eldiario.es

9

Esta medusa no es lo que creíamos

Ejemplar de Chrysaora chesapeakei

Todos conocemos y odiamos a las medusas: esa especie de fantasmales sacos de gelatina que se mueven perezosas entre dos aguas casi invisibles; solemos darnos cuenta de su presencia cuando sentimos el súbito latigazo de dolor que provocan sus tentáculos, a veces de varios metros, cubiertos de irritantes nematocistos.

En los últimos años el aumento de la temperatura global y ciertos cambios en los océanos, como alas ‘zonas muertas’, han ayudado a su proliferación hasta tal punto que invaden los mares.

Y a pesar de que las conocemos y tememos de vez en cuando nos sorprenden, como acaba de ocurrir con la ortiga de mar (Chrysaora quinquecirrha), una especie muy extendida de unos 25 cm de diámetro con líneas radiales marrones que ha resultado que no es una, sino dos especies diferentes que hasta ahora confundíamos en una.

Seguir leyendo »

Anandibai Joshee, la primera médica de la India

Autor desconocido - Dominio Público

Su nombre se ha transcrito de varias maneras, incluyendo Anandibai Joshee y también Anandi Gopal Joshi; murió sólo con 21 años de edad tras una vida difícil en lo que entonces era la joya de la corona británica a finales del siglo XIX.

Pero el legado de esta mujer de la India ha sido mucho mayor de lo que cabría imaginar ya que llegó a convertirse en la primera mujer del subcontinente en practicar la medicina y en ejemplo para todas las mujeres (y hombres) de su país.

Nacida en 1865 en lo que hoy es el estado indio de Maharastra su familia casó a Anandibai a los 9 años de edad, como era costumbre en aquel lugar y tiempo, con un trabajador postal bastante mayor que ella al que acompañó en varios traslados hasta acabar en Calcuta, la actual Kolkata.

Seguir leyendo »

Las gallinas y los patos del Apocalipsis

Cráneo de Bullockornis (el 'pato diabólico del apocalipsis') tomada por Gord Webster de Victoria, Canada - Cargada por FunkMonk, CC BY-SA 2.0

Las gallinas, los patos y las ocas nos tienden a parecer animales poco terroríficos  por más que algunas ocas y gansos puedan tener bastante mal genio, pero un análisis recién publicado indica que en su árbol genealógico esconden algunas sorpresas como parientes que eran genuinas aves aterradoras allá por el Paleógeno (hace entre 66 y 23 millones de años); enormes, corredoras y capaces incluso de cazar y devorar mamíferos.

Las familias de los pollos (Galliformes) y los patos, ocas y gansos (Anseriformes) están emparentadas y forman uno de los grupos más primitivos de aves cuyo origen se remonta a la época de los dinosaurios.

Según una reciente revisión de su genealogía resulta que también están emparentadas con varios grupos de aves del paleógeno que se caracterizaban por su enorme tamaño, incluyendo grandes y fuertes picos.

Seguir leyendo »

Palisandro: el árbol para hacer guitarras que se está extinguiendo

Una guitarra de palisandro

Desde hace siglos la madera de palisandro es especial: el verdadero palisandro corresponde a ciertas partes del tronco de un árbol del género Dalbergia, en especial la Dalbergia nigra o jacarandá de Brasil; su madera es rosada, densa y veteada y cuando se trabaja adecuadamente muy hermosa además de resistente a insectos y plagas.

Se ha usado en parqués, muebles, decoración y todo tipo de objetos y es tan apreciada que el árbol está hoy en peligro de extinción y ha sido incluido en la lista de materiales que no se pueden exportar de CITES, el convenio que protege a los seres vivos al borde de la desaparición.

Esto ha provocado un problema en un ámbito inesperado, como es la música: la madera de palisandro se usa a menudo en  instrumentos como guitarras, violonchelos y otros instrumentos de cuerda y de viento como clarinetes.

Seguir leyendo »

La enigmática dieta del 'Hobbit sudafricano'

Reconstrucción facial del Homo Naledi

El misterioso Homo naledi podría ser considerado como el Segundo Hobbit, o el Hobbit sudafricano; un pariente de la Humanidad de reducido tamaño encontrado en un remoto rincón de una cueva en Sudáfrica del que sabemos pocas cosas. Es primitivo, muy primitivo en algunos detalles, y pequeño; tanto que su cerebro apenas es mayor que el de un australopiteco y su estatura es de sólo metro y medio de media.

Han aparecido más de 1.500 restos de hasta 15 individuos diferentes y el lugar donde se encuentran (una cámara con la entrada tan estrecha que sólo pueden acceder arqueólogas especializadas en espeleología y de pequeño tamaño) sugiere que pudieron ser acumulados allí deliberadamente, como tal vez ocurrió también en la Sima de los Huesos de Atapuerca.

Lo que más sorprende es que son muy recientes: tienen entre 200.000 y 300.000 años, un tiempo en el que ya existían antepasados nuestros mucho más grandes y con un cerebro mayor. De hecho por aquel entonces había varios tipos de seres humanos diferentes en distintas zonas del planeta.

