calidad de vida de los animales en cautividad,  nos puede beneficiar a nosotros mismos por el simple hecho de hacernos más sensibles al mundo que nos rodea. Hay incluso quien promueve la extensión de la liberación animal a las plantas, argumentando su gran plasticidad, capacidades de memoria y de comunicación entre individuos sometidos a situaciones de estrés ambiental, tal y como ya se explicó en un post de este blog.

Un  reciente post de Catia Faria, argumenta que ecologismo y animalismo entrarían en conflicto dado que frecuentemente desde el ecologismo se promueven acciones medioambientales que conllevan el sufrimiento de los animales, tales como la eliminación de herbívoros para proteger especies de plantas en peligro de extinción. La autora, tras argumentar que dichas prácticas parecen arbitrarias, y que el sufrimiento sería idéntico en todos los animales sentientes (con capacidad de sufrir y disfrutar), concluye que en la gestión de los espacios naturales debería ayudarse a minimizar el sufrimiento a todos los individuos animales por igual, independientemente de la especie a la que pertenezcan, e independientemente de si están o no en peligro de extinción.

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Amaya contra Goliat: algo huele a podrido en Estrasburgo y Bruselas

Amaya contra Goliat, por Les

El miércoles de la semana pasada, la astrofísica Amaya Moro-Martín publica un artículo de opinión en la columna World View de Nature, en el que criticaba la tibia postura del nuevo comisario para investigación de la Comisión Europea, Carlos Moedas . Este, en su presentación ante el Parlamento Europeo, reveló que su único plan para revitalizar la agonizante I+D europea es “aumentar la cooperación entre estados miembros”.

El artículo hace un recuento de los abusivos recortes que dicho sector ha sufrido en todos los países europeos – incluyendo no solo los famosos PIIGS (con caídas en contratación superiores al 90% en Italia y España, y caídas en la financiación entre el 40 y el 50% en España y Portugal), sino al “virtuoso” núcleo centroeuropeo (con caídas del 20-25% en el personal académico en Francia y la creciente precarización de los puestos académicos en Alemania).

También denuncia que todos estos recortes se hacen en nombre de la austeridad. Que enmascaran el incumplimiento del objetivo europeo de inversión (3% del PIB en I+D) bajo la falsa promesa de que serán compensados por el aumento de la inversión privada (!en mitad de la peor crisis económica desde la gran recesión!). Y que están causando una fuga de cerebros masiva en toda Europa, y sobre todo los países del sur. E invita a todos los lectores a firmar la carta abierta de EuroScience.

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El ébola llega a España: siete razones para el temor y una para tranquilizarse

Ebola en España: el pecado original, por Les. Basada en una imagen de Ebola virus por CDC / Frederick A. Murphy

España ha conseguido hacer historia de nuevo: gracias a una concatenación de negligencias políticas, médicas y administrativas, el primer caso conocido de contagio de virus del ébola fuera de África ha tenido lugar en Madrid.

Sin embargo, si uno lee los medios de comunicación mayoritarios, no parece que haya motivos para la alarma. Cierto es que, según el ABC, este virus era  motivo de pánico cuando el brote empezó a extenderse por África; pero también concluían que  el riesgo de contagio en España se podía descartar en la práctica. Cuando el gobierno decidió repatriar a dos misioneros infectados, el mismo periódico informaba de que el traslado estuvo rodeado de estrictos protocolos de seguridad que hacían que el riesgo de contagio fuera prácticamente inexistente. Tras producirse éste, sigue considerando que el riesgo de que se extienda a otras personas es “bajo”, por lo que basta con esperar sin alarmismos a que la infección remita por si sola.

Otros medios han publicado artículos similares (ver aquí, aquí y aquí) que explican de forma sencilla las características de la enfermedad y hacen hincapié en que su contagio se produce solo por contacto directo con los fluidos del enfermo, por lo que el riesgo de que se extienda en un país con una infraestructura sanitaria adecuada es mínimo. Incluso nosotros mismos explicamos, en un post anterior, que los modelos científicos sugerían que las probabilidades reales de que se originase una pandemia debida al ébola eran mínimas. En retrospectiva, y sin cambiar nuestro diagnóstico, debemos admitir que no considerábamos la posibilidad de que en un país de Europa occidental se alcanzase el nivel de negligencia que hemos presenciado en el nuestro.

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¿Hay que matar al perro?

Coste y oportunidad de sacrificar a Excalibur

Al poco de publicar este post hemos sabido que se ha sacrificado al perro de la auxiliar de enfermería infectada de ébola, por lo visto en la vivienda en la que se encontraba. Por eso, este texto debe ahora entenderse como lo que es, una reflexión sobre el efecto que una gestión cortoplacista y apresurada de una crisis puede tener sobre la posibilidad de obtener conocimientos útiles para el futuro.

