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Un fugaz visitante de las estrellas

Imagen de De Tony873004 - Trabajo propio, CC BY-SA 4.0.

Ha sido una visita breve e inesperada: un objeto procedente de fuera de nuestro Sistema Solar acaba de hacer una zambullida hasta muy cerca del Sol y luego se ha alejado a una enorme velocidad de nosotros para no volver jamás. Bautizado como A/2017 U1 se trata de una roca o asteroide de poco más de 400 m de longitud que se ha acercado a nuestro Sistema Solar a una velocidad de más de 24 km/sg (86.400 km/h).

Su órbita es lo que más ha llamado la atención, ya que A/2017 U1 ha llegado desde ‘arriba’; casi perpendicular al plano de la eclíptica, en el que giran todos los planetas del Sistema Solar. Y ha entrado casi directamente hacia el Sol, rozándolo un poco por dentro de la órbita de Mercurio, el planeta más cercano a nuestra estrella.

La gravedad del Sol lo ha desviado significativamente y ha acelerado su trayectoria: ahora viaja hacia la constelación de Pegaso a 43,5 km/sg (156.600 km/h). Y teniendo en cuenta la forma de su ruta y la velocidad es casi seguro que no regresará jamás.

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Swaminathan, una de las personas que más vidas han salvado en la Historia

Mankombu Sambasivan Swaminathan

Algunas de las personas que más vidas han salvado en la historia de la Humanidad son poco conocidas por el gran público; un ejemplo es Mankombu Sambasivan Swaminathan, un agrónomo indio que está considerado como uno de los padres de la Revolución Verde junto a gente como el estadounidense Norman Borlaug.

Swaminathan nació en 1925 en una pequeña ciudad provinciana de la zona india de Tamil Nadu, en el sureste de la península; afectado por las consecuencias de algunas de las más terribles hambrunas del siglo XX decidió dedicarse a la agronomía y la botánica con la idea de trabajar para que el mundo quedase libre de necesidad y hambre.

Estudió en la India en varias universidades y después amplió sus estudios en el Reino Unido y en Holanda, siempre en el campo de la agronomía: su objetivo era mejorar las cosechas para aumentar su rendimiento y de este modo reducir el hambre en el mundo.

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Cereales y uvas antes de la agricultura

Campo de trigo

El mayor cambio (hasta ahora) de la historia de la Humanidad fue en el Neolítico con la invención de la agricultura y la ganadería, cuando aprendimos a modificar la naturaleza para cultivar nuestros alimentos y dejamos de depender de lo que podíamos encontrar en el entorno salvaje.

Este momento crucial ocurrió entre el año 8.500 adC y el 3.500 adC en diversas regiones y con distintas cosechas, y a partir de entonces se inició el proceso que nos conduce hasta el presente.

Pero según análisis recién publicados hay indicios de que los humanos empezamos a manipular las plantas cultivadas mucho antes, hacia el final del Paleolítico; en el genoma de cereales cultivados y de las vides actuales quedan marcas que sugieren que entre el 20.000 y el 30.000 adC, justo al final de la última Edad del Hielo, ya manipulábamos las poblaciones aún silvestres de ciertos cereales y también de las vides.

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Cómo revertir (temporalmente) la ideología política de alguien

21 Comentarios

Manifestación en Petrogrado, el 18 de junio de 1917

Vivimos tiempos de polarización en los que las ideologías políticas se atrincheran y parece imposible convencer a los de enfrente de que están equivocados; o tan siquiera dialogar razonablemente con ellos. No sólo la sociedad cada vez está más dividida en grupos que se van a los extremos, sino que los extremos cada vez se tocan menos, con lo que cualquier punto intermedio parece imposible de alcanzar.

Y sin embargo existen situaciones que pueden dar la vuelta como un calcetín a las ideologías de hasta el más recalcitrante de los extremistas, al menos en el laboratorio, y cómo se consigue este aparente milagro es curioso y muy interesante.

Hace años que los psicólogos saben que es posible hacer que gente que escora a la izquierda responda a test de orientación política casi como si fueran de derechas simplemente haciéndoles sentir miedo justo antes de responder a las preguntas: el que se le recuerde la inseguridad y la inestabilidad del mundo basta para que gentes que se autodefinen como progresistas tiendan a responder como más conservadores, reduciendo su empatía y haciendo que prefieran orden sobre justicia. Algo que parece consecuente: el temor nos centra en las necesidades propias y hace que nos olvidemos de idealismos. 

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Así era Mary Somerville, la mujer que motivó la acuñación de la palabra 'científico'

Mary Somerville retratada por Thomas Phillips

El término ‘científico/a’ se acuñó para definirla; a su muerte fue honrada como ‘La Reina de la Ciencia del Siglo XIX'. Y sin embargo poca gente conoce a Mary Somerville, escritora, erudita, amiga de algunos de los principales científicos de su época, autora de bestsellers de divulgación y madre de seis hijos.

Nacida en la mansión familiar en las tierras bajas de Escocia en 1780 la historia de Mary Somerville es diferente a la de otras mujeres científicas de su época; de clase alta pudo estudiar con relativa facilidad aunque de forma medio clandestina debido a que no se consideraba adecuado para una dama adquirir conocimientos.

Su primer esposo tampoco atendió sus intereses, pero al fallecer le dejó una herencia con la que ella desarrolló sus estudios; posteriormente se casó con un primo lejano que la admiraba intelectualmente y apoyó siempre sus esfuerzos científicos.