Seguir leyendo »

Leyendo libros prohibidos: así se educó la gran matemática autodidacta Marie-Sophie Germain

Retrato de Marie-Sophie Germain

A finales del siglo XVIII las mujeres no recibían educación superior, ni se consideraba que pudiesen ser científicas o (mucho menos) matemáticas, por lo que Marie-Sophie Germain no tuvo nunca oportunidad de cursar estudios reglados.

Pero su afición por las matemáticas, la filosofía y en general las ciencias la llevó a cultivar su espíritu leyendo compulsivamente los libros de la biblioteca de su padre, incluso contra la expresa prohibición de sus progenitores; esto le hizo cultivar una amplia aunque irregular educación debido a la falta de maestros y de una planificación reglada.

Consiguió reducir esta limitación en parte cuando estableció correspondencia con algunos de los más importantes matemáticos de su época como Carl Friedrich Gauss, que admiraron su intelecto y sus avances matemáticos.

Seguir leyendo »

La desafortunada cigüeña que demostró la migración de las aves

Una cigüeña-Flecha o 'Pfeilstorch' (Colección zoológica de la universidad de Rostock)

Desde tiempo inmemorial al siglo XIX un misterio atormentaba a los zoólogos europeos: ¿qué pasaba con las cigüeñas durante el invierno? Se sabía, porque era evidente, que estos enormes pájaros desaparecían, pero nadie sabía qué pasaba con ellas. ¿Quizá hibernaban igual que los osos, como propuso Aristóteles y se creyó durante siglos?

Algunos eruditos llegaron a escribir que las aves se acumulaban en pantanos hasta que su peso conjunto las hacía hundirse, enterrándolas en el barro para resistir el frío. ¿O tal vez volaban, como sugirió algún sabio, hacia la luna a pasar los tiempos fríos?

La primera respuesta real llegó de la mano de un pájaro increíblemente desafortunado que recibió un disparo en una cacería el 21 de mayo de 1822 en el Castillo Bothmer en el norte de Alemania, cerca de Mecklenburgo: resultó que la cigüena blanca abatida llevaba en el cuello una flecha de casi 80 cm de longitud y origen centroafricano.

Seguir leyendo »

El doctor robot le atenderá ahora

Robot de la compañía china iFlytek

Los robots, o los programas de Inteligencia Artificial que para el caso es lo mismo, están a punto de desembarcar en el mercado de trabajo a escala masiva, lo cual va a tener consecuencias tan graves como las tuvo la industrialización y la mecanización de la agricultura en su momento.

Muchos millones de empleos en sectores como la administración, la gestión de clientes y facturas o la asesoría legal van a recibir una competencia inesperada en forma de programas informáticos capaces de tomar decisiones con rapidez, a bajo precio y cometiendo muchos menos errores que las personas.

Incluso en la medicina se están infiltrando nuestros metálicos (o informáticos) amigos, con la consecuencia de que pronto algunas de las especialidades médicas más sofisticadas y por tanto lucrativas para sus practicantes como la radiología podrán ser primero complementadas y después incluso reemplazadas en muchos casos por programas.

Seguir leyendo »

Jean Bartik, pionera informática y experta en dar en el blanco

Jean Bartik, a la izquierda, operando el ENIAC

Los primeros ordenadores electrónicos como ENIAC eran más parecidos a una locomotora que a un móvil; enormes máquinas llenas de lámparas que se programaban recableando circuitos, que usaban electricidad como si la regalasen y que necesitaban equipos de decenas de personas sólo para seguir funcionando, todo esto para proporcionar la potencia de cálculo que hoy supera un reloj digital.

Los pioneros que hacían funcionar a aquellas bestias tenían que enfrentarse a todo tipo de problemas, desde bichos que ensuciaban los contactos a cables que se soltaban o válvulas termoiónicas que se fundían, y al mismo tiempo ser capaces de reconectar el cableado para que la máquina resolviera diferentes ecuaciones matemáticas.

Una de aquellas programadoras iniciales fue Jean Bartik, una matemática estadounidense que se incorporó al proyecto en 1945 para ayudar a la máquina a calcular trayectorias balísticas para tablas de tiro de artillería.

Seguir leyendo »

¿Usas muchos adverbios? Quizá estés estresado

Imagen de Andrés Nieto Porras en Flickr, CC BY SA

Sabemos que el estrés es peligroso; que las personas sometidas a esta especie de alerta permanente en exceso sufren consecuencias físicas y son más propensas a padecer enfermedades y a tener accidentes.

Hemos descubierto que esta situación de tensión perpetua se refleja en la expresión de nuestros genes, que se ve alterada en las personas que sufren estrés.

Y según un artículo recién publicado en una prestigiosa revista el estar estresado también se refleja en el lenguaje que hablamos de tal manera que se puede predecir la activación de hasta 50 genes relacionados con las situaciones de estrés simplemente analizando los patrones de lenguaje de las personas. Una conexión genes-fisiología-lenguaje que hasta ahora desconocíamos. 

Seguir leyendo »