Tras el impacto de la noticia de la contracción de ébola por parte que una de las trabajadoras sanitarias que estuvieron en contacto con los misioneros enfermos repatriados, todos los ciudadanos nos hacemos muchas preguntas que, desgraciadamente, no han sido adecuadamente contestadas por los responsables de gestionar esta crisis.

Como científicos no epidemiólogos tenemos poco o nada que añadir al trabajo de los profesionales sanitarios en lo que se refiere a la gestión de esta alerta sanitaria, y debemos dejar que primero trabajen en contener la enfermedad, para que no haya más contagiados. Y, desde luego, no superar los niveles de contagio que puedan resultar en la propagación epidémica de la enfermedad, como explicamos en un post reciente.

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Con alevosía y agostidad

Agostidad

En esta sección hemos hablado a menudo de la endogamia, un problema histórico de la sociedad española que inevitablemente afecta también a nuestro sistema de I+D+i. La endogamia es un proceso por el cual, desconfiando de la selección de personal conforme a méritos y capacidades, se favorece al candidato “de la casa” o, en su ausencia, al candidato recomendado o “de confianza”.

No debemos, sin embargo, confundir cada contrato o plaza conseguido por alguien que ya trabaja en un grupo o centro (o lo hizo en el pasado) con evidencia de endogamia. A igualdad de condiciones, méritos y capacidad de desempeñar el trabajo, puede ser razonable contratar un candidato ya integrado en la dinámica del grupo o centro. Son casos claros de endogamia todos aquellos en los que se escoge al candidato “local” frente a candidatos “externos” que demuestran objetivamente mayor capacidad y/o méritos.

La endogamia es un sesgo característico de una sociedad en la que la lealtad prima por encima de la competencia. Es también un proceso retroalimentado por la desconfianza que genera el talento y el peligro que éste supone para el liderazgo de quienes carecen de él. Desgraciadamente, estas prácticas están tan arraigadas en la sociedad española que seguro que al lector le vienen a la cabeza bastantes ejemplos en diferentes ámbitos laborales y políticos. Y, en la Universidad, son una de las principales causas de la perpetuación de "escuelas de pensamiento" que en realidad representan grupos de poder controlados por uno o unos pocos catedráticos con influencia política - como Rafael Escudero argumenta en ContraPoder

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¡Coma y calle! Los límites de la ética en la publicidad alimentaria

Limit Food - Ilustración de Werens

Imagine un mundo en el que casi a cada paso intentaran engañarle con el fin de sacarle dinero. Imagine un mundo en el que comiera, o se metiera cosas en el cuerpo sin saber lo que son, ni las consecuencias que puedan tener para su salud en el futuro aunque en realidad éstas sean perjudiciales. Imagine que además lo hace porque alguien en quien usted confía le dice que es bueno para su salud. Imagine que le dan supuestos argumentos científicos para convencerle, avales de prestigiosas asociaciones o instituciones. Imagine además que usted cree que hay una ley que le protege y que además se le dice que dicha ley se cumple aunque no sea así.

Pues abra los ojos: ¡Vive en ese mundo!

Dedique un día a contar conmigo los anuncios que le prometen prevención, salud, belleza, aspecto de juventud o delgadez. No olvide contar a los presentadores de programas colando “consejos publicitarios” más o menos disimulados. Sí, los anuncios de toda la vida en televisión, radio, revistas, marquesinas, folletos buzoneados en su propia casa o entregados en mano por la calle, las pantallas que le saltan en cada página que visita en Internet, los enlaces que aparecen en sus redes sociales…le voy a dar el cómputo total, en el mundo occidental el ciudadano medio ve hasta 3000 anuncios publicitarios por día, aunque no sea consciente de ello.

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Dinero público para auditores privados: el caso de los proyectos de investigación

Ilustración Marcos Méndez

Las dobles auditorías a los proyectos de investigación ya han sido discutidas en otras ocasiones. En este post visitamos dos vertientes del problema. Repasemos la situación: desde hace unos años, una alta proporción de proyectos de investigación son auditados varios años después de su finalización por empresas privadas. El problema no está en que los proyectos sean auditados – estamos trabajando con fondos públicos y todos aceptamos que debemos rendir cuentas – sino en la forma en que se llevan a cabo las auditorías y el desconocimiento que los auditores muestran sobre el funcionamiento de la investigación. Este desconocimiento hace que muchos de los reintegros exigidos por los auditores sean finalmente desestimados – tras largos y laboriosos trámites.

En un artículo de opinión, cuatro vicerrectores argumentan que el dinero que Hacienda está recuperando a través de las auditorías sólo paga una pequeña proporción de las horas invertidas por investigadores y gerentes en tramitar las auditorías. Cada euro recuperado por Hacienda le cuesta muchos euros a las universidades y centros de investigación, con lo que el único que sale ganando es una empresa privada que va a comisión del dinero que “rescata”. Es decir, se pierde a fecha de hoy mucho dinero público en rescatar un dinero publico presuntamente perdido o mal gastado hace unos años para que una empresa haga caja y se dé la falsa impresión de que Hacienda está haciendo un buen trabajo de saneamiento y seguimiento del gasto público.