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Consiguen predecir qué va a cantar un pájaro antes de que lo cante

Un ejemplar de pinzón cebra / Imagen de Luis Miguel Bugallo Sánchez (Lmbuga Commons) (Lmbuga Galipedia) Publicada por/Publish by: Luis Miguel Bugallo Sánchez - Trabajo propio, CC BY-SA 3.0

El pinzón Cebra o Diamante Mandarín es un pequeño pájaro que vive en algunas islas indonesias y en Australia del tamaño de un gorrión y con un llamativo pico rojo y carrillos anaranjados. Sus machos son muy cantarines y a veces se tienen como animal de compañía; han sido introducidos en países como Puerto Rico y Portugal.

Lo interesante es que las regiones del cerebro de las aves relacionadas con el canto son paralelas a las que regulan nuestra capacidad de hablar, por lo que pájaros como el pinzón Cebra se usan en los laboratorios para estudiar los mecanismos cerebrales de nuestro lenguaje.

Y a través de este tipo de estudios un equipo de la Universidad de California en San Diego ha conseguido un hito: predecir qué va a cantar el pájaro antes de que lo cante a partir sólo de señales cerebrales. Leer su mente en tiempo real.

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Los perros se reconocen en espejos de olor

Los perros se reconocen en espejos de olor

La capacidad de reconocerse uno mismo al mirarse en un espejo se considera una prueba vital de inteligencia; sólo los animales con mejores intelectos son capaces de superarla. Mal pasan mamíferos como los chimpancés, delfines y algunos individuos de elefante, así como algunas cornejas y otros córvidos, pero para desmayo de los amantes de los perros nuestros amigos caninos puestos ante un espejo no se reconocen a sí mismos; no son lo bastante listos.

O eso podría parecer. Como cuenta The New York Times, una científica estadounidense cayó en la cuenta de que para los perros la vista no es tan importante como el olfato; quizá Fido podría reconocerse si pudiera identificarse con su olor y no con su imagen. De ser así la limitación no estaría en la capacidad intelectual, sino en el sentido favorito de cada especie.

Y así esta investigadora diseñó un ‘espejo de olor’ que enfrentaba a los perros con la orina de distintos animales, incluyendo la suya propia, para ver si eran capaces de reconocer su olor individual característico. En un experimento inicial así parece que ocurre: los perros pasaban significativamente más tiempo ante la muestra de su propio aroma lo que sugiere que en efecto, son capaces de reconocerse, pero sólo cuando la prueba se hace usando su sentido más potente.

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Jeffrey Hall, el Nobel que dejó la ciencia

Uno de los tres receptores del Nobel de medicina de este año ha sido Jeffrey Hall, un profesor retirado de la universidad de Brandeis en los EE UU que realizó trabajos básicos para el descubrimiento de los mecanismos moleculares de los ritmos circadianos; el reloj interno que nos pone en hora sincronizando nuestros ciclos internos con los de la naturaleza.

Jeffrey C. Hall, Nobel de Medicina 2017

Jeffrey C. Hall, Nobel de Medicina 2017

En este caso quizá lo más interesante sea un detalle: Jeffrey Hall dejó la ciencia hace más de 10 años porque, según explicó entonces en una entrevista, estaba harto de papeleos, de recortes sustanciales e injustificados en los proyectos de investigación, de tener que dedicar su tiempo a pedir dinero que le racaneaban y de no poder practicar ciencia real en el laboratorio por estar demasiado ocupado con los temas administrativos.

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El satélite científico más antiguo sigue en órbita

El satélite Vanguard 1

Vanguard 1 fue el cuarto satélite que los humanos pusimos en órbita; parte de la respuesta estadounidense a los Sputnik 1 y 2 (el de Laika) y después del Explorer 1, allá en los inicios de la carrera espacial cuando los años duros tiempos de la Guerra Fría.

Puesto en órbita hace casi 60 años y primero con una misión exclusivamente científica sigue aún ahí arriba a diferencia de sus antecesores rusos, que hace décadas decayeron y reentraron en la atmósfera incendiándose y desapareciendo.

Vanguard 1 no es operativo (dejó de comunicarse con la NASA en 1964) pero sigue orbitando nuestro planeta, y lo seguirá haciendo durante centenares o quizá incluso miles de años.

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El apestoso aroma del delicioso durian

El durio, durián o durian, reina de las frutas que muchos occidentales aborrecen pero que es muy apreciada en el sudeste asiático, mueve millones y despierta intensas pasiones, y no sólo entre los orangutanes. Un grupo de científicos de Singapur ha investigado los secretos de su intenso, penetrante e inconfundible aroma que en temporada empapa las calles en países como Tailandia, Camboya o Vietnam pero que resulta tan peculiar que en los hoteles y transportes públicos está prohibido entrar llevando esta fruta.

Descrito como carne en putrefacción o ropa interior sucia, entre otras imágenes aún más repugnantes, el olor del durian es tan rechazable como deliciosos y nobles son los sabores que evoca en el paladar con componentes como cocolate, vino tinto, putrefacción noble, quesos fermentados u hongos que convierten su consumo en una experienca gastronómica de poco frecuente intensidad y novedad. 

Imagen de Hoola Van Nooten (fl 1863-1885), Dominio público

Imagen de Hoola Van Nooten (fl 1863-1885)

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