Discutimos a continuación dos auditorías a las que nos hemos visto sometidos. La primera es un caso típico de teatro del absurdo. En un proyecto de cien mil euros los auditores exigieron inicialmente la devolución de más de sesenta mil. Un equipo de científicos, becarios, administrativos y gerentes tuvimos que invertir semanas en revisar documentos y comprobantes antiguos para mostrar que el gasto estuvo bien hecho: al final, hubo que devolver cuatro mil ochocientos euros – sobre los que volveremos enseguida. Un cálculo rápido del gasto en términos de horas de trabajo generado por ese requerimiento dio lugar a una cifra comparable a la requerida en la devolución. Se gastó tanto dinero en justificar el gasto como el que se pedía devolver por un gasto presuntamente mal ejecutado. Y eso sin incluir la pérdida de oportunidad medida en tareas que tuvieron que quedar sin hacer, desde experimentos arruinados hasta preparación de proyectos europeos que se tuvieron que cancelar.

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Ensayo sobre el ébola

Ilustración de M. McCoy

El brote de ébola que asola África occidental (Guinea, Liberia, Sierra leona y Nigeria) recuerda la situación descrita por Saramago en el Ensayo sobre la ceguera: los hospitales, controlados por policía y ejército, funcionan como centros de aislamiento en los que los enfermos son recluidos, si es necesario contra su voluntad – y de los que algunos intentan escapar, normalmente ayudados por sus familiares.  

Según la OMS, más de 1,500 personas han muerto a causa del virus este año. Aunque el brote, por el momento, está contenido en África occidental, la posibilidad de que algún enfermo viaje a otra zona del mundo no ha pasado desapercibida, y los enfermos con síntomas similares a los producidos por el ébola son rápidamente aislados mientras se determina si son portadores del virus. Además, y pese a las recomendaciones de la OMS, aumentan los controles fronterizos, se eliminan vuelos internacionales, y Barak Obama ha ratificado un cambio a una orden ejecutiva firmada en 2003 por George W. Bush permitiendo en EEUU la detención y reclusión de ciudadanos sospechosos de portar el virus.

A lo largo de la historia, las enfermedades contagiosas han diezmado la población de extensas zonas geográficas. Baste recordar la peste negra, que entre 1347 y 1353 causó la muerte de entre 65 y 85 millones de personas (aniquilando, en Europa, a la tercera parte de la población) o, más recientemente, la gripe española, que sin tener la virulencia de la peste negra, mató entre el 3 y el 5% de la población mundial. En vista de la alta mortalidad que produce el virus del ébola ( del 50 al 90% según la cepa del virus, alrededor del 55% en el presente brote), es fácil entender que los gobiernos y organizaciones supra gubernamentales se esfuercen en atajar la epidemia. Pero,  ¿cuál es el riesgo de que este brote se convierta en una nueva peste negra o una gripe española? ¿Cómo se puede minimizar la mortalidad de la epidemia?

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Nepotismo y escasez: una estrategia perdedora

Gasto total en I+D en España en el período 2000-2012. Datos: Informe COTEC 2014.

La investigación científica siempre ha sido una paria del gobierno de España y de la mayoría de los gobiernos regionales. Una actividad incómoda que suele estar en manos de políticos sin experiencia ya que, al no mover grandes cantidades de dinero, no permite tampoco ejercer mucha influencia. Una paria itinerante que, en las cuatro últimas legislaturas, cambió cuatro veces de ministerio, hasta acabar en el de Economía, donde languidece ahora.

Hace unos años, una pequeña asociación interdisciplinar de científicos y tecnólogos preparó una serie de recomendaciones estratégicas sobre política de I+D en España. Sólo algunas llegaron a buen puerto, pero merece la pena volverlas a leer y comprobar lo poco que ha avanzado el sistema en sus aspectos más urgentes: financiación estable y predecible; estructuración de la carrera científica; movilidad del personal científico; reducción del nepotismo y la endogamia; introducción de evaluaciones transparentes, fiables y con consecuencias; tolerancia cero ante el fraude científico, el conflicto  de intereses y el acoso laboral.

Así estaban las cosas, y así siguen. Los años de bonanza trajeron el aumento de las inversiones en I+D, reduciendo de forma efímera la brecha con los niveles de nuestros socios europeos. Pero en ausencia de medidas estructurales, una gran parte del gasto se disipó sin dar frutos duraderos, para beneficio de quienes controlaban tanto la política interna de sus respectivas instituciones como los procesos de asignación de fondos públicos (plazas, contratos, becas, proyectos y créditos a empresas). Aún así, el extraordinario rendimiento mostrado en esos años demuestra el compromiso, talento, largas jornadas de trabajo y bajos salarios de muchos “jóvenes” investigadores (en España, la “juventud” académica dura mucho tiempo) a los que bastaron las migajas que, gracias a la abundancia, escapaban al control del nepotismo imperante.